O presidente Volodymyr Zelensky da Ucrânia disse no domingo que as forças de Moscou estavam se reunindo para uma nova ofensiva terrestre no nordeste de seu país, um dia depois de um ataque com mísseis russos contra uma superloja de hardware na cidade de Kharkiv ter matado pelo menos 14 pessoas e ferido dezenas de outras. , de acordo com autoridades ucranianas.

“A Rússia é a única fonte de agressão e tenta constantemente expandir a guerra”, disse Zelensky num discurso. entregue em inglês dentro das ruínas de uma editora em Kharkiv que foi destruída na semana passada por um ataque russo.

“A Rússia está a preparar-se para ações ofensivas”, cerca de 60 milhas a noroeste de Kharkiv, disse ele, acrescentando que Moscovo estava a reunir “outro grupo de tropas perto da nossa fronteira”. Zelensky não deu mais detalhes sobre o possível ataque.

Moscou surpreendeu a Ucrânia em 10 de maio, quando suas tropas cruzaram a fronteira nordeste, perfurando as defesas ucranianas e capturando aldeias perto da fronteira. Isso forçou o governo de Kiev a apressar reforços numa tentativa de deter o avanço russo.

Um alvo para um ataque, com base nos comentários de Zelensky, poderia ser a região de Sumy, no nordeste da Ucrânia, que tem visto frequentes disparos transfronteiriços, mas nenhum ataque terrestre desde que as forças russas tentaram tomar a sua principal cidade, também chamada Sumy, no começar de a invasão em grande escala em fevereiro de 2022. Mais tarde, eles foram forçados a se retirar após combates ferozes. Os militares ucranianos já alertaram sobre outro ataque à fronteira russa no nordeste.

A incursão de Maio foi a mais significativa em meses de combates, e especialistas militares dizem que um dos principais objectivos russos era expandir a extensão do campo de batalha, que já se estende por centenas de quilómetros, e dessa forma forçar a Ucrânia a espalhar as suas tropas de forma mais dispersa. Ao fazê-lo, Moscovo aparentemente esperava alargar a sua vantagem existente em termos do tamanho das suas forças armadas, dizem os especialistas.

A guerra tem diminuído e diminuído desde que o presidente Vladimir V. Putin da Rússia lançou a invasão, com as forças ucranianas agora defendendo-se contra Avanços russos na região oriental de Donetsk, no nordeste e na região sul de Zaporizhzhia.

Uma vítima imediata foi Kharkiv, que viu uma escalada acentuada na ferocidade dos ataques aéreos russos este mês, forçando muitos a fugir. No domingo, o número de mortos no ataque à superloja de ferragens subiu para 14, com outras 43 feridas, segundo uma postagem nas redes sociais de Oleh Syniehubov, chefe da administração militar da região

Os bombeiros extinguiram as chamas na superloja, disseram as autoridades locais, e 200 trabalhadores de emergência estavam lidando com as consequências do ataque, segundo Syniehubov.

O ministro das Relações Exteriores da Ucrânia, Dmytro Kuleba, disse que o ataque foi conduzido para garantir o máximo de vítimas civis. “Ele não pode ocupar Kharkiv, por isso tenta matá-la”, escreveu Kuleba nas redes sociais, referindo-se a Putin.

O canal de mídia social Telegram do Ministério da Defesa russo fez extensos comentários sobre os combates nos últimos dias, mas não fez nenhum comentário sobre o ataque em Kharkiv ou sobre outros relatados por autoridades ucranianas, de acordo com a sua prática geral.

Kuleba apelou aos aliados da Ucrânia na NATO para fornecerem ao seu país mais mísseis Patriot e outros sistemas que possam defender-se contra ataques de mísseis.

Um multibilionário pacote de ajuda militar ficou paralisado durante meses no Congresso dos EUA, deixando a Ucrânia sem munições e cada vez mais exposta a ataques de mísseis e drones russos. O pacote finalmente foi aprovado no mês passado, mas grande parte do hardware ainda não chegou à Ucrânia.

Num sinal da vulnerabilidade de Kharkiv, Syniehubov relatou um segundo ataque no sábado, que, segundo ele, atingiu a infra-estrutura comercial civil no centro da cidade poucas horas após o ataque à superloja. Pelo menos 25 pessoas ficaram feridas, incluindo um menino de 14 anos que foi hospitalizado, segundo a promotoria regional. Não houve comentários das autoridades russas.

A Rússia também conduziu ataques fora dos habituais campos de batalha recentes. Governador Vitaliy Kimchefe da administração militar na região de Mykolaiv, no sul da Ucrânia, disse que a explosão de drones danificou um prédio pré-escolar no local, enquanto a empresa de radiodifusão pública ucraniana Suspilne relatou explosões em Khmelnytskyi, uma região central.

No seu discurso em Kharkiv, Zelensky apelou ao presidente Biden e ao presidente Xi Jinping da China para participarem numa cimeira de paz sobre a Ucrânia, na Suíça, no próximo mês. Kiev tentou reunir apoio global para um quadro que envolveria a retirada completa das forças russas de todo o território da Ucrânia e o fim dos ataques em solo ucraniano.