Um homem armado atirou várias vezes à queima-roupa no primeiro-ministro Robert Fico, da Eslováquia, conhecido por desafiar os seus colegas líderes da União Europeia, na quarta-feira, no ataque mais grave a um líder europeu em décadas.

Fico foi baleado depois de sair da Casa da Cultura em Handlova, uma cidade no centro da Eslováquia, enquanto cumprimentava uma pequena multidão na Praça Banikov. Ele foi levado às pressas para um hospital próximo e depois transportado de avião para outro hospital para uma cirurgia de emergência.

Horas depois, o vice-primeiro-ministro, Tomas Taraba, disse à BBC que a situação do Sr. Fico não era mais uma ameaça à vida e que esperava que o primeiro-ministro sobrevivesse.

O atirador, identificado pelos meios de comunicação eslovacos como um poeta de 71 anos, foi imediatamente derrubado pelos agentes de segurança.

O ministro do Interior, Matus Sutaj Estok, disse numa conferência de imprensa que Fico foi baleado cinco vezes e que as provas iniciais “apontam claramente para uma motivação política”. Questionado sobre o nome do agressor, ele disse: “Hoje não”.

A tentativa de assassinato alimentou receios de que os debates políticos cada vez mais polarizados e venenosos da Europa tivessem levado à violência.

Fico começou sua carreira política de três décadas como esquerdista, mas ao longo dos anos mudou para a direita. Foi primeiro-ministro de 2006 a 2010 e de 2012 a 2018, antes de regressar ao poder nas eleições do ano passado. Depois de ter sido deposto no meio de protestos de rua em 2018, foi reeleito com base numa plataforma de conservadorismo social, nacionalismo e promessas de generosos programas de assistência social.

A sua oposição ao apoio militar à Ucrânia, as relações amistosas com o presidente Vladimir V. Putin da Rússia e outras posições colocaram-no fora da corrente dominante europeia. Tal como o seu aliado Viktor Orban, o primeiro-ministro da Hungria, Fico tem sido um crítico frequente da União Europeia.

Tal como Orban e o líder holandês de extrema-direita Geert Wilders, Fico tem prazer em apresentar-se como um combatente combativo do homem comum, um inimigo franco das elites liberais e um baluarte contra a imigração de fora da Europa, especialmente de muçulmanos.

Os seus críticos acusaram Fico de minar a independência dos meios de comunicação, opuseram-se aos seus esforços para restringir o financiamento estrangeiro de organizações cívicas e chamaram-no uma ameaça à democracia. Eles acusam Fico de tentar levar a Eslováquia de volta aos dias repressivos do bloco soviético.

A carreira política de Fico parecia ter terminado após a sua destituição em 2018, mas encontrou novo apoio no ano passado ao promover posições anti-LGBTQ, atacando a União Europeia como uma ameaça à soberania nacional e opondo-se ao fornecimento contínuo de armas à Ucrânia.

Durante o seu mandato como primeiro-ministro, a Eslováquia tornou-se o primeiro país a parar de enviar armas para a Ucrânia, embora a ajuda não militar tenha continuado.

O seu regresso ao poder no ano passado reflectiu uma tendência mais ampla em grande parte da Europa: o declínio do apoio aos partidos de centro-esquerda e centro-direita que calmamente trocaram de lugar após as eleições e concordaram na maioria das coisas.

O tiroteio foi capturado em vídeos, que mostram Fico, 59 anos, aproximando-se de um pequeno grupo de pessoas atrás de uma barreira de metal na altura da cintura, quando um homem mais velho se adiantou e disparou uma arma a poucos metros de distância.

Num vídeo da Rádio e Televisão da Eslováquia, uma emissora pública, e verificado pelo The New York Times, podem ser ouvidos cinco tiros aparentes.

Com o primeiro estrondo, o Sr. Fico dobrou-se e caiu para trás em um banco enquanto mais eram ouvidos. Os agentes de segurança então o empurraram para dentro de um Audi preto a vários metros de distância, quase carregando-o até a porta traseira do carro.

Uma postagem na página oficial e verificada do primeiro-ministro no Facebook disse que o Sr. Fico estava em “estado de risco de vida”. “As próximas horas decidirão”, dizia o post. Autoridades do governo não informaram que parte de seu corpo foi atingida.

Não houve comentários imediatos da polícia sobre o ataque, o mais grave atentado contra a vida de um chefe de governo europeu desde que o primeiro-ministro Zoran Djindjic, da Sérvia, foi assassinado em 2003.

O tiroteio gerou um coro de condenação de líderes mundiais, incluindo o presidente Biden, que o chamou de “ato horrível de violência”, e Putin, que elogiou Fico como um “homem corajoso e obstinado”.

A presidente da Eslováquia, Zuzana Caputova, cuja posição é em grande parte cerimonial, disse num comunicado: “O fuzilamento do primeiro-ministro é antes de tudo um ataque a um ser humano – mas é também um ataque à democracia”.

Alguns dos aliados de Fico no Parlamento sugeriram que os seus oponentes liberais criaram a atmosfera para o tiroteio.

Michal Simecka, presidente do partido da oposição Eslováquia Progressista, disse que partilhava do “horror” do ataque, mas alertou contra a divulgação de “informações falsas” sobre o agressor. Numa publicação na plataforma de redes sociais X, sublinhou que o agressor não era membro do seu movimento nem tinha qualquer ligação com o seu partido.

Sr. deixou o cargo de primeiro-ministro em 2018, após semanas de manifestações em massa sobre os assassinatos de um jornalista, que estava descobrindo a corrupção governamental, e de sua noiva. Os manifestantes disseram que o governo não estava interessado em solucionar o crime. Várias pessoas foram posteriormente condenadas por envolvimento nos assassinatos, mas um empresário acusado de orquestrá-los foi absolvido.

O relatório foi contribuído por Gaya Gupta, Pavol Strba, Daniel Victor, Lauren Leatherby, Matthew Mpoke Bigg e Matina Stevis-Gridneff.