Faltando cinco minutos para o fim do penúltimo jogo de seu time na temporada da Premier League, o técnico do Manchester City, Pep Guardiola, achou a tensão um pouco demais. Quando um atacante rival atacou o gol de seu time, Guardiola – agachado na linha lateral – perdeu o equilíbrio e caiu de costas.

Deitado na grama e esperando o pior, ele perdeu o que ainda pode vir a ser o momento crucial da Premier League. corrida pelo título mais emocionante em uma década.

Mas o atacante não marcou. Seu remate foi defendido pelo goleiro Stefan Ortega, colocando o Manchester City acima do seu rival pelo título, Arsenal, na classificação e posicionando-o, caso consiga vencer novamente no domingo, para se tornar o primeiro time inglês a vencer quatro campeonatos consecutivos.

“Ortega nos salvou”, disse Guardiola depois. “Caso contrário, o Arsenal é campeão.”

O fato de o destino do campeonato ter sido determinado apenas no final da temporada parece adequado para o que tem sido, aparentemente, uma campanha clássica na Premier League.

Todo esse drama, porém, vem com um asterisco figurativo. A Premier League desta temporada foi definida tanto pela turbulência fora do campo – pontos deduções, brigas internas, disputas legais, acusações de fraude e a ameaça iminente de intervenção governamental – como tem acontecido com a (eventual) navegação tranquila da cidade.

Pela primeira vez, a Premier League nesta temporada foi forçada a retirar pontos na classificação de dois de seus clubes membros por violações dos regulamentos financeiros. Um deles, Everton, foi punido duas vezes, provocando indignação de seus fãs. Os recursos deram início a um processo legal longo e opaco que deixou não apenas essas equipes, mas também seus rivais atolados em meses de incerteza.

Nos bastidores, a paz incómoda entre os 20 clubes que actuam como proprietários e operadores da liga foi essencialmente destruída, abalando as fundações que permitiram à competição tornar-se tão popular que é agora, indiscutivelmente, a exportação cultural mais poderosa da Grã-Bretanha.

Tem havido divergências ferozes sobre regras financeiras, sobre quanto da riqueza da Premier League deveria ser partilhada com o resto do futebol inglês, sobre a legitimidade das receitas comerciais de algumas equipas.

Isso levou a uma crescente guerra jurídica intramuros: Manchester City ameaçou ação legal sobre patrocínios de empresas afiliadas aos proprietários do clube nos Emirados, e Burnley buscou aconselhamento jurídico, pois contempla um pedido de dezenas de milhões de dólares em compensação pelo seu dispendioso rebaixamento durante o período em que o Everton violou os regulamentos financeiros.

Mais preocupante ainda, tanto para torcedores quanto para clubes, é que já se passaram 15 meses desde que o Manchester City foi acusado de 115 violações das regras financeiras da liga ao longo de uma série de temporadas de conquista de títulos.

O Manchester City sempre se recusou a discutir as acusações da Premier Leagueque rotulou de uma tentativa “organizada” de manchar a sua reputação, e afirmou repetidamente que possui um “corpo abrangente de provas irrefutáveis” da sua inocência.

A Premier League recusou-se a responder esta semana, apontando para a sua política de longa data de não comentar os casos em curso envolvendo os seus membros, mas essas lutas tornaram-se um esforço caro: os seus custos legais, para vários casos, ascendem agora a milhões de dois dígitos.

A lançar uma sombra sobre tudo isto, pelo menos no que diz respeito à Premier League, está um esforço do governo britânico para introduzir um regulador do futebol para garantir que os clubes sejam geridos de forma sustentável por proprietários fiáveis ​​e respeitáveis.

Quando a ideia foi proposta pela primeira vez, há três anos, na sequência de uma tentativa de alguns clubes importantes de formar um grupo europeu dissidente Superliga, a Premier League ofereceu uma recepção cautelosa. Colaborou com legisladores enquanto estes procuravam ideias sobre a forma que um regulador poderia assumir.

Essa postura mudou substancialmente. A liga tem feito lobby consistente para tentar limitar o papel do regulador, anunciando frequentemente num conjunto de boletins informativos políticos. Richard Masters, presidente-executivo da Premier League, sugeriu recentemente que qualquer regulamentação governamental ameaçava “minar o sucesso global da Premier League”Dissuadindo potenciais investidores no jogo.

Numa carta aberta ao The Times de Londres, sugeriu que a regulamentação poderia ferir “a galinha dos ovos de ouro do futebol inglês”.

“O grande receio é que o investimento seque”, disse Christina Philippou, professora de finanças desportivas na Universidade de Portsmouth que aconselhou os legisladores na elaboração do papel do regulador. “Um regulador torna menos provável um certo tipo de investimento. Mas torná-lo mais sustentável, limitando as perdas, torna mais provável outro – talvez melhor – tipo de investimento.”

Porém, se a Premier League está suficientemente unificada para enfrentar todos os desafios que enfrenta, está em debate. A liga é administrada como um coletivo: cada clube tem um único voto, independentemente do seu tamanho ou longevidade, e para que qualquer moção seja aprovada, deve atrair o apoio de 14 dos 20 clubes.

Durante anos, isso levou ao que Philippou caracterizou como uma “divisão clara” entre os chamados Seis Grandes – Arsenal, Chelsea, Liverpool, Manchester City e United, e Tottenham, cujos interesses normalmente se alinham – e todos os outros. O quadro agora é muito mais complexo. “Há muitas panelinhas e muita tensão”, disse ela.

Embora a liga tenha conseguido chegar à unanimidade em certas questões – a necessidade de um novo conjunto de regulamentos financeiros e melhorias na videoarbitragem – a atmosfera nas suas reuniões é agora mais carregada, de acordo com vários executivos que participam nas reuniões, mas recusaram ser informados. nomeado ao discutir conversas privadas.

O que antes eram rivalidades relativamente cordiais se transformaram em algo mais mordaz, disseram esses executivos. A autoridade da própria liga, anteriormente absoluta, é agora frequentemente desafiada. E algumas equipes, disseram eles, agora reservam rotineiramente um dos dois assentos atribuídos nas reuniões para um advogado interno.

A maioria atribui isso às questões sísmicas e divisivas que a liga teve de enfrentar nos últimos anos, que vão desde a pandemia do coronavírus a uma série de propostas separatistas e à onda de casos financeiros.

Outros, porém, acreditam que a mudança na composição do grupo proprietário da liga desempenhou um papel: os fundos soberanos e os grupos de private equity estão mais dispostos a tolerar perdas e menos preocupados com a saúde geral do jogo do que os seus antecessores.

“Só vai piorar”, disse Trevor East, ex-executivo de televisão que foi o arquiteto da visão original da Premier League. “A integridade da liga é muito importante, mas eles serão desafiados em todas as oportunidades no futuro.”

O espírito competitivo da liga também se tornou um problema. Parte da controvérsia sobre as deduções de pontos para o Everton e outro clube, o Nottingham Forest, era que a liga não estabelecia penalidades para infrações financeiras: o Everton foi inicialmente privado de 10 pontos, depois reduzido para seis, mas o Forest apenas quatro.

No entanto, isso foi deliberado: em 2020, os clubes da Premier League votaram pela não consagração de tarifas específicas nos regulamentos da liga, em parte na esperança de que a incerteza pudesse funcionar como um elemento dissuasor e em parte por acreditarem que certas equipas passariam a considerá-las meramente como o custo de fazer negócios.

Esse tipo de análise de curto prazo, disse Philippou, é típica do pensamento que levou a Premier League a um ponto em que o governo pode razoavelmente propor regulamentação. “Sempre teve o hábito de se concentrar em certas coisas imediatas”, disse ela sobre a liga, “em vez de olhar para os problemas reais e ver o que precisa fazer para ter equilíbrio competitivo”.

O fato de a liga ter se mostrado disposta a usar seus poderes para punir seus membros pode, para alguns executivos, ser visto como uma prova de que os regulamentos têm força: uma versão administrativa da observação de Voltaire de que na Inglaterra “é bom matar um almirante de vez em quando”. com o tempo, para encorajar os outros.”

Falando aos legisladores esta semana, Masters reconheceu que este “tem sido um período difícil para a liga” e que ver seus times punidos tem sido difícil para os torcedores. “Mas se temos regras financeiras, temos que aplicá-las”, disse ele.

Poucos no futebol temem que os problemas da Premier League diminuam o seu apelo. Mesmo o espectro de que as conquistas do Manchester City possam ser manchadas poderá, com o tempo, tornar-se apenas mais um enredo convincente numa novela global.

A turbulência, porém, parece provável que continue. No mês passado, Leicester City foi promovido de volta à Premier League depois de uma temporada fora. O clube já foi acusado de violar regras financeiras durante sua última estadia. Ele também está sujeito a uma dedução de pontos.

André Das contribuiu com reportagens de Londres.