O espaço muda você, mesmo durante viagens curtas para fora do planeta.

Quatro pessoas que passaram três dias fora da Terra em setembro de 2021 experimentaram mudanças físicas e mentais que incluíram declínios modestos nos testes cognitivos, estresse no sistema imunológico e alterações genéticas em suas células, relatam cientistas em um pacote de artigos publicado na terça-feira na revista Nature e em várias outras revistas relacionadas.

Quase tudo o que mudou nos astronautas voltou ao normal depois que eles pousaram na Terra. Nenhuma das alterações pareceu representar uma cautela impressionante para futuros viajantes espaciais. Mas os resultados também destacaram o quão pouco os pesquisadores médicos sabem.

Christopher Mason, professor de genômica, fisiologia e biofísica na Weill Cornell Medicine na cidade de Nova York e um dos líderes da pesquisa, chamou a coleta de artigos e dados de “o exame mais aprofundado que já tivemos de uma equipe”. ”Como ele falou durante uma entrevista coletiva na segunda-feira.

Os quatro astronautas viajaram em uma missão, conhecida como Inspiration4, que foi a primeira viagem à órbita onde nenhum dos tripulantes era astronauta profissional. Jared Isaacman, um empresário bilionário, liderou a missão. Em vez de trazer amigos, ele recrutou três viajantes que representavam uma faixa mais ampla da sociedade: Hayley Arceneaux, uma médica assistente que sobreviveu ao câncer durante a infância; Sian Proctor, professora de faculdade comunitária que ensina geociências; e Christopher Sembroski, engenheiro.

Os tripulantes do Inspiration4 consentiram em participar de experimentos médicos – coletando amostras de sangue, urina, fezes e saliva durante o voo – e permitir que os dados fossem catalogados em um arquivo online conhecido como Ómica Espacial e Atlas Médicoou SOMA, que está disponível publicamente.

Embora os dados sejam anônimos, isso não proporciona muita privacidade porque havia apenas quatro tripulantes no Inspiration4. “Você provavelmente conseguiria descobrir quem é quem, na verdade”, disse Proctor em uma entrevista.

Mas ela acrescentou: “Sinto que há mais benefícios do que danos em poder compartilhar minhas informações e em fazer com que a ciência progrida e aprenda”.

O SOMA também inclui dados de outras pessoas que voaram em missões espaciais privadas, bem como de astronautas japoneses que voaram para a Estação Espacial Internacional, e um estudo que comparou o saúde de Scott Kelly, astronauta da NASA que viveu na Estação Espacial Internacional durante 340 dias em 2015 e 2016, com seu irmão gêmeo, Mark, um astronauta aposentado que agora é um senador representando o Arizona.

Com mais cidadãos comprando viagens para o espaço, a esperança é que a SOMA se encha rapidamente de mais informações sobre uma gama mais ampla de pessoas do que os homens brancos mais velhos que foram selecionados para serem astronautas nas primeiras décadas da era espacial. Isso poderia levar a tratamentos adaptados a cada astronauta para combater os efeitos dos voos espaciais.

A riqueza de informações também permitiu aos cientistas comparar os efeitos de curto prazo com o que acontece durante missões mais longas.

Durante o ano do Sr. Kelly no espaço, marcadores de idade em seu DNA, conhecidos como telômeros, cresceram mais – sugerindo, surpreendentemente, que ele havia se tornado biologicamente mais jovem. Mas a maior parte dos telômeros retornou ao tamanho anterior depois que ele retornou à Terra, embora alguns tenham ficado ainda mais curtos do que antes de sua partida. Os cientistas interpretaram isso como um sinal de envelhecimento acelerado.

Os telômeros de todos os quatro astronautas do Inspiration4 também se alongaram e depois encurtaram, indicando que as mudanças ocorrem em todos os astronautas e que ocorrem rapidamente.

“Uma descoberta notável em vários aspectos”, disse Susan Bailey, professora de biologia e oncologia do câncer por radiação na Universidade Estadual do Colorado, que liderou a pesquisa sobre os telômeros.

As células usam RNA, uma cadeia simples de ácidos nucléicos que traduz projetos codificados no DNA na produção de proteínas. Dr. Bailey disse que o RNA correspondente aos telômeros também mudou nos astronautas e que mudanças semelhantes foram observadas em pessoas que escalaram o Monte Everest.

“O que é uma conexão estranha”, disse ela.

Isso sugere que a causa do crescimento e da redução dos telômeros não é a falta de peso, mas sim o bombardeio de radiação que as pessoas experimentam em grandes altitudes e no espaço.

Esse não foi o único efeito do voo espacial.

Afshin Beheshti, do Instituto de Ciência Espacial Blue Marble e do Centro de Pesquisa Ames da NASA, na Califórnia, apontou para mudanças moleculares nos rins dos astronautas que podem pressagiar a formação de pedras nos rins. Isso não seria um problema durante uma viagem espacial de três dias, mas poderia tornar-se uma crise médica durante uma missão mais longa.

“A meio caminho de Marte, como você vai tratar isso?” Dr. Beheshti disse.

Mas agora que a possibilidade é conhecida, os investigadores poderão estudar como prevenir as pedras nos rins ou desenvolver métodos melhores para as tratar.

Os astronautas realizaram vários testes em iPads para medir o seu desempenho cognitivo no espaço. Um teste avaliou o que é conhecido como vigilância psicomotora, uma medida da capacidade de focar em uma tarefa e manter a atenção. O astronauta olhou para uma caixa na tela. Um cronômetro apareceu de repente dentro da caixa, contando o tempo até que um botão fosse pressionado.

Se a resposta fosse muito lenta, superior a 355 milissegundos, isso era considerado um lapso de atenção. Em média, o desempenho no espaço diminuiu em comparação com quando os astronautas do Inspiration4 realizaram o mesmo teste no solo. Outros testes indicam déficits na busca visual e na memória de trabalho.

“Nosso desempenho cognitivo não foi afetado no espaço, mas nossa velocidade de resposta foi mais lenta”, disse Arcenaux por e-mail. “Isso me surpreendeu.”

Mas o Dr. Proctor disse que isso pode não ter sido uma verdadeira diferença em sua capacidade de realizar tarefas no espaço, apenas que eles podem estar distraídos. “Não é porque você não tem capacidade de fazer melhor o teste”, disse ela. “É só porque você olha para cima por um minuto, e lá está a Terra pela janela, e você fica tipo, ‘Uau.’”

Uma das vantagens de reunir todos os dados é procurar conexões entre as mudanças, algo que era difícil para os cientistas fazerem com conjuntos de dados anteriores e mais restritos. “Quando você olha para isso como um todo, você começa a ver as peças do quebra-cabeça juntas”, disse Beheshti.

Isso poderia apontar para uma causa comum, “e então as contramedidas serão facilmente mais viáveis”, disse ele.

Desde que regressaram à Terra, a vida de alguns dos astronautas do Inspiration4 regressou, em muitos aspectos, ao que era antes de irem para o espaço. Arcenaux voltou a trabalhar em turnos de 12 horas como médica assistente no St. Jude Children’s Research Hospital, em Memphis. O Dr. Proctor ainda é professor de uma faculdade comunitária. Sembroski, que mora perto de Seattle, agora trabalha como engenheiro na Blue Origin, a empresa de foguetes propriedade de Jeff Bezos.

Mas o Dr. Proctor agora também é enviado científico do Departamento de Estado dos Estados Unidos. Esta semana ela visita o Peru e o Chile, contando suas experiências em escolas e universidades. “Agora também tenho este tipo de plataforma global onde posso ir e fazer coisas como inspirar e ajudar a preparar a próxima geração”, disse ela.

Arcenaux disse que se lembrava de ter olhado para a Terra a partir da janela da cúpula da espaçonave SpaceX Crew Dragon no segundo dia de sua viagem.

“Sinto-me tão conectada com meus colegas terráqueos”, disse ela. “Somos todos um neste lindo planeta.”

Quanto ao Sr. Isaacman, ele ainda não terminou com o espaço. Ele e três outros astronautas não profissionais embarcarão em uma missão chamada Polaris Dawn, que poderá ser lançada no próximo mês. Durante esse voo, novamente em uma cápsula SpaceX Crew Dragon, o Sr. Isaacman e outro membro da tripulação estão planejando tentar a primeira caminhada espacial privada.