No coração de Flushing, Queens, um apartamento no segundo andar parecia ser um modesto foco de interesse numa corrida local para a Assembleia Estadual, com três membros da família doando pequenas quantias em dinheiro a um obscuro democrata, de acordo com registos de campanha.

Um motorista de táxi, Ahmad Zadran, foi listado como doador de US$ 40 para o candidato Dao Yin. O irmão do Sr. Zadran foi mostrado dando US$ 25; seu filho, Raheem Zadran, foi listado como doador de US$ 50.

Ao abrigo do novo sistema generoso do Estado de Nova Iorque para o financiamento público de campanhas políticas, o Sr. Yin reivindicou que as modestas doações dos Zadran eram elegíveis para 1.380 dólares em fundos correspondentes. No entanto, em entrevistas, os Zadrans disseram que não deram dinheiro ao Sr. Yin, nem sequer ouviram falar dele.

“Isso é uma loucura”, disse Raheem Zadran, 27 anos. “Eu nunca doei para esse cara. Eu não sei quem diabos ele é.”

Seu pai estava igualmente incrédulo. “Não me importo com política”, disse Ahmad Zadran. “Eu nunca doo um centavo a ninguém.”

Os Zadrans estão entre os muitos nova-iorquinos que supostamente fizeram pequenas doações em dinheiro ao Sr. Yin, um empresário que imigrou de Xangai para Nova York no final da década de 1990. Ele é o menos conhecido dos dois candidatos nas primárias democratas que desafiam o deputado de longa data Ron Kim em um distrito predominantemente asiático a leste do aeroporto de La Guardia.

Apesar de sua falta de reconhecimento de nome, Yin é agora um dos principais beneficiários de fundos públicos equiparados em Nova York – US$ 162.800 na última contagem – depois de relatar a maior porcentagem de dinheiro, a forma de doação menos rastreável, de qualquer candidato estadual que recebeu equivalente fundos este ano.

Mas depois de examinar muitas das casas em Flushing associadas a 55 pessoas listadas como doadores em dinheiro para a campanha de Yin, o Times encontrou pelo menos 19 que disseram não ter contribuído. Outros onze já não moravam nos endereços indicados para eles. Alguns se mudaram para outras cidades ou estados anos atrás, incluindo um que deixou Nova York em 2013 e disse não ter feito doações. Apenas sete dos entrevistados disseram ter doado pequenas quantias ao Sr. Yin.

Um suposto doador após o outro ficava nas portas de seus apartamentos em Flushing com os mesmos olhares perplexos no rosto.

“Isso é falso”, disse Di Fan Shen, 88 anos, depois que um repórter lhe mostrou arquivos de campanha que listavam ele e um colega de quarto dando a Yin um total combinado de US$ 130. “Não nos envolvemos em política, é impossível.” Mesmo assim, o Sr. Yin reivindicou suas doações como elegíveis para uma equiparação de US$ 1.320 em fundos públicos.

A seis quarteirões de distância, três supostos doadores estavam listados no mesmo prédio do Northern Boulevard. Ninguém tinha ouvido falar de Dao Yin. Um deles se mudou há seis anos. Outra, Fazia Butt, não morava lá há cinco anos.

“Nunca doei dinheiro para uma campanha política”, disse Butt, que aparece nos registros de Yin como tendo doado US$ 50 para sua campanha em 3 de dezembro de 2023. “Eu nem moro mais em Flushing. Mudei-me para a Pensilvânia em 2019.”

Shobha Muhammed, um dos três doadores listados no edifício Northern Boulevard, negou ter contribuído para o Sr. Yin e teorizou que o candidato tinha como alvo pessoas com “nomes muçulmanos”, na crença de que eram do “terceiro mundo” e não tinham a sofisticação e conhecimentos linguísticos para denunciá-lo às autoridades.

Yin disse numa breve entrevista por telefone na semana passada que havia coletado pessoalmente todas as doações para sua campanha. Ele não conseguia explicar por que tantas pessoas diziam nunca ter ouvido falar dele e muito menos lhe dado dinheiro.

Yin, que atua como tesoureiro de campanha, sugeriu por e-mail, uma hora depois do telefonema, que a culpa poderia ter sido dele.

“A única resposta que posso dar é que 18 (se você disser 18 doadores) entre 400-500 doadores podem ser um erro da minha campanha”, escreveu ele. Uma 19ª pessoa falsamente listada como doadora se apresentou depois que o Sr. Yin enviou o e-mail.

Yin tem alguma familiaridade com programas de contrapartida: concorreu sem sucesso à Câmara Municipal em 2021 e à presidência do bairro de Queens em 2020. Nessas disputas, ele recebeu um total de US$ 1.098.267 em fundos públicos de contrapartida por meio do sistema da cidade de Nova York.

Nos registros eleitorais, o Sr. Yin relatou que era contador na Hitachi Kokusai Electric America, uma empresa com sede no Japão especializada em produtos de transmissão, e funcionário da Yusen Logistics, uma empresa de gerenciamento da cadeia de suprimentos. Ele também é um membro da Associação de Xangai nos EUA, criada em 2012 no Queens para promover a cidade chinesa, segundo seu site.

O Times também visitou o endereço da sede da campanha listado no site do Sr. Yin, apenas para encontrar uma sala de jogos arcade. Yin disse que não tinha escritório de campanha e culpou o operador de seu site pela confusão.

Dos gastos de US$ 70.073 relatados por Yin, nenhum parecia ser para escritórios de campanha. Um quarto do total foi para consultores de campanha, incluindo US$ 8.000 para o JT Group, uma empresa robótica de estacionamento e investimento imobiliário com sede em Woodbury, Nova York. Foi sua maior despesa.

O presidente da empresa, Terence Park, concorreu à Câmara Municipal e à Assembleia Estadual no início dos anos 2000 e foi consultor de campanha em 2021 para um candidato ao Conselho, Neng Wang. Ele disse em uma entrevista que havia enviado a Yin uma lista de nomes asiáticos retirados de um banco de dados de registro eleitoral. Park disse que não esteve envolvido na arrecadação de fundos de Yin e se recusou a comentar mais.

A segunda maior despesa, US$ 5 mil, foi para pagar as contas do cartão de crédito do Sr. Yin. Embora as regras da campanha exijam uma explicação detalhada de todos os itens comprados com cartão de crédito, o Sr. Yin não forneceu tal especificação.

Sob Lei eleitoral de Nova York, os candidatos que submeterem informações falsas ao Conselho Público de Financiamento de Campanhas, um órgão regulador, podem enfrentar uma multa de até US$ 15.000, confisco de quaisquer fundos públicos recebidos e encaminhamento para agências de aplicação da lei. O envio consciente de informações fraudulentas a um órgão público também pode constituir um crime, dizem os especialistas jurídicos, com possíveis acusações que vão desde grande furto até a oferta de um instrumento falso para apresentação.

O Sr. Yin não foi acusado de qualquer delito.

O grande número de doadores aparentemente falsos listados nos arquivos de campanha de Yin pode torná-lo uma exceção, mas destaca uma fraqueza central no novo sistema de fundos correspondentes, que os legisladores estaduais doaram com US$ 100 milhões antes de sua estreia neste ano e que os reguladores dizem é o maior do país.

Durante anos, os vigilantes do governo instaram os líderes estaduais a adoptarem um sistema de fundos correspondentes semelhante à versão há muito estabelecida da cidade de Nova Iorque, argumentando que amplificaria as vozes dos pequenos doadores e reduziria a influência dos grandes interesses financeiros. Os legisladores, especialmente os mais antigos, que tendem a beneficiar de doadores institucionais, hesitaram em fazer uma mudança.

Mas em 2020, o Legislativo aprovou uma forma mais fraca do sistema da cidade, optando por um com características favoráveis ​​aos titulares, muito menos supervisão e menos salvaguardas.

O sistema estadual é muito mais generoso do que o da cidade, que iguala doações de pequenos dólares a uma taxa de oito para um. Os candidatos estaduais em disputas competitivas podem receber até US$ 12 em dinheiro público para cada dólar doado pelos residentes de seu distrito que doam de US$ 5 a US$ 50, e correspondências menores para quantias acima disso, até US$ 250.

No entanto, ao contrário do programa da cidade, o estado não tem limites de gastos nem auditorias obrigatórias para todos os candidatos, e não publica a identidade dos empacotadores, os influentes angariadores de fundos que trazem dinheiro de terceiros.

O estado também tem muito mais para supervisionar e menos recursos para o fazer: as autoridades devem monitorizar os candidatos que concorrem a mais de três vezes o número de cargos – 217 contra 59 – do que os seus homólogos da cidade, apesar de terem menos de metade dos funcionários e menos de um quarto do orçamento. As disputas estaduais também são mais frequentes: os candidatos ao Legislativo concorrem a cada dois anos, em comparação com a cada quatro para a Câmara Municipal.

Yin, 60 anos, é um dos 57 candidatos legislativos estaduais que recebeu fundos públicos no âmbito do programa estadual. Com mais de 300 candidatos inscritos, o conselho aprovou pagamentos de fundos correspondentes totalizando mais de US$ 6 milhões para 48 candidatos à Assembleia e nove ao Senado antes das primárias de 25 de junho.

Yin recebeu quase 163 mil dólares em fundos dos contribuintes depois de reportar pouco menos de 28 mil dólares em contribuições, quase todas provenientes de pequenos doadores. Sua arrecadação de fundos faz com que Yin se destaque em um aspecto fundamental: metade do dinheiro que ele arrecadou diretamente de indivíduos veio na forma de dinheiro, uma proporção muito maior do que a média de 5,2% para todos os outros candidatos à Assembleia que participam do sistema de equiparação. .

Ao todo, o Times descobriu que Yin apresentou pelo menos US$ 725 em doações que ele alegou serem qualificadas para US$ 8.460 em dinheiro do estado de pessoas que disseram não ter contribuído para sua campanha. Todas as doações aparentemente falsas identificadas pelo The Times foram descritas em seus relatórios financeiros de campanha como contribuições em dinheiro de US$ 20 a US$ 80.

Candidatos como Yin devem fornecer aos funcionários do estado cartões de contribuição assinados de cada doador para receberem os fundos correspondentes. O Times pediu ao Sr. Yin e ao Conselho Eleitoral do estado que fornecessem cópias dos cartões para seus doadores em dinheiro; nem o fez. Nem o Sr. Yin ou o conselho eleitoral forneceram um detalhamento de quais doações relatadas foram consideradas elegíveis para uma equiparação estadual.

Uma porta-voz do conselho eleitoral, Kathleen McGrath, confirmou que o Conselho de Financiamento de Campanhas Públicas estava “ativamente empenhado em analisar os comitês participantes com uma alta porcentagem de contribuições em dinheiro”. Ela acrescentou que o conselho estava “buscando evidências de violações eleitorais e investigará minuciosamente quaisquer reclamações”.

Mesmo que fossem encontradas irregularidades, o conselho financeiro de campanha poderia ser prejudicado por uma restrição legislativa: ao contrário do seu homólogo municipal, o painel não tem poder de intimação independente. Ele precisa de permissão do conselho eleitoral, seu controlador, para emitir um.

Nicole Gordon, diretora fundadora do Conselho de Financiamento de Campanha da cidade de Nova York e agora professora do Baruch College, disse que era “muito preocupante” que os reguladores estaduais não tivessem detectado os erros nos registros do Sr. .

“A agência de fiscalização não está encontrando isso quando outras pessoas podem”, disse ela. “Isso é uma fraqueza. Isso torna o trabalho mais difícil para a equipe identificar coisas quando não tem uma autoridade muito mais ampla.”

Os candidatos que concorrem a cargos estaduais enfrentam uma auditoria pós-eleitoral obrigatória se receberem US$ 500.000 em fundos correspondentes. Mas como os candidatos à Assembleia só podem receber um máximo de 350.000 dólares em fundos públicos, estão isentos de tal revisão. (Um terço dos candidatos não sujeitos a auditorias automáticas são selecionados aleatoriamente para uma.)

Na cidade de Nova York, todos os candidatos estão sujeitos a auditorias pós-eleitorais. Mas os críticos apontam para longos atrasos no processo. Alguns dos candidatos mais conhecidos de 2021 ainda aguardam as auditorias finais, incluindo o prefeito Eric Adams; o controlador, Brad Lander; o defensor público, Jumaane Williams; e mais da metade dos membros do Conselho Municipal.

Também na lista: Um candidato fracassado ao Conselho de 2021 chamado Dao Yin.

Susan Campbell Beachy e Mable Chan contribuíram com relatórios.