Janelas quebradas e paredes desabadas. Linhas de energia e árvores derrubadas. As fortes tempestades que varreu Houston e a Costa do Golfo na quinta-feira deixaram todos os vestígios destrutivos de um furacão, mas não vieram dos trópicos.

Aglomerados violentos de tempestades causam grandes danos nos Estados Unidos todos os anos, não apenas através de chuvas e inundações, mas também através de granizo, tornados e paredes de vento forte. Aqui está o que você deve saber sobre essas tempestades e como elas podem estar mudando com o aquecimento do nosso clima.

À medida que o planeta aquece, é provável que tempestades severas de todos os tipos produzam cargas ainda maiores de chuva. A razão: o ar mais quente retém mais umidade, o que aumenta efetivamente a capacidade de uma tempestade de transportar precipitação.

Como o ar pode reter mais umidade, isso também significa que há mais vapor d’água no céu que pode se condensar em líquido, formando nuvens. A energia térmica liberada na atmosfera por essa condensação é o que alimenta as tempestades. Em suma, mais condensação, tempestades mais fortes.

O aquecimento também pode aumentar a instabilidade na atmosfera, o que fornece mais energia para elevar rapidamente o ar úmido em direção ao céu durante as tempestades.

Só porque os ingredientes estão prontos para uma tempestade poderosa não significa que uma tempestade poderosa sempre se materialize. Muitos outros factores determinam quando e se as tempestades se formam, e até que ponto se tornam destrutivas, o que significa que não é simples determinar como o aquecimento global pode estar a afectar as tendências globais das tempestades.

“Teoricamente, entendemos muito bem o que está acontecendo”, disse Andreas F. Prein, cientista climático do Centro Nacional de Pesquisa Atmosférica em Boulder, Colorado. “Mas como isso se traduz em tempestades convectivas severas, e o que vimos ontem, é um um pouco mais questionável.”

Não há evidências claras, por exemplo, de que os tornados tenham se tornado mais frequentes ou intensos nas últimas décadas. No entanto, eles parecem estar acontecendo em rajadas mais concentradas.

As tempestades também podem produzir ventos fortes que se espalham em linhas retas, em vez de twisters. Em um estudo publicado no ano passado, o Dr. Prein estimou que áreas muito maiores do centro dos Estados Unidos estavam agora enfrentando essas rajadas em linha reta em comparação com o início da década de 1980.

O mercado de seguros residenciais tem estado em crise nos Estados Unidos, e não apenas por causa de furacões e incêndios florestais. Como um Investigação do New York Times documentado esta semana, tempestades severas também estão fazendo com que as seguradoras percam dinheiro na cobertura residencial.

Estas perdas estão a afectar seguradoras em locais como Iowa, Arkansas e Ohio, longe das zonas costeiras mais atingidas pelos furacões.

As perdas acumuladas por fortes tempestades já não são muito menores do que as causadas por furacões, disse o Dr. “Está muito mais perto do que você normalmente imagina.”