Durante anos, a Rússia apoiou secretamente líderes autoritários, explorou recursos naturais e lutou contra extremistas em vários países africanos.

A Rússia trabalhou através do grupo Wagner, uma rede obscura de conselheiros políticos, empresários e mercenários. Mas nunca revelou quão estreitamente controlava as actividades do Wagner em todo o mundo, mantendo distância enquanto numerosas acusações de violações dos direitos humanos eram levantadas contra os agentes do grupo no terreno.

Wagner foi liderado por Yevgeny V. Prigozhin, um magnata implacável que já foi um aliado próximo do presidente Vladimir V. Putin da Rússia. Mas depois que o Sr. Prigozhin liderou um motim de curta duração contra Putin em junho do ano passado, Prigozhin foi morto em um acidente de avião.

Desde então, a Rússia tem repartido os activos do Wagner e redistribuído-os entre ramos do Kremlin, de acordo com entrevistas com uma dúzia de diplomatas e oficiais militares e de inteligência de países ocidentais, Rússia e Ucrânia. O Ministério da Defesa russo assumiu o controlo do braço mercenário de Wagner em África e colocou-o sob um grupo guarda-chuva maior, o Africa Corps. Os ministérios da defesa e das relações exteriores da Rússia não responderam a um pedido de comentário.

Aqui está o que você deve saber sobre o Africa Corps.

Algumas centenas de instrutores do Africa Corps chegaram pela primeira vez a Burkina Faso, na África Ocidental, no final do ano passado, de acordo com autoridades ocidentais e o canal do grupo no aplicativo de mensagens Telegram, que diplomatas, analistas e meios de comunicação russos consideraram uma fonte confiável sobre o assunto. grupo.

Desde Abril, cerca de 100 instrutores da organização foram destacados para o Níger para treinar os seus militares, uma tarefa que até recentemente era liderada pelos Estados Unidos e países europeus. Uma semana depois, o Os Estados Unidos anunciaram que iriam retirar-se cerca de mil militares do Níger.

Dado que o Africa Corps está directamente afiliado ao governo da Rússia, “parece mais legítimo para os governos africanos”, disse Sergey Eledinov, analista de segurança e antigo representante de uma empresa militar privada russa que trabalha em África.

A Rússia também forneceu armas aos dois países, onde juntas militares lutam para conter os insurgentes jihadistas no Sahel, uma região semiárida que se estende por ambas as nações.

Mercenários do Africa Corps também foram destacados para a Líbia, que a Rússia utiliza há muito tempo como centro logístico para destacamentos militares na África Subsaariana. As actividades mercenárias de Wagner foram incluídas no Africa Corps, de acordo com um oficial militar europeu e um funcionário do Departamento de Estado.

Cerca de metade dos recrutas do Africa Corps são veteranos do Wagner, informou no seu canal Telegram. E os empregos são semelhantes: o Africa Corps precisa de guarda-costas, tropas terrestres, operadores de drones e “especialistas em guerra electrónica”, de acordo com anúncios do grupo.

Mas o Africa Corps actua como um guarda-chuva para as actividades paramilitares da Rússia no continente – não apenas as da Wagner, mas também de outras empresas militares privadas. Os mercenários destacados no Burkina Faso pertencem a uma nova estrutura chamada Ursopor exemplo.

“Há algum tipo de competição entre estas empresas”, disse Oleksandr V. Danylyuk, antigo conselheiro especial do chefe do serviço de inteligência estrangeiro da Ucrânia.

A agência de inteligência militar da Rússia, conhecida como GRU, supervisiona as operações do Africa Corps, de acordo com o Departamento de Estado.

“O objectivo é o mesmo: estabelecer o controlo em vários países africanos”, acrescentou Danylyuk, que co-escreveu um recente relatório sobre as actividades militares da Rússia fora da Ucrânia.

O nome Africa Corps lembra Afrika Korps, a força expedicionária enviada pelos nazistas na África durante a Segunda Guerra Mundial. O grupo Wagner também trazia uma referência nazista: recebeu o nome do compositor alemão Richard Wagner, um dos favoritos de Hitler.

A Wagner não desapareceu completamente: alguns dos seus agentes permanecem na República Centro-Africana e no Mali. Os seus laços estreitos com os círculos militares, políticos e económicos locais tornaram-nos difíceis de desalojar ou demasiado úteis para a Rússia se livrar deles, diplomatas ocidentais e analistas dizer.

Foi também criado um novo meio de propaganda, a Iniciativa Africana, para promover os laços crescentes entre a Rússia e os países africanos. Isso é suportado pelos serviços de inteligência da Rússia, de acordo com o Departamento de Estado dos EUA.

Em suma, a Rússia quer influência geopolítica e acesso aos recursos naturais. Mas os líderes africanos têm muitos pretendentes: não apenas a Rússia, a China, os Estados Unidos e os países europeus, mas também a Turquia e os Emirados Árabes Unidos, entre outros.

Os mercenários e os especialistas em desinformação da Wagner desempenharam um papel fundamental no enfraquecimento dos interesses ocidentais no continente e na substituição das tropas europeias e dos EUA, bem como das forças de manutenção da paz das Nações Unidas, em vários países.

Esses desenvolvimentos alarmaram as autoridades dos EUA.

“A Federação Russa está realmente tentando dominar a África Central, bem como o Sahel”, disse o general Michael E. Langley, chefe do Comando Militar dos EUA na África. contado Congresso em março.

A Rússia argumentou que está a defender uma nova ordem mundial multipolar que ajudará os países africanos a reforçar a sua soberania. Mas a Rússia também procura aumentar o seu número de aliados: muitos países africanos abstiveram-se de condenar a invasão da Ucrânia pela Rússia, ou mesmo apoiaram-na, durante as votações nas Nações Unidas.

A Rússia assinou acordos de cooperação militar com 43 países africanos desde 2015, segundo o Parlamento Europeu. A Rússia também foi o maior fornecedor de armas para África entre 2018 e 2022, respondendo por 40 por cento das importações de armas do continente.

Os agentes da Wagner exploraram minas de ouro em a República Centro-Africana e Sudão. As empresas mineiras russas exportam diamantes de Angola e Zimbabué, e bauxite de Guinéentre outros.

A Rússia também tem promovido cada vez mais uma relação mais clássica entre Estados.

A chegada de instrutores do Corpo de África ao Burkina Faso no final do ano passado, por exemplo, seguiu-se a uma reunião entre Putin e o líder do país, Capitão Ibrahim Traoré, no Verão passado. A Rússia também reabriu uma embaixada lá.

A Rússia também prometeu ajudar o Burkina Faso e o Mali a desenvolver os seus sectores nucleares e a acolher mais estudantes africanos numa altura em que a Europa tenta manter os migrantes afastados.

“Nosso amigo Lavrov está de volta!” um jornal em Burkina Faso escreveu recentemente enquanto o ministro das Relações Exteriores da Rússia, Sergei V. Lavrov, visitou – um dos pelo menos uma dúzia de países africanos para os quais ele viajou desde a invasão em grande escala da Ucrânia pela Rússia em 2022. Sr. prometido Burkina Faso mais suprimentos militares e instrutores.

“A influência ocidental em vários países africanos foi reduzida”, afirmou o Africa Corps escreveu em seu canal oficial do Telegram no ano passado. “Abriu-se uma ‘janela de oportunidade’ para a realização dos nossos interesses geopolíticos.”

Os líderes da África Ocidental que procuraram parcerias mais estreitas com a Rússia querem protecção pessoal, soldados e armas para combater os rebeldes e insurgentes islâmicos afiliados à Al Qaeda e ao Estado Islâmico.

Alguns activistas da sociedade civil, civis e políticos locais no Níger, no Mali e no Burkina Faso entrevistados durante o ano passado afirmam que a Rússia está a cumprir a sua missão.

“Esta parceria com a Rússia vai ajudar-nos a pôr fim a esta guerra contra o terrorismo”, afirmou Boureima Ouédraogo, um activista pró-Rússia da sociedade civil do Burkina Faso. “Nossos soldados não têm mais medo.”

Mas tal como os militares africanos não conseguiram derrotar os insurgentes, apesar o americano e o europeu apoio, também tiveram sucesso limitado com os seus parceiros russos, dizem especialistas em segurança.

E os abusos contra civis dispararam nos anos desde que estes militares chamaram instrutores russos, com mercenários Wagner acusados ​​de assassinatos em massa e tortura no Mali e estupro e outros crimes no República Centro-Africana.

Soumaila Lah, analista de segurança baseada no Mali, disse que aqueles que vivem nas grandes cidades favorecem a presença da Rússia conforme necessário. “Mas nas áreas remotas onde operam os mercenários, as populações locais estão a dar-se conta dos casos de tortura, das detenções arbitrárias e dos assassinatos”, acrescentou Lah.

“Nesses lugares, eles não os querem mais.”

Eric Schmitt relatórios contribuídos.