As tropas russas atravessaram a fronteira norte da Ucrânia com tanta velocidade e força na semana passada que as escassas fortificações da Ucrânia quase não ofereceram nenhum obstáculo. Alguns soldados ucranianos, apanhados totalmente de surpresa, recuaram das suas posições, e aldeias que tinham sido libertadas quase dois anos antes foram subitamente alvo de bombardeamentos implacáveis, forçando centenas de pessoas a fugir em cenas que lembram os primeiros dias da guerra.

“Eles estão apagando ruas”, disse Tetiana Novikova, 55, uma operária aposentada que disse ter escapado com vida por pouco na sexta-feira, quando seu vilarejo de Vovchansk ficou sob o fogo fulminante das forças russas. Ao fugir da aldeia onde passou toda a sua vida, disse ela, não havia um único soldado ucraniano à vista.

A impressionante incursão na região de Kharkiv expõe os desafios enfrentados pelas forças cansadas e pouco sobrecarregadas da Ucrânia, à medida que a Rússia intensifica a sua ofensiva de Verão. As tropas russas que atravessavam a fronteira gozavam de uma enorme vantagem em projéteis de artilharia e empregavam poder aéreo, incluindo caças e bombas planadoras pesadas, com efeitos desastrosos, sem serem impedidos pelas esgotadas defesas aéreas ucranianas.

Uma vez ultrapassadas a fronteira, os soldados russos ultrapassaram facilmente as fortificações – como trincheiras, minas terrestres e barreiras de tanques – algumas das quais, segundo as tropas ucranianas, eram insuficientes ou mal construídas.

Mas o maior desafio para as forças ucranianas são as pessoas. Abatidos ao longo de mais de dois anos de guerra, os militares da Ucrânia estão a lutar para conseguir soldados suficientes para defender eficazmente a linha da frente de 600 milhas, mesmo quando as forças russas aumentaram com milhares de soldados recentemente mobilizados.

À medida que a escala da pressão russa se tornou clara no fim de semana, os militares ucranianos lutaram para desviar tropas de outras áreas da frente, em vez de mobilizar reservas. A razão, segundo as autoridades ucranianas: há poucas reservas para mobilizar.

Oficiais militares ucranianos, falando sob condição de anonimato para discutir detalhes militares sensíveis, disseram que a situação na região de Kharkiv era crítica, mas sob controle. No sábado, as forças ucranianas pareciam ter retardado o avanço russo, embora tenham sido relatados combates violentos ao longo de uma faixa de território a oito quilómetros da fronteira russa.

Até sábado, quase 10 mil residentes da região de Kharkiv tinham fugido dos combates, segundo o governador regional, e os residentes relataram que aldeias inteiras tinham sido dizimadas. À medida que as tropas russas avançam, teme-se que, pela primeira vez em quase dois anos, possam chegar ao alcance da artilharia de Kharkiv, a segunda maior cidade da Ucrânia.

Os russos “sabem o que estão a fazer”, disse um comandante ucraniano, falando sob condição de anonimato para discutir detalhes da incursão. Ele acrescentou que sentia muito pelos civis que pensavam que estavam seguros.

Durante meses, a Rússia tem vindo a reforçar tropas ao longo da fronteira norte da Ucrânia, com 50 mil destacados na área em torno das regiões de Kharkiv e Sumy, segundo Kostiantyn Mashovets, um analista militar ucraniano. O ministro dos Negócios Estrangeiros da Rússia, Sergey V. Lavrov, sinalizou as intenções de Moscovo quando disse que Kharkiv “desempenha um papel importante” no desejo declarado do Presidente Vladimir V. Putin de criar uma “zona sanitária” ao longo da fronteira russa.

Os altos funcionários da Ucrânia pareciam estar a levar o perigo a sério, com o Presidente Volodymyr Zelenksy a fazer uma visita altamente coreografada às fortificações em torno de Kharkiv, em 9 de Abril.

“Temos que estar preparados”, disse Zelenksy. “E os russos devem ver que estamos prontos para nos defender. E o nosso povo deve compreender que a Ucrânia está preparada caso o inimigo tente atacar.”

Esses preparativos pouco fizeram para atenuar o ataque russo. Parte do problema reside nas restrições ao uso de armamento americano sofisticado. Embora as forças ucranianas pudessem ver o aumento na fronteira, a proibição da Casa Branca de usar armas americanas de alta precisão, como os lançadores múltiplos de foguetes HIMARS, contra alvos em território russo impediu a Ucrânia de atacá-los.

Depois, há a desvantagem sob a qual a Ucrânia tem operado desde o início da guerra: enfrenta um país muito maior, com uma vantagem considerável em termos de mão-de-obra e um grande arsenal de armas que é constantemente reabastecido por uma indústria de defesa que opera com um orçamento recorde.

Algumas autoridades ucranianas disseram que fortificar áreas perto da fronteira era quase impossível devido aos bombardeamentos russos. Mas, acrescentaram, linhas defensivas mais fortes, construídas mais longe da fronteira, têm resistido até agora ao ataque russo.

Iryna Sykhina, 42 anos, de Lyptsi, uma cidade a cerca de 16 quilómetros a norte de Kharkiv, disse ter entendido que algo estava diferente, e errado, nas primeiras horas da última sexta-feira, quando a sua aldeia foi alvo de implacáveis ​​bombardeamentos russos. “Eles estavam atingindo toda a vila de uma só vez, e não apenas de vez em quando, como antes”, disse ela em entrevista por telefone.

A Sra. Sykhina disse ter visto blocos de concreto e máquinas sendo movidos ao longo de uma estrada em frente à sua casa, no que ela acreditava serem preparativos para a fortificação.

“Mas, na verdade, pelo que sei, nada foi construído”, disse Sykhina.

Assim que os russos iniciaram o ataque, alguns pontos ao longo das linhas ucranianas cederam e as tropas fugiram em meio aos pesados ​​bombardeios, disse Denys Yaroslavsky, tenente da 57ª Brigada.

“Há muito mais perguntas para aqueles que foram responsáveis ​​pela construção de fortificações na primeira linha, aqueles que deveriam explorá-las e fortalecê-las”, disse ele.

O prefeito de Vovchansk, Tamaz Gambarashvili, insistiu numa entrevista que sua cidade estava preparada para uma incursão. “Tenho estado nesta cidade o tempo todo e posso dizer que estávamos prontos para a chegada dos russos e as fortificações foram feitas”, disse ele numa entrevista na semana passada.

As fortificações, disse ele, não foram construídas em concreto “porque a Rússia bombardeava constantemente tudo o que construímos”, mas acrescentou, “as feitas à mão foram preparadas ao máximo”.

Autoridades e analistas militares dizem que a Rússia provavelmente não tem forças suficientes para tomar a cidade de Kharkiv. Depois de quase dois anos de relativa tranquilidade, ataques de mísseis de longa distância ocorrem agora diariamente, matando e ferindo civis. A Rússia parece estar a confiar na sua superioridade numérica para levar as forças ucranianas ao ponto de ruptura.

A Rússia tem agora cerca de 510 mil soldados na luta, de acordo com uma análise publicada esta semana pelo Royal United Services Institute, um think tank britânico. Esses números são suficientes para lançar ataques ao longo de toda a linha da frente, mantendo as forças ucranianas constantemente desequilibradas enquanto lutam para responder a múltiplas incursões.

“O objectivo da Rússia não é alcançar um grande avanço, mas sim convencer a Ucrânia de que pode manter um avanço inexorável, quilómetro a quilómetro, ao longo da frente”, afirma a análise.

Novo armamento previsto para chegar como parte do pacote de armas de US$ 61 bilhões do governo Biden, incluindo projéteis de artilharia e munições de defesa aérea, deve ajudar a aliviar parte da pressão sobre as forças da Ucrânia, assim como um novo esforço de mobilização do governo da Ucrânia, que reduziu a idade de recrutamento para 25.

A questão agora, à medida que a época de combates de Verão começa para valer, é se isso será suficiente para travar o ímpeto da Rússia.

Para os residentes ao longo da fronteira norte da Ucrânia, a tensão é difícil de suportar. Grande parte da região foi rapidamente ocupada nos primeiros dias da invasão russa, que começou em Fevereiro de 2022. Mas as forças ucranianas expulsaram-nos seis meses depois, numa impressionante operação ofensiva que agora parece ser um ponto alto na guerra.

As aldeias e povoações da região têm sido alvo de bombardeamentos russos intermitentes há muito tempo e muitos residentes fugiram. Ainda assim, aqueles que ficaram disseram que foram apanhados de surpresa pelo ataque e pelo rápido avanço das tropas russas.

“As pessoas estavam a preparar-se para o verão, cuidando dos seus jardins, cuidando do seu gado”, disse Krystyna Havran, membro do conselho da aldeia de Lyptsi, numa entrevista. “Ninguém imaginava que haveria uma ofensiva.”

Marc Santora relatórios contribuídos.