Após um intervalo sem precedentes de três anos nos pagamentos de empréstimos federais a estudantes devido à pandemia, milhões de mutuários começaram a pagar as suas dívidas quando o faturamento foi retomado no final do ano passado. Mas quase o mesmo número não o fez.

Esta realidade, juntamente com decisões judiciais que regularmente alteram as regras, complicou os esforços do governo para reiniciar o seu sistema de cobrança dos 1,6 biliões de dólares que lhe são devidos.

No final de Março, seis meses após o fim do hiato, quase 20 milhões de mutuários estavam a efectuar os seus pagamentos conforme programado. Mas quase 19 milhões não o fizeram, deixando suas contas inadimplentes, inadimplentes ou ainda em pausa, segundo os dados mais recentes do Departamento de Educação.

“A taxa de inadimplência é realmente emblemática de um sistema que não está fazendo o seu trabalho”, disse Persis Yu, conselheiro administrativo do Centro de Proteção ao Mutuário Estudantil, um grupo de defesa.

Sete milhões de mutuários com empréstimos administrados pelo governo federal estavam com seus pagamentos vencidos há pelo menos 30 dias no final de 2023. Essa é a maior taxa de inadimplência desde 2016, até onde vão os registros públicos do departamento. Outros milhões tiveram as suas contas congeladas através de adiamento ou tolerância (o que permite aos mutuários parar temporariamente de fazer pagamentos), e quase seis milhões de mutuários permanecer atolado em padrões que começou antes da pandemia.

Os motivos pelos quais os mutuários não pagam são variados. Alguns dizem que não podem pagar, enquanto outros estão envolvidos em confusões burocráticas. Muitas pessoas estão aproveitando um período de “rampa” que dura até setembro, durante o qual os pagamentos atrasados ​​não serão comunicados às agências de crédito e os mutuários não serão colocados em incumprimento, embora os juros continuem a acumular.

Quando o presidente Biden pôs fim à moratória iniciada em março de 2020 sob o governo do presidente Donald J. Trump, ele prometeu consertar partes importantes do há muito problemático programa de empréstimos federais. Enquanto o Supremo Tribunal derrubou A política mais ousada de Biden – perdoando pelo menos 10.000 dólares em dívidas a cada um dos milhões de mutuários – a sua administração ressuscitou outros caminhos para eliminar a dívida.

Biden também criou um novo programa de reembolso, o SAVE, que reduziu os pagamentos de muitos mutuários ou os reduziu a zero para milhões de trabalhadores com baixos salários. Os defensores dos consumidores elogiaram essas medidas como vitais para garantir que as contas dos mutuários sejam administráveis.

Mas a infinidade de mudanças nas regras de reembolso e uma enxurrada de ações judiciais de estados liderados pelos republicanos que as atacam pioraram a já desafiadora tarefa de colocar mais de 40 milhões de pessoas de volta no caminho dos pagamentos. O Departamento de Educação e os seus cinco gestores de crédito estão a lutar para adaptar os seus sistemas e orientar os mutuários através de opções de reembolso que por vezes mudam de um dia para o outro.

Na semana passada, juízes federais no Kansas e no Missouri elementos bloqueados do programa SAVE, decidindo a favor dos estados que contestaram a autoridade do presidente para impor termos tão generosos sem a aprovação do Congresso. No processo do Kansas, os estados qualificaram as manobras de alívio da dívida do presidente como “um produto apressado para fazer evasivamente o que o Supremo Tribunal já disse aos réus que não podem fazer”.

Mas no domingo, o Tribunal de Apelações dos EUA para o 10º Circuito temporariamente revertido a decisão do Kansas, abrindo caminho para que o departamento prossiga com as reduções de pagamentos planejadas este mês para milhões de mutuários.

Travis Wattles, 39, teve sua conta suspensa desde que a pausa no pagamento terminou no outono porque seu gestor, Aidvantage, não foi capaz de determinar qual deveria ser sua fatura mensal. (A Aidvantage se recusou a comentar e encaminhou as perguntas ao Departamento de Educação.)

Sr. Wattles, que trabalha com marketing de produtos automotivos, passou vários anos no exterior. Durante esse período, seus ganhos ficaram abaixo do limite para o exclusão de renda estrangeira (uma redução de impostos que protege alguma renda), então ele não tinha renda tributável e não devia nada pela dívida do empréstimo estudantil.

Mas Wattles, que se mudou para perto de Nashville no início de 2020, agora ganha um salário de seis dígitos. Ele se inscreveu no plano SAVE em agosto e enviou duas vezes documentos ao Aidvantage para que seu pagamento fosse recalculado com base em seus rendimentos atuais.

“Eles continuam me colocando de volta na tolerância porque não conseguem entender”, disse ele. “Eu não quero isso. Não me importo de fazer um pagamento; Eu entendo que fiz o empréstimo.

Karlyn Granger, uma designer gráfica de 36 anos, concluiu o mestrado em 2019. Quando a pandemia a libertou da obrigação de pagar os empréstimos federais, ela se casou, comprou uma casa em Atlanta e teve um filho. Os custos de cuidar da sua família consomem a maior parte do seu salário e “parecem muito mais presentes e terríveis” do que o seu empréstimo, disse ela.

Uma enxurrada de e-mails do Aidvantage estimulou seus esforços para descobrir qual plano de pagamento é melhor para ela. Mas as escolhas a confundem: ela deveria tentar manter sua fatura mensal o mais baixa possível ou priorizar pagar mais para reduzir o que deve em juros?

A mudança no cenário jurídico ampliou sua incerteza. O plano SAVE, por exemplo, dispensa juros não pagos para quem mantém a mensalidade em dia e perdoa dívidas remanescentes após 20 anos. Mas esses benefícios podem desaparecer se as contestações legais ao plano forem bem-sucedidas. E a Receita Federal normalmente trata as dívidas perdoadas como receita. A Sra. Granger teme tomar uma decisão que possa eventualmente lhe custar uma enorme conta de impostos.

“Estou meio que paralisada pela análise, onde não faço nada”, disse ela.

O Departamento de Educação previu que milhões de mutuários precisariam de mais tempo, ajuda e incentivo. Não há paralelo histórico para a pausa de todo o sistema de empréstimos durante anos, mas depois de desastres naturais – que os mutuários afetados podem usar como base para suspender temporariamente os seus pagamentos – “cerca de um terço dos mutuários perderam os seus pagamentos nos primeiros meses após a retomada dos pagamentos”, dois altos funcionários escreveram em uma postagem no blog de abril. “As suas taxas de pagamento recuperaram gradualmente ao longo de um período de dois a três anos.”

Para os gestores de empréstimos, o alarme começa a soar quando o devedor está atrasado há mais de 90 dias, disse Scott Buchanan, diretor executivo da Student Loan Servicing Alliance. Esse é o ponto em que normalmente apresentam um relatório de crédito negativo. Mas até Setembro, os servicers foram instruídos a colocar esses mutuários em regime de tolerância.

Isso complica os dados. Com tantos mutuários sendo automaticamente encaminhados para a tolerância, é difícil separar aqueles que podem pagar, mas que optam por não fazê-lo, daqueles que estão genuinamente em dificuldades.

“Durante algum tempo, teremos esse grupo de mutuários que verá: ‘Fiquei inadimplente e nada aconteceu’, então pensarão: ‘Por que estou fazendo um pagamento?’”, disse Buchanan. “Esse sempre foi o risco da rampa de acesso. Você quer encorajar as pessoas a fazerem pagamentos. Se você se autocurar para eles, isso não incentiva os pagamentos.”

Biden frequentemente considera sua abordagem da dívida estudantil uma conquista marcante. “A minha administração tomou a medida mais significativa de sempre na história deste país para proporcionar o alívio da dívida estudantil”, disse ele em Abril. “Este alívio pode mudar a vida.”

E tem sido assim para milhões de pessoas, apesar da instabilidade e da turbulência jurídica do ano passado.

Clayton Lundgren, 25, obteve mestrado em engenharia física em 2021 – depois mudou-se para Los Angeles para trabalhar como criador de conteúdo autônomo. Se a Suprema Corte tivesse permitido que o programa de cancelamento de dívidas em massa de Biden fosse mantido, quase metade dos US$ 21 mil que Lundgren deve teria desaparecido.

Mas devido ao programa SAVE, que isenta rendimentos até 225% do limiar de pobreza federal, Lundgren não deve nada na sua fatura mensal de empréstimo. Isso o ajuda a pagar o aluguel e outras despesas de subsistência. “Isso dá algum espaço para respirar”, disse ele.

E como o SAVE impede o acúmulo de juros, o saldo do Sr. Lundgren não está crescendo. Isso é uma mudança radical em relação à forma como os empréstimos federais a estudantes funcionavam: anteriormente, milhões de mutuários com planos baseados em rendimentos faziam pagamentos todos os meses, mas viam as suas contas continuarem a aumentar, porque os seus pagamentos não eram suficientes para cobrir nem mesmo os juros das suas dívidas.

Lundgren disse que estava grato pelo SAVE, mas também se sentiu um pouco abalado pelas oscilações do sistema de empréstimos.

“Estou simplesmente resignado com o facto de que quase certamente não existe realidade onde aconteça o que é socialmente justo, que seria o perdão de empréstimos e a instituição de faculdades públicas universalmente acessíveis”, disse ele.

A deputada Virginia Foxx, da Carolina do Norte, republicana e presidente do Comitê de Educação e Força de Trabalho da Câmara, elogiou as decisões judiciais contra o plano SAVE.

Biden “optou por doar o dinheiro dos contribuintes e reescrever ilegalmente contratos de empréstimo”, disse ela. “É uma tentativa flagrante de comprar votos de graduados universitários às custas da classe trabalhadora.”