Testemunhar os fogos vermelho-sangue de uma erupção vulcânica na Terra é memorável. Mas ver rocha derretida vazar de um vulcão em um planeta diferente seria extraordinário. Isto é próximo do que os cientistas detectaram em Vênus: dois vastos e sinuosos fluxos de lava escorrendo de dois cantos diferentes do vizinho planetário da Terra.

“Depois que você vê algo assim, a primeira reação é ‘uau’”, disse Davide Sulcaneseestudante de doutorado na Università d’Annunzio em Pescara, Itália, e autor de um estudo que relata a descoberta na revista Astronomia da Naturezapublicado na segunda-feira.

A Terra e Vênus foram forjadas ao mesmo tempo. Ambos são feitos da mesma matéria primitiva e têm a mesma idade e tamanho. Então, por que a Terra é um paraíso repleto de água e vida, enquanto Vênus é uma paisagem infernal escaldada com céus ácidos?

As erupções vulcânicas alteram as atmosferas planetárias. Um teoria afirma que, há milhares de anos, várias erupções apocalípticas desencadearam um efeito de estufa descontrolado em Vénus, transformando-o de um mundo temperado e inundado num deserto árido de vidro queimado.

Para compreender melhor o seu vulcanismo, os cientistas esperavam detectar uma erupção venusiana em flagrante. Mas embora se saiba que o planeta está sufocado por vulcões, uma atmosfera opaca impediu que alguém visse uma erupção da mesma forma que as naves espaciais as detectaram. Io, a lua hipervulcânica de Júpiter.

Na década de 1990, a espaçonave Magellan da NASA usou um radar de penetração nas nuvens para pesquisar a maior parte do planeta. Mas naquela época, as imagens de resolução relativamente baixa tornavam a localização de rocha derretida recente uma tarefa problemática.

Ao utilizar software moderno para examinar os dados de Magalhães, os cientistas encontraram agora dois fluxos de lava inequívocos: um que desce pelo flanco do Sif Mons, um amplo vulcão-escudo, e outro serpenteia pela parte ocidental de Niobe Planitia, uma planície marcada por numerosas montanhas vulcânicas.

Muitos cientistas planetários consideraram que Vénus estava efervescente com erupções. “Mas uma coisa é suspeitar fortemente e outra é saber”, disse Paulo Byrneum cientista planetário da Universidade de Washington em St. Louis que não fez parte do novo estudo.

Vênus não possui as placas tectônicas da Terra. Mas a sua constituição rochosa semelhante e o seu tamanho comparável sugerem que algo ainda deve estar cozinhando dentro do segundo planeta do Sol – e ele deve estar vulcanicamente ativo.

Há provas indirectas de apoio: os gases vulcânicos permanecem nos céus de Vénus e a forma como partes do planeta brilham sugere que eles foram pintados por lava no passado geológico recente.

A evidência direta da fúria vulcânica finalmente surgiu, e surpreendentemente, em 2023, quando os pesquisadores avistaram um respiradouro vulcânico dobrando de tamanho e possivelmente preenchendo com lava em dados antigos de Magalhães. Outros cientistas ainda ansiavam por sinais de um fluxo de lava inequívoco, uma prova quase literal.

O Sr. Sulcanese atendeu ao seu desejo. Ele encontrou manchas brilhantes semelhantes a rios em Sif Mons e Niobe Planitia em imagens posteriores da pesquisa Magalhães que não estavam presentes em dados anteriores. Depois de descartar cuidadosamente outras possibilidades, incluindo deslizamentos de terra, a sua equipa concluiu que a lava era a única explicação razoável.

“Magalhães é o presente que continua sendo oferecido”, disse Stephen Kaneum astrofísico planetário da Universidade da Califórnia, em Riverside, que não esteve envolvido no novo estudo.

Ambos os fluxos de lava são comparáveis ​​em tamanho à saída do vulcão Kilauea, no Havaí, durante a sua paroxismo de três meses em 2018. E usando estas duas erupções, os autores do estudo estimam que há consideravelmente mais atividade eruptiva do que se supunha anteriormente — e que está acontecendo em outras partes do planeta atualmente.

“Vênus está ativo”, disse Giuseppe Mitriastrônomo também da Università d’Annunzio e autor do estudo.

Mais importante, vulcanicamente falando, Vênus “é semelhante à Terra”, disse Anna Gülcherum cientista planetário do Instituto de Tecnologia da Califórnia que não esteve envolvido no trabalho.

O resultado também complica o detecção provisória de fosfina na atmosfera de Vênus; a fosfina é uma substância geralmente associada na Terra aos seres vivos. Mas outras explicações para a sua possível presença em Vênus não poderia ser descartado. A atividade vulcânica também pode produzir fosfina, mas as refutações a essa ideia sugerem que Vênus simplesmente não tem vulcanismo suficiente para produzi-la.

“Bem, aparentemente existe”, disse o Dr. Kane.

A única forma de encontrar respostas melhores – sobre a fosfina, a cadência vulcânica de Vénus, a sua transformação cataclísmica – é revisitar o planeta. Felizmente, uma frota de novas naves espaciais está definido para fazer exatamente isso na década de 2030.

Enquanto esperamos, as memórias de Magalhães continuarão a oferecer presentes inesperados.

“Podemos começar a pensar em Vênus como um mundo vivo e que respira”, disse Byrne.