Do nascer ao pôr do sol, os ônibus da Patrulha de Fronteira dos EUA chegavam a cada hora a um estacionamento ensolarado em San Diego.

Dezenas de migrantes saíram de cada vez, muitos parecendo confusos sobre o que estava acontecendo neste centro de bonde em um fim de semana recente. Não havia autoridades locais para responder às perguntas. Sem serviços. E poucas maneiras de chegar ao próximo destino nos Estados Unidos.

Pela primeira vez em 25 anos, a região de San Diego tornou-se um destino importante para migrantes ao longo da fronteira sul dos Estados Unidos, ultrapassando o número de travessias ilegais em áreas do Arizona e do Texas durante várias semanas este ano, de acordo com dados da Alfândega dos EUA. e Proteção de Fronteiras.

Foi uma mudança surpreendente para um ponto fronteiriço que foi o ponto central do amargo debate nacional sobre a imigração há décadas, antes de cair fora dos holofotes à medida que os fluxos migratórios se deslocavam para leste.

O recente aumento em San Diego foi tão esmagador que um centro de acolhimento financiado pelo governo esgotou o seu orçamento e teve de fechar em Fevereiro. Desde então, a Patrulha de Fronteira dos Estados Unidos transportou migrantes de ônibus até um centro de bonde e os enviou embora.

Muitos foram afastados de abrigos lotados para migrantes nas proximidades. Dezenas de pessoas acabaram no Aeroporto Internacional de San Diego, onde acamparam na esteira de bagagens por dias seguidos enquanto esperavam por voos para outros destinos.

Organizações sem fins lucrativos tentaram preencher a lacuna fornecendo ajuda e aconselhamento sobre transporte aos migrantes. Mas os voluntários descreveram uma situação para a qual os funcionários do governo não estavam preparados – e para a qual as organizações sem fins lucrativos não conseguem gerir-se adequadamente.

“A situação está a tornar-se cada vez mais irrealista”, disse Catalina Torres, 27 anos, voluntária da Al Otro Lado, uma organização sem fins lucrativos local que tem tentado ajudar migrantes no ponto de entrega em San Diego. “Não sei como eles esperam que continuemos fazendo isso.”

Em abril, 37.370 pessoas atravessaram ilegalmente o setor de San Diego e se renderam à Patrulha da Fronteira para pedir asilo. O maior total daquele mês no Texas foi 30.393 no setor de El Paso. A Patrulha da Fronteira divide a nação em 20 setores por geografiae nove deles estão na fronteira com o México.

Enfrentando intensa pressão política para desacelerar o aumento da migração neste ano eleitoral, espera-se que o Presidente Biden assinar uma ordem executiva na terça-feira, que permitirá que as autoridades federais bloqueiem os migrantes e rejeitem as proteções de asilo quando ocorrer um certo número de travessias ilegais. Espera-se que a ordem enfrente desafios legais, mas tem o potencial de conter a maré em San Diego e em outros lugares, se for executada conforme previsto.

Vários fatores levaram ao crescimento do tráfego de imigrantes em San Diego, disseram especialistas em imigração. Entre eles: As redes de contrabando deslocaram-se para oeste à medida que as áreas do México a sul do Arizona e do Texas se tornaram cada vez mais perigosas devido ao crime organizado.

Ao mesmo tempo, Tijuana – a maior cidade na fronteira norte do México, mesmo em frente a San Diego – tem atraído um número crescente de migrantes de todo o mundo através de autocarros ou viagens aéreas comerciais. No México, a repressão aos imigrantes da América Central atrasou a migração para o Texas, mas teve menos efeito nas pessoas que chegam a Tijuana, especialmente aquelas que chegam do exterior.

No passado, a grande maioria das pessoas que atravessavam a fronteira sul eram provenientes do México, Guatemala, Honduras ou El Salvador. Em Abril, porém, as pessoas que imigraram para San Diego vieram de 98 países diferentes – incluindo grandes grupos da China, Brasil e Índia – num aumento repentino de pessoas que fugiram de conflitos, das alterações climáticas, do autoritarismo e das dificuldades económicas pós-pandemia.

“As nacionalidades são diferentes de tudo que já vimos em qualquer setor antes”, disse Adam Isacson, diretor de programas do Escritório de Washington para a América Latina, uma organização de pesquisa e defesa.

Esforços do governador Greg Abbott, republicano do Texas, para restringir a imigração também pode estar a ter um impacto, desencorajando os migrantes de lá atravessarem. Entre esses esforços está uma nova lei estadual que permite que os agentes da lei estaduais e locais prendam e expulsem imigrantes indocumentados. Embora a lei tenha sido temporariamente bloqueada, especialistas disseram que ela já pode ter tido um efeito inibidor. Os republicanos no Arizona estão à beira de pedir aos eleitores que aprovem uma lei semelhante.

A Califórnia esteve no centro das lutas contra a imigração há três décadas, o que pode ser difícil de compreender agora, dada a forte inclinação democrata do estado.

Centenas de activistas reuniam-se à noite ao longo da fronteira para estacionar os seus carros e apontar os faróis para sul, em direcção ao México, para protestar contra a imigração ilegal. Em 1994, um anúncio político ameaçador apoiado pelo governador Pete Wilson, um republicano que concorreu à reeleição na altura, mostrou imagens a preto e branco de migrantes a correr entre veículos num posto de fronteira enquanto um narrador dizia: “Eles continuam a chegar. .”

Naquele ano, os eleitores aprovaram a Proposição 187, que proibia os imigrantes indocumentados de receberem vários serviços estatais. Eles também deram a Wilson um segundo mandato depois que ele vinculou sua sorte à iniciativa eleitoral.

Especialistas políticos da Califórnia dizem frequentemente que o ano de campanha de 1994 foi um factor principal para afastar os eleitores latinos do Partido Republicano e que lançou as bases para o actual controlo Democrata do governo estadual. Ao longo da última década, o estado declarou-se um estado-santuário e ofereceu cuidados de saúde financiados pelo estado a imigrantes indocumentados, uma rejeição total das políticas da década de 1990.

O clima político da Califórnia pode ser mais uma razão pela qual os migrantes se dirigem para San Diego.

Mais imigrantes do que nunca estão a utilizar aplicações de redes sociais como o TikTok, o Facebook ou o WhatsApp, dizem os especialistas, onde podem partilhar as experiências que tiveram ao entrar no país. Foi isso que levou Leidy Restrepo, 38, e sua companheira, Paula Arevalo, 31, a um abrigo em San Diego.

Eles disseram que deixaram sua cidade natal, Ibagué, na Colômbia, depois de suportar anos de assédio anti-LGBTQ. Restrepo disse que depois de ter sido agredida por um grupo de homens, ela e Arevalo reservaram um pacote de férias para Tabasco, no México, e eventualmente voaram para Tijuana, onde pagaram US$ 1.500 cada a contrabandistas para cruzar a fronteira.

Eles estiveram em contato com outros imigrantes LGBTQ em sua jornada para o norte e optaram por cruzar a fronteira na Califórnia, disse Restrepo, “porque o mito é que em San Diego a imigração recebe você com um tratamento melhor”.

Os padrões de migração ao longo da fronteira sul tornaram-se mais difíceis de prever nos últimos anos e podem mudar rapidamente. As travessias de fronteira no setor de Tucson, no Arizona, estavam em declínio, mas recentemente houve um aumento que ultrapassou o número de travessias em San Diego.

Durante o último ano fiscal federal, que terminou em 30 de setembro, cerca de 230 mil pessoas entraram ilegalmente nos Estados Unidos, perto de San Diego, e se renderam aos agentes para pedir asilo. Nos primeiros sete meses do atual ano fiscal, os agentes já encontraram mais de 220 mil pessoas. San Diego está a caminho de superar este ano qualquer total anual desde o final da década de 1990.

A agência está a transferir pessoal e outros recursos para “as áreas mais activas e árduas ao longo das nossas fronteiras, onde os migrantes são colocados de forma insensível por organizações de contrabando com fins lucrativos, muitas vezes sem a devida preparação”, disse Erin Waters, porta-voz da agência. Ela disse que, como resultado, o número médio de encontros com migrantes em San Diego caiu no início de maio, mas acrescentou que é necessário mais financiamento federal.

Até Fevereiro, um centro de migrantes funcionava com 6 milhões de dólares do condado de San Diego para ajudar os recém-chegados. Mas o site fechou depois de esgotar seu financiamento. No ano passado, o estado forneceu 150 milhões de dólares a grupos religiosos para ajudar os migrantes, mas esse financiamento poderá ser cortado a partir de Julho porque o estado tem um défice de 28 mil milhões de dólares.

“Esta questão transcende a fronteira de San Diego”, disse Nora Vargas, presidente do Conselho de Supervisores do Condado de San Diego, em comunicado. Ela disse que a reforma federal da imigração era necessária e que o condado estava “empenhado em garantir uma entrada humana e acolhedora para todos aqueles que procuram asilo na nossa comunidade”.

As famílias com crianças pequenas ainda estão ligadas a prestadores de serviços ou abrigos. Mas os migrantes individuais estão a ser libertados nas ruas, talvez o sinal mais visível de que San Diego está a lutar para responder ao afluxo.

“Isso é algo que toda cidade fronteiriça quer evitar”, disse Isacson, acrescentando que a maioria dos imigrantes não planejava permanecer em San Diego. “Eles têm destino no interior dos EUA, mas não conseguem chegar lá sem pelo menos alguma assistência.”

Torres, a voluntária sem fins lucrativos, diz que preenche formulários de reagrupamento familiar no seu telefone, confronta motoristas de táxi que tentam espoliar os migrantes e acalma situações de tensão com “agitadores anti-imigrantes” que assediaram migrantes e trabalhadores humanitários.

Ela foi uma das duas únicas pessoas que ajudaram no centro do bonde em uma manhã recente. Com centenas de pessoas chegando todos os dias, ela disse, ela não faz pausas e evita beber líquidos para reduzir as idas ao banheiro.

“Somos como um centro de boas-vindas improvisado”, disse ela. “Mas somos apenas nós, quebrados, no oeste selvagem, nas ruas, com nossos telefones morrendo e nossos corpos desidratados.”

Durante meses, um grupo de ajuda mútua chamado We All We Got San Diego tem ajudado migrantes retidos no aeroporto e distribuído ali refeições e produtos de higiene pessoal. Mas à medida que o número de imigrantes aumentou, o grupo ficou sem fundos e agora depende apenas de doações.

“Não consigo imaginar como é possível que 800 a mil pessoas sejam libertadas por dia e não tenha absolutamente nenhum envolvimento do condado ou do governo, nem federal, nem municipal, nem nada”, disse Krystle Johnson, voluntária da organização.

Ela criticou particularmente os líderes de Washington por não terem resolvido o problema da fronteira. Um projeto de lei bipartidário foi rejeitado duas vezes pelos republicanos do Senado a pedido do ex-presidente Donald J. Trump.

Em San Diego, “a maior conversa é: quem deve cuidar disso?” Sra. Johnson disse. “E agora não é ninguém porque todos estão discutindo entre si.”

Miriam Jordão contribuiu com reportagens de Los Angeles.