Os cinco reformados que conversavam à porta de uma biblioteca pública num subúrbio de Edmonton, capital da província de Alberta, tinham raízes no Sul da Ásia.

Alguns eram da Índia, outros do Paquistão. O grupo incluía hindus, sikhs e muçulmanos. Suas vidas profissionais variaram.

Mas o grupo, que se reúne semanalmente na biblioteca, estava unido em seu amor pelo hóquei e, em particular, pelo Lubrificadores de Edmonton.

O time perdeu por 3 a 0 na série melhor de sete do campeonato da Stanley Cup contra o Florida Panthers, mas voltou para vencer os próximos três jogos, forçando um jogo sete na noite de segunda-feira na Flórida.

A recuperação dos Oilers chegou ao fim, porém, com a derrota do time por 2 a 1.

“Gosto de todos os esportes”, disse Saleem Akhtar, ex-jogador de hóquei em campo do Paquistão que usava uma jaqueta da Nike com o logotipo do Hockey Canada. “Mas agora que estou aqui no Canadá, o hóquei é o número 1 – e temos um bom time.”

Para Edmonton, o retorno dos Oilers às finais da maior competição profissional de hóquei traz de volta memórias da década de 1980. Foram dias de glória tanto para os Oilers, que ganharam cinco Copas Stanley entre 1984 e 1990, quanto para a própria cidade. (Um time canadense não vence a Copa Stanley há mais de três décadas.)

Naquela época, as areias betuminosas que alimentavam as refinarias de Edmonton eram uma fonte de orgulho nacional e fizeram da cidade um ímã para quem procura emprego de todo o país.

Agora eles estão condenado por ambientalistas como a maior fonte de emissões de carbono do Canadá.

Assim como o talento indiscutível de Wayne Gretzky levou os Oilers às suas primeiras quatro vitórias na Stanley Cup há quatro décadas, Conor McDavid, que é amplamente visto como o sucessor de Gretzky, colocou o time ao alcance do auge do hóquei.

Mas os Oilers estão jogando em uma cidade muito diferente daquela que se deleitou com as vitórias de Gretzky. A população de Edmonton quase triplicou para 1,5 milhão e agora é muito mais diversificada e menos branca.

Pessoas do Sul da Ásia, incluindo Akhtar, que seguiu os seus filhos até Edmonton, representam agora mais de 11% da população.

E embora ainda haja muita coisa por resolver, há uma consciência significativamente maior sobre as questões que envolvem os povos indígenas.

Mas o crescimento, combinado com uma grave queda nos preços do petróleo que começou há cerca de uma década, também trouxe desafios. Edmonton perdeu empregos e as suas dificuldades financeiras são visíveis no coração da cidade.

Logo além de um bairro vibrante repleto de bares e restaurantes próximo à atual arena dos Oilers, inaugurada em 2016, os shoppings do centro de Edmonton estão praticamente vazios depois que duas grandes lojas de departamentos abandonaram o centro da cidade.

Suas portas são trancadas às 18h na maioria dos dias, segundo alguns moradores, para impedir a entrada da grande população de pessoas sem moradia da região. Muitos moradores de rua lutam contra o vício em opiáceos. No ano passado, as mortes por envenenamento por opiáceos em Alberta aumentaram 25% em relação ao ano anterior.

Embora os preços do petróleo tenham subido desde a invasão da Ucrânia pela Rússia, isso ainda não restaurou muitos dos empregos que desapareceram durante a recessão.

Para muitos em Edmonton, o retorno dos Oilers às finais da Stanley Cup reacendeu memórias de dias melhores.

“Tivemos uma espécie de era da dinastia da ‘Cidade dos Campeões’”, disse Rollie Pemberton, ex-poeta laureado de Edmonton e artista de rap que atua como Arma de Cadência.

“Isso fez com que nos sentíssemos muito bem conosco mesmos em Edmonton”, acrescentou. “Mas também tínhamos esse complexo de inferioridade onde parecia que éramos esquecidos, ignorados nas conversas nacionais, nas conversas internacionais.”

Sr. Pemberton, neto de um jogador estrela do time da Liga Canadense de Futebol de Edmontondisse que uma descrição de Edmonton como “a sala da caldeira” do Canadá escrito por Mordecai Richler, o romancista de Montreal, na década de 1980, ressoou nele.

Muitas pessoas em Edmonton, incluindo o Sr. Pemberton, orgulham-se do caráter industrial e corajoso da cidade.

“Somos uma cidade operária, trabalhamos duro”, disse Vera Ward enquanto voltava para seu SUV compacto no estacionamento de um shopping center. O carro era adornado com duas bandeiras dos Oilers montadas em postes de plástico presos aos vidros traseiros.

“Todos têm a expectativa de ganhar a taça este ano”, disse Ward, que trabalha como gerente de escritório em uma associação de criadores de galinhas. “Vai ser divertido. Nos bons e nos maus momentos, estamos lá para ajudá-los – a maioria dos fãs.”

Santuários grandes e pequenos dos dias de glória anteriores dos Oilers ainda pontilham a cidade. Mas poucos são tão proeminentes quanto a réplica da Copa Stanley que fica do lado de fora de uma grande loja de artigos esportivos na estrada que liga o aeroporto de Edmonton ao centro da cidade. Tem 12 pés e meio de altura e pesa 850 libras.

Dentro da loja, United Sport & Cycle, Kelly Hodgson, o gerente geral, estava na área de vendas vestindo uma camisa dos Oilers com uma corrente enorme de desenho animado com um medalhão com o nome do Sr. McDavid. Seu traje também incluía uma peruca de plástico nas cores laranja e azul, cores dos Oilers. Em cima da peruca ele usava um capacete de petroleiro adornado com o logotipo do time.

Camisetas dos Oilers, incluindo algumas com o nome de Gretzky e seu número, 99, estavam alinhadas em uma parede dentro da ampla loja. As versões, da Adidas, usadas pelos jogadores já estavam praticamente esgotadas e foram substituídas por outras versões mais baratas licenciadas pela National Hockey League e pelos times da liga.

Enquanto Tamon Yanagimoto, um ex-residente de Edmonton que viajou de Seattle para os jogos desta semana, pesquisava os produtos comemorativos, Hodgson disse que, junto com os fãs em busca de produtos dos Oilers, os playoffs trouxeram para a loja pessoas que simplesmente queriam falar sobre os jogos.

“É uma maneira de eles descarregarem”, disse ele.

Pemberton também voltou de sua nova casa em Hamilton, Ontário, para Edmonton esta semana para gravar um vídeo de uma versão atualizada de uma música que ele escreveu em 2017, quando McDavid se juntou aos Oilers.

Embora volte frequentemente a Edmonton para visitar sua mãe e irmã, o Sr. Pemberton disse que desta vez ele voltou para uma cidade diferente.

“As pessoas em Edmonton às vezes se sentem abatidas pelas circunstâncias”, disse ele em uma sala de reuniões no prédio de sua mãe, a oeste do centro da cidade. “Essa equipe sendo muito bem-sucedida, realmente eleva toda a cidade. Honestamente, isso significa muito para as pessoas. Isso lhes dá algo em que acreditar.”

Vjosa Isai contribuiu com pesquisas.