O major William A. Anders, que voou na primeira missão espacial tripulada a orbitar a lua, o Apollo 8 “Genesis Flight” da véspera de Natal de 1968, e tirou a fotografia colorida “Earthrise” que é creditada por inspirar o movimento ambientalista moderno, morreu em Sexta-feira, quando um pequeno avião que ele pilotava sozinho mergulhou na água perto de Roche Harbor, Wa., a noroeste de Seattle. Ele tinha 90 anos.

Seu filho Greg confirmou sua morte.

O major Anders, junto com o coronel Frank Borman, ambos da Força Aérea, e o capitão James A. Lovell Jr. da Marinha, fizeram parte do primeiro grupo de astronautas a deixar os limites da órbita da Terra. Durante a missão, eles tiraram fotos e filmes da superfície lunar em preparação para a luta da Apollo 11, quando os homens pisaram pela primeira vez na Lua, e foram os primeiros astronautas enviados ao ar por um foguete gigante Saturno V.

Além desses marcos tremendos, sua missão foi vista como um breve reavivamento dos espíritos de uma América atordoada pelo aumento de baixas na Guerra do Vietnã, pelos assassinatos do Rev. Martin Luther King Jr. distúrbios raciais.

Na véspera de Natal, durante as suas 10 órbitas à Lua, os três astronautas, cujos movimentos foram transmitidos a milhões de pessoas em todo o mundo, tiraram fotografias da Terra enquanto ela se erguia no horizonte lunar, aparecendo como uma bola de gude azul no meio da escuridão dos céus. Mas apenas o major Anders, que supervisionou os sistemas eletrônicos e de comunicação da espaçonave, filmou filmes coloridos.

Sua foto abalou o mundo. Conhecido como “Earthrise”, foi reproduzido em um selo postal de 1969 com as palavras “No princípio, Deus…”. Foi uma inspiração para o primeiro Dia da Terra, em 1970, e apareceu na capa do livro de 2003 da revista Life “ 100 fotografias que mudaram o mundo.” Momentos antes do Major Anders começar a tirar fotos, os astronautas puderam ser ouvidos, capturados pelo gravador de bordoexpressando sua admiração pelo que viram:

Anders: Ai meu Deus! Olha aquela foto ali. Aqui está a Terra chegando. Uau, isso é lindo.

Borman: (risos) Ei, não aceite isso, não está programado.

Anders: (risos) “Você tem um filme colorido, Jim? Passe-me esse rolo de cor rápido, você poderia …

Lovell: “Oh cara, isso é ótimo.”

Décadas depois, em uma entrevista de 2015 com Revista Forbes, Major Anders disse sobre Earthrise: “A vista aponta a beleza da Terra e sua fragilidade. Ajudou a dar início ao movimento ambientalista.”

Mas ele disse que ficou surpreso com o quanto a memória do público sobre as figuras por trás daquela foto havia desaparecido. “É curioso para mim que a imprensa e as pessoas no terreno tenham esquecido a nossa viagem histórica, e o que é simbólico do voo agora é a imagem ‘Earthrise’”, disse ele. “Aqui viemos até a Lua para descobrir a Terra.”

Ao encerrar a transmissão da véspera de Natal, os astronautas da Apollo 8 leram a primeira passagem do Livro do Gênesis.

O Major Anders foi o primeiro leitor: “No princípio Deus criou o céu e a Terra. E a Terra era sem forma e vazia; e havia trevas sobre a face do abismo.”

William Alison Anders nasceu em 17 de outubro de 1933, em Hong Kong, onde morava com sua mãe, Muriel Adams Anders, enquanto seu pai, o tenente Arthur Anders, um homem de carreira da Marinha, servia como oficial na canhoneira Panay em patrulha ao longo do rio Yangtze, na China.

Depois de uma temporada em Annapolis, Maryland, a família retornou à China, com seu pai destacado a bordo do Panay, mais uma vez, como oficial executivo, ou segundo em comando. Mas depois de um ataque japonês em Pequim, em Julho de 1937, que deu início à Guerra Sino-Japonesa, Bill e a sua mãe fugiram para as Filipinas.

Em dezembro, enquanto o Panay realizava a evacuação dos americanos da China, aviões japoneses bombardearam e metralharam o barco.

Seu capitão ficou gravemente ferido e o tenente Anders, que também estava ferido, assumiu o comando e ordenou que os metralhadores do barco disparassem contra os aviões japoneses. Ele também supervisionou a evacuação do barco antes de afundar, pelo que recebeu a Cruz da Marinha, a maior condecoração de valor do serviço depois da Medalha de Honra.

O episódio, que ficou conhecido como Incidente Panay, aumentou as tensões entre os Estados Unidos e o Japão, que apenas quatro anos depois atacaria Pearl Harbor, arrastando a América para a Segunda Guerra Mundial.

Bill Anders retornou aos Estados Unidos, estudou na Grossmont High School, no condado de San Diego, Califórnia, e ficou fascinado por histórias de explorações mundialmente famosas. Seguindo o caminho trilhado pelo pai, ingressou na Academia Naval e formou-se em 1955, planejando se tornar piloto. Ele obteve uma comissão na Força Aérea, considerando-a mais sintonizada do que a Marinha com os avanços da ciência aeronáutica.

Ele recebeu suas asas de piloto em 1956 e serviu como piloto de caça em esquadrões de interceptação na Califórnia e na Islândia rastreando bombardeiros pesados ​​soviéticos que desafiavam as fronteiras de defesa aérea dos Estados Unidos. Em 1962, ele recebeu o título de mestre em engenharia nuclear pelo Instituto de Tecnologia da Força Aérea dos EUA, na Base Aérea de Wright-Patterson, em Ohio. Um ano depois, ele ingressou na terceira turma de astronautas da NASA, embora não tivesse experiência como piloto de testes, rota tradicional de voo da agência.

Enquanto estava na NASA, o Major Anders tornou-se especialista em radiação espacial, cujos efeitos foram considerados um perigo potencial para futuros astronautas. Ele também treinou em um módulo que seria usado para transportar astronautas de uma cápsula em órbita lunar até a superfície lunar, o futuro módulo de pouso lunar.

A Apollo 8 foi projetada para orbitar a Terra com o módulo, que o Major Anders testaria em voo. Mas o seu desenvolvimento foi adiado, por isso a missão foi reprogramada como uma órbita lunar, sem o módulo, uma tentativa prematura e arriscada de vencer os russos na órbita da superfície lunar. A missão foi um enorme sucesso e os seus astronautas foram aclamados em desfiles em Nova Iorque, Chicago e Washington e compareceram perante uma sessão conjunta do Congresso.

Em 1969, o Major Anders aposentou-se da NASA e da Força Aérea, após aceitar o cargo de secretário executivo do Conselho Nacional de Aeronáutica e Espaço, uma unidade consultiva presidencial.

Mais tarde foi membro da Comissão de Energia Atómica, o primeiro presidente da Comissão Reguladora Nuclear e Embaixador na Noruega. Depois de deixar o serviço governamental, ocupou cargos executivos na General Electric e na Textron e foi presidente e diretor executivo da General Dynamics, uma importante empresa de defesa.

Ele se aposentou das Reservas da Força Aérea em 1988 como major-general.

Uma lista de sobreviventes não estava disponível imediatamente.

Ele deixa sua esposa, Valerie (Hoard) Anders; seus filhos Alan, Glen, Greg e Eric; e suas filhas, Gayle e Diana.

Embora 12 americanos pisassem na Lua, Anders não estava entre eles, sendo a Apollo 8 o seu único voo espacial. Mas ele nunca pareceu incomodado com isso. Parecia que, do seu ponto de vista em órbita, a topografia da lua não era inspiradora em contraste com a beleza do lar que ele capturou em “Earthrise”.

“Eu uso a descrição pouco poética de ‘praia suja’”, disse ele sobre a superfície grave da lua, acrescentando: “você pode imaginar como os poetas me infernizam”.

Orlando Mayorquín contribuiu com relatórios e Susan C. praiano contribuiu com pesquisas.