Julian Assange, o fundador do WikiLeaks, foi recebido como um herói antes mesmo de retornar ao seu país natal, a Austrália, na quarta-feira, depois de se declarar culpado de uma acusação criminal de violação da Lei de Espionagem dos EUA.

Os políticos australianos correram para publicar declarações apoiando um acordo judicial que lhe rendeu a liberdade. Kevin Rudd, o ex-primeiro-ministro que agora é embaixador da Austrália nos Estados Unidos, até se juntou a ele no tribunal dos EUA na ilha de Saipan, no Pacífico.

Que o caso de Assange tenha sido concluído num posto avançado distante – a capital das Ilhas Marianas do Norte, uma comunidade ligada à América através do imperialismo pós-Segunda Guerra Mundial – parecia apropriado.

Ele terminou seu impasse com o governo americano longe de Washington, 14 anos depois de ter publicado documentos militares e diplomáticos confidenciais, revelando detalhes secretos sobre a espionagem dos EUA e o assassinato de civis durante as guerras no Iraque e no Afeganistão.

Ele era então uma figura divisiva – um jornalista corajoso para alguns, um anarquista imprudente que colocava os americanos em perigo para outros. Ele tornou-se ainda mais polarizador durante as eleições presidenciais de 2016, quando o WikiLeaks publicou milhares de e-mails da campanha de Hillary Clinton e do Comité Nacional Democrata que tinham sido roubados por hackers russos.

Mas depois de cinco anos numa prisão britânica, onde se casou e se tornou pai de dois filhos, Assange tornou-se uma figura mais atraente para os australianos. Em algum lugar ao longo do caminho, ele se tornou o oprimido forçado a suportar o ressentimento da superpotência e, em uma terra colonizada por condenados, um cara rebelde que cumpriu sua pena e merecia voltar para casa.

O primeiro-ministro Anthony Albanese, da Austrália, disse que o processo judicial que libertou o Sr. Assange foi “um desenvolvimento bem-vindo”.

“Isso é algo que foi considerado, paciente, trabalhado de forma calibrada, que é a forma como a Austrália se comporta internacionalmente”, disse ele na quarta-feira.

“Independentemente da sua opinião sobre as actividades do Sr. Assange”, acrescentou, “o seu caso arrastou-se durante demasiado tempo”.

Os críticos viram uma falta de introspecção nessa resposta. Ignorou que as próprias leis de espionagem da Austrália são alguns dos mais difíceis do mundo democrático, com penas que vão até 25 anos de prisão e fracas proteções para o jornalismo. E evitou a resistência contínua da administração albanesa em conceder maior transparência aos registos públicos e o fracasso em fortalecer as leis de proteção aos denunciantesapesar de frustração sobre vários casos secretos.

Johan Lidberg, professor associado de jornalismo na Universidade Monash, em Melbourne, que trabalhou com as Nações Unidas na liberdade de imprensa global, disse estar surpreendido com o amplo apoio político a Assange. De alguma forma, ele unificou, por um momento, os legisladores Verdes e Trabalhistas juntamente com os líderes conservadores. Mas como?

Lidberg disse que a simpatia por Assange começou a crescer na Austrália depois de 2016, quando, a pedido do Presidente Trump, ele foi arrastado para fora da Embaixada do Equador e colocado em Belmarsh, uma prisão no sudeste de Londres.

“Seu caso passou de hacking, jornalismo, publicação e defesa de direitos para se tornar uma questão humanitária”, disse ele. “Pode ser que o mito australiano do ‘fair go’ tenha desempenhado um papel. Viu-se que ele não teve uma chance justa e foi maltratado.”

O desejo de proteger o jornalismo de responsabilização – um factor para muitos americanos que temiam que a condenação do Sr. enviar uma mensagem ameaçadora aos repórteres e fontes – não era uma grande preocupação na Austrália, onde não existe direito constitucional à liberdade de expressão.

James Curran, professor de história da Universidade de Sydney e colunista de assuntos internacionais, disse que os australianos não partilham necessariamente o mesmo tipo de reverência que os americanos têm por “toda a cultura do sigilo e dos documentos confidenciais”.

Quando um grupo bipartidário de políticos australianos foi a Washington para fazer lobby a favor de Assange em Outubro, não sublinhou a necessidade de proteger o Quarto Poder.

“Eles enfatizaram como a China e a Rússia estão a usar o caso Assange como prova da flagrante hipocrisia ocidental no que diz respeito ao tratamento de prisioneiros políticos”, disse Curran. “Isso afetou Washington.”

A lei e a ordem americanas já haviam perdido algum respeito. Muitos australianos nutrem agora uma desaprovação sussurrada pelo sistema de justiça criminal dos EUA, que consideram demasiado performativo e punitivo, com pena de morte em alguns estados e longas penas de prisão na maioria.

“São as elevadas taxas de encarceramento, o abuso do processo de negociação de penas e até mesmo a conduta da polícia dos EUA”, disse Hugh White, um antigo oficial de defesa australiano e agora professor de estudos estratégicos na Universidade Nacional Australiana. “Acho que mesmo pessoas bastante conservadoras duvidavam que Assange iria ‘ter uma chance justa’ nas mãos do DOJ”

No ano passado, quando o Secretário de Estado Antony J. Blinken visitou a Austrália para conversações de defesa de alto nível em Brisbane, foi questionado sobre o caso de Assange – e irritou-se com a ideia de que Assange foi vítima dos caprichos americanos.

De pé num púlpito ao ar livre, ladeado por veteranos militares, Blinken disse que entendia “as preocupações e opiniões dos australianos”, mas que era “muito importante que os nossos amigos aqui” compreendessem o “suposto papel de Assange num dos maiores compromissos”. de informações classificadas na história do nosso país.”

Seus comentários soaram defensivos para muitos australianos e condescendentes. A Austrália e a América ainda são aliados ombro a ombro, tendo lutado juntos em guerras passadas, e estão agora a construir um quadro de defesa colectiva para dissuadir uma potencial agressão chinesa. Mas o tom de Blinken ajudou a fazer de Assange um representante de outro elemento da relação australiana com os Estados Unidos: uma ambivalência permanente sobre a ideia do excepcionalismo americano.

“Em parte, isto é apenas um reflexo da ambivalência que as grandes potências sempre geram entre os seus satélites mais pequenos, mas não é apenas isso”, disse White.

Entre os australianos conservadores e anglocêntricos, há também algum ressentimento sobre a América ter deslocado o Império Britânico após a Segunda Guerra Mundial, acrescentou. Outros sentiram que os Estados Unidos foram muitas vezes demasiado rápidos a rejeitar as preocupações dos seus amigos e, ao continuarem a processar o Sr. Assange, “os EUA pareceram excessivamente vingativos”, disse ele.

Fazer com que os Estados Unidos recuem – e ouça com um pouco mais de humildade – parece ser o que os políticos australianos estão ansiosos por celebrar. Juntamente com Albanese, legisladores rurais conservadores e liberais do Partido Verde também elogiaram a libertação de Assange. Rudd sorriu o suficiente durante sua aparição no tribunal para ser confundido com um advogado de defesa.

Seu clima de vitória, porém, ainda pode desaparecer. A próxima rodada de vazamentos revelará segredos sobre a Austrália? E se Assange e o WikiLeaks escolherem um lado nas eleições dos EUA ou na guerra na Ucrânia que a maioria dos australianos não apoia?

“Pode-se argumentar que o WikiLeaks ajudou Trump e Putin mais do que qualquer outra pessoa e colocou vidas em risco”, disse Curran. “Isso parece não ter realmente penetrado no debate australiano.”