Stephen K. Bannon estava sentado no banco de trás de um SUV em uma agradável noite de sexta-feira em Powhatan, Virgínia, aproveitando o que poderiam ser suas últimas semanas de liberdade.

Um dia antes, Bannon, o ex-conselheiro do ex-presidente Donald J. Trump, havia sido ordenado por um juiz federal a se render até 1º de julho para começar a cumprir uma pena de prisão de quatro meses por desobedecer a uma intimação do Congresso.

Mas nunca houve dúvidas sobre se ele apareceria conforme programado para ser a atração principal de um comício na zona rural da Virgínia para o deputado Bob Good, presidente do House Freedom Caucus, de extrema-direita. Esse tipo de coisa – esse tipo de multidão – é o motivo pelo qual ele vive.

“Esta é a ‘Sala de Guerra’”, disse Bannon com orgulho enquanto observava os participantes do comício carregando cadeiras de jardim e cobertores espalhados para ouvi-lo falar. Ele estava se referindo ao influente podcast que ele transmite do porão do Capitólio durante quatro horas todos os dias da semana.

Ele precisaria encontrar alguns anfitriões convidados para manter tudo funcionando em sua ausência. Mas Bannon, que há muito se deleita com a sua infâmia, insistiu que a sua prisão iminente apenas o tornaria mais forte. Ele enquadrou-o como o derradeiro acto de patriotismo por parte de um guerreiro do MAGA que o governo estava empenhado em silenciar nos meses que antecederam as eleições presidenciais.

“Não há desvantagem”, disse Bannon. “Servi em um contratorpedeiro da Marinha aos 20 anos no Mar da Arábia do Norte e no Golfo Pérsico. Estou cumprindo pena na prisão aos 70 anos. Não é um final de livro ruim.

Ele acrescentou: “Não é como se eu saísse todas as noites; não é como se isso fosse prejudicar minha agenda social.”

Mas ele não se desculpa totalmente.

“O que você está falando?” Bannon retrucou quando questionado se deveria ter cooperado. “Estou orgulhoso do que fiz. Estou orgulhoso de ter enfrentado Nancy Pelosi.”

A principal preocupação de Bannon agora é com o futuro do movimento que ele ajudou a promover através do seu espetáculo. Lá, os ouvintes são conhecidos como “o pelotão” e Bannon prega-lhes incessantemente sobre todas as suas obsessões: a mentira de que a eleição presidencial de 2020 foi roubada do Sr. o que ele chama de “invasão criminosa” da fronteira sul; o orçamento federal descontrolado; a insanidade de enviar ajuda à Ucrânia; e os republicanos “unipartidários” no Congresso que se tornaram indistinguíveis dos democratas.

“’War Room’ não é um podcast”, disse Bannon. “É um centro de comando militar para a guerra de informação e continuará a ser isso.”

Bannon disse que passou anos treinando mentalmente por meio da meditação e não se preocupava em suportar a vida na prisão.

“Tenho um regime muito rígido em minha vida”, disse ele. “A prisão terá rotina e tarefas, e eu não sou nada especial, então farei o que for preciso. Mas não há chance de eu não manter ‘War Room’ focado na única coisa que importa: vitória total.”

Bannon esteve aqui nesta pacata comunidade conservadora cercada por terras agrícolas onduladas para apoiar um dos oito republicanos que ele incitou a destituir Kevin McCarthy do cargo de presidente da Câmara no ano passado. Good contava com o apoio de Bannon para ajudar a contrariar o facto potencialmente paralisante de que Trump apoiou o seu adversário numa feia primária republicana que está a dividir o movimento MAGA.

Era raro Bannon fazer campanha para um candidato ao qual Trump se opõe, e sua presença foi uma grande conquista para Good – especialmente porque Bannon de repente tem um tempo muito limitado para esse tipo de atividade.

Ao subir ao palco, Bannon foi aplaudido de pé e saudado como um mártir da causa.

“Steve Bannon traz em seu corpo, figurativamente falando, as marcas do patriotismo, da liberdade”, disse Good. “Ele literalmente colocou tudo em risco pelo país.”

Bannon disse à multidão para não sentir pena dele.

“A prisão não vai ser tão ruim”, disse ele. “É apenas servir o meu país de uma forma diferente! Estou orgulhoso disso.”

Bannon tem outros problemas jurídicos pela frente. Promotores estaduais em Manhattan o acusaram de usar indevidamente o dinheiro que ajudou a arrecadar para um grupo que apoia o muro fronteiriço de Trump. Seu julgamento por fraude está programado para ocorrer ainda este ano.

Enquanto estava sentado em seu SUV antes do comício, Bannon estava determinado a ver o lado positivo.

“Eles me tornaram muito maior do que sou”, disse ele sobre os democratas, os tribunais e o “estado profundo”, forças governamentais obscuras que ele retrata como determinadas a esmagá-lo. “Eles não conseguem evitar. Eu aciono esses caras a um nível que outras pessoas não conseguem. O presidente Trump os desencadeia, mas eles acham que ele é um alvo muito grande. Eles não conseguem chegar a Lênin, então querem Trotsky”.

Ele observou que mesmo os apresentadores de “Morning Joe”, o programa matinal de tendência esquerdista da MSNBC, apontaram que o momento de sua sentença foi notável por tirá-lo do ar até depois das eleições.

“O momento é para me tirar”, disse ele. “100 por cento.”

Durante uma semana repleta de comemorações do Dia D, Bannon comparou o que estava acontecendo com ele e o movimento conservador com o que aconteceu com as tropas aliadas que desembarcaram nas praias da Normandia.

“Minha mensagem para as pessoas é: ‘O próximo homem’”, disse ele. “Isso aconteceu no dia 6 de junho na Normandia. É o próximo homem a subir. Vão condenar Trump à prisão no dia 11. Tem que ser o próximo homem. A vantagem do movimento, disse ele, era que os seus ouvintes aprenderiam o que o populismo realmente significa: levantar-se para assumir eles próprios o manto, e não depender dos maiores líderes do movimento para o fazerem por eles. “Você precisa tirar as rodinhas”, disse ele.

Então, quais são seus planos para as últimas semanas de liberdade?

“Faça ‘War Room’ quatro horas por dia”, disse ele. “Faça mais coisas como essa para ajudar as pessoas. Se chegar o dia 1º de julho e os apelos não chegarem, farei o que me foi ordenado. Eu entendo como o sistema funciona.”

“’War Room’ será ainda melhor”, acrescentou, “enquanto eu estiver na prisão”.