A única forma de quase todas as pessoas em Gaza escaparem aos horrores da guerra entre Israel e o Hamas é saindo através do vizinho Egipto.

E isso é normalmente uma provação complicada e dispendiosa, que envolve o pagamento de milhares de dólares a uma empresa egípcia que consegue incluir palestinianos numa lista de viagens aprovadas para atravessar a fronteira.

Confrontando os elevados custos da empresa, bem como a fome generalizada em Gaza, onde não há fim à vista para a campanha militar de Israel, muitos palestinianos recorreram à tentativa de angariar dinheiro com apelos desesperados em plataformas digitais como GoFundMe.

O Dr. Salim Ghayyda, pediatra do norte da Escócia, publicou um apelo desse tipo em janeiro, depois de a sua irmã ter enviado uma mensagem de Gaza para dizer que o seu pai tinha sofrido convulsões.

O pai deles conseguiu chegar ao hospital e sobreviveu, mas o Dr. Ghayyda, 52 anos, que deixou Gaza em 2003, disse que o episódio o convenceu de que tinha de evacuar a sua família a qualquer custo.

“Pensei em dormir uma noite e acordar com a notícia de que minha família se foi”, disse ele. “Eu me senti impotente e sem esperança, mas sabia que precisava fazer alguma coisa.”

Nos últimos oito meses, cerca de 100 mil pessoas deixaram Gaza, disse Diab al-Louh, o embaixador palestiniano no Egipto, numa entrevista. Embora alguns tenham conseguido sair através de ligações a organizações ou governos estrangeiros, para muitos habitantes de Gaza, a saída do território só é possível através da Hala, uma empresa que parece estar intimamente ligada ao governo egípcio.

Agora, o futuro dessa avenida é incerto, especialmente depois de os militares israelitas terem lançado uma ofensiva contra o Hamas em Rafah e terem assumido o controlo da passagem, levando ao seu encerramento em Maio. Desde então, nenhum habitante de Gaza foi autorizado a passar por lá e não está claro quando será reaberto.

O New York Times falou com uma dúzia de pessoas dentro e fora de Gaza que tentavam deixar o território ou ajudavam familiares ou amigos a fazê-lo. Todos, exceto um, falaram sob condição de anonimato devido ao medo de retaliação por parte das autoridades egípcias contra eles ou seus parentes ou amigos.

Existem outras vias de saída de Gaza, mas muitas delas também exigem grandes pagamentos. Uma forma é pagar intermediários não oficiais no enclave ou no Egipto, que exigem entre 8.000 e 15.000 dólares por pessoa em troca de organizarem a sua partida dentro de alguns dias, segundo quatro palestinianos que fizeram os pagamentos ou tentaram fazê-lo.

Palestinos ligados a organizações e governos internacionais, titulares de passaportes ou vistos estrangeiros, feridos e alguns estudantes matriculados em universidades fora de Gaza conseguiram sair sem pagar taxas elevadas, mas a maioria dos mais de dois milhões de pessoas no enclave não cai nessas categorias.

Hala cobra US$ 5.000 para coordenar as saídas da maioria das pessoas com 16 anos ou mais e US$ 2.500 para a maioria dos que estão abaixo dessa idade, de acordo com sete pessoas que passaram por esse processo ou tentaram fazê-lo.

Funcionários da Hala não responderam às perguntas enviadas por e-mail. Mas Ibrahim al-Organi, cuja empresa Organi Group listou a Hala como uma de suas empresas e que se descreve como acionista, contestou que a empresa cobrasse esses valores, insistindo que as crianças viajassem de graça e que os adultos pagassem US$ 2.500. Ele disse que esse valor era necessário porque o serviço que Hala presta é “VIP” e argumentou que os custos operacionais dispararam durante a guerra.

Organi, um magnata com um histórico de ajudar o governo egípcio a combater extremistas na Península do Sinai, mantém ligações estreitas com altos funcionários egípcios, de acordo com três pessoas que acompanharam a relação e falaram sob condição de anonimato para proteger o seu trabalho no região. Ele negou que estivesse se beneficiando injustamente de suas conexões.

Um homem que vive numa tenda na praia em Deir al Balah, uma cidade no centro de Gaza, disse que se sentia como se estivesse a lidar com aproveitadores da guerra porque estava a ser pressionado financeiramente durante o período mais vulnerável da sua vida.

Ele sentiu que não tinha outra opção senão registrar-se em Hala. O homem, de 48 anos, precisa arrecadar dinheiro para a esposa e sete filhos, alguns dos quais pagam a passagem de adulto. Isso significa que ele precisa de US$ 37.500, disse ele, mas até agora conseguiu arrecadar apenas US$ 7.330 no GoFundMe.

“Qual é a alternativa? Não há nenhum”, disse ele.

Hala faz as pessoas passarem por um complicado processo burocrático para registrar seus entes queridos. A empresa exige que um membro da família visite seus escritórios no Cairo e pague pelo serviço em notas de US$ 100 emitidas a partir de 2013, segundo o Dr. Ghayyda e três outras pessoas com conhecimento do processo de pagamento de Hala. Organi negou conhecimento da prática e disse que aqueles que pagaram notas de US$ 100 foram enganados por corretores ilegais.

Em fevereiro, quando o Dr. Ghayyda viajou para a capital egípcia para registrar seus pais, irmã e sobrinho, ele trouxe consigo seu filho de 23 anos para evitar carregar sozinho mais de US$ 10 mil. Naquela época, ele havia arrecadado cerca de US$ 25.000.

“Todo o processo foi bastante demorado, complexo e incerto”, disse ele.

Numa entrevista no seu escritório no Cairo, Organi falou longa e detalhadamente sobre as atividades de Hala, embora tenha dito que o seu papel na empresa era limitado e que ele era apenas um entre muitos acionistas. Hala está listada há muito tempo no site do Grupo Organi como uma das empresas do conglomerado, mas a referência parece ter sido removida recentemente. O Grupo Organi não respondeu a um pedido de comentário quando questionado sobre o motivo pelo qual removeram Hala de seu site.

Organi descreveu a Hala como uma empresa de turismo, “tal como qualquer empresa que existe num aeroporto”, e disse que foi criada em 2017 para fornecer serviços VIP a viajantes palestinos que desejassem uma experiência melhorada ao atravessar Rafah.

“Eu os ajudo apenas quando querem entrar na sala VIP, tomar café da manhã, ser levados ao Cairo em um belo BMW, fazer uma parada para descanso e depois seguir para o destino”, disse ele. “Nosso papel é prestar o melhor serviço possível, só isso.”

Vários palestinianos que utilizaram o serviço de Hala durante a guerra disseram que não lhes foi oferecido um serviço VIP: foram levados para o Cairo num miniautocarro e receberam alimentos básicos.

Organi disse que o aumento da procura de serviços durante a guerra, como a viagem de Rafah ao Cairo, forçou a empresa a aumentar os seus preços.

Ele falou em um escritório onde uma parede exibia uma grande foto dele com o presidente Abdel Fattah el-Sisi, do Egito. Quando questionado sobre os laços de Hala com o governo egípcio e as acusações de que Hala lucra com contratos amorosos, ele insistiu que estava sendo caluniado por meios de comunicação ligados à Irmandade Muçulmana, o grupo político islâmico que ocupou brevemente a presidência do Egito há mais de uma década, até o Os militares egípcios, liderados por El-Sisi, tomaram o poder.

Numa visita em Abril a um imponente edifício de vidro colorido no centro do Cairo que alberga os escritórios de Hala, 40 pessoas faziam fila do lado de fora com pilhas de documentos fotocopiados e maços de dinheiro nas mãos.

As pessoas reunidas conversavam em voz alta sobre as taxas de câmbio em árabe palestino enquanto esperavam que dois funcionários egípcios da Hala lhes permitissem entrar no prédio e enquanto carros e táxis deixavam mais clientes nas proximidades.

Quando questionado sobre as acusações contra o Egito citadas nesta história, o governo egípcio referiu-se ao The Times para comentários anteriores feitas por autoridades egípcias, incluindo Sameh Shoukry, o ministro das Relações Exteriores.

Shoukry disse à Sky News em fevereiro que não tolerava a cobrança de US$ 5 mil em taxas por Hala e disse que o Egito tomaria medidas para eliminar as taxas. O governo egípcio não respondeu a um pedido de comentário sobre a sua relação com Hala.

O COGAT, um órgão do Ministério da Defesa de Israel que implementa a política governamental na Cisjordânia ocupada e em Gaza, recusou-se a comentar sobre o papel que Israel desempenha no movimento dos palestinos através da passagem de Rafah. Israel facilitou a saída de cidadãos estrangeiros e com dupla nacionalidade de Gaza em coordenação com o Egito e os Estados Unidos, de acordo com o site do COGAT.

Israel não permitiu que quase nenhum cidadão de Gaza procurasse refúgio no seu território ou viajasse através dele para chegar a outros lugares.

Num comunicado em meados de maio, GoFundMe disse que mais de 150 milhões de dólares foram contribuídos para angariação de fundos relacionados com a guerra em Gaza e que cerca de 19.000 campanhas foram criadas na sua plataforma, incluindo para evacuações, cuidados médicos e alimentação.

Os contribuidores incluem amigos, parentes e suas redes sociais, mas também estranhos sem ligações diretas com aqueles que promovem as arrecadações de fundos.

Um palestino de 30 anos, que vivia apertado em uma pequena tenda em Rafah, disse que tomou a decisão de partir em janeiro. Ele não aguentava mais as condições insalubres. Para tomar banho, ele teve que aquecer água em um fogão a lenha improvisado e transferi-la para um balde de plástico, que carregou para um quarto sujo contendo apenas um vaso sanitário. Usando uma garrafa, ele derramava água sobre o corpo, simulando um banho, processo que descreveu como profundamente desumano.

Ele também recorreu a uma campanha GoFundMe. Sua família arrecadou mais de US$ 55 mil para pagar a saída de 12 membros. Há um mês, ele e sua família chegaram ao Egito.

Em abril, o Dr. Ghayyda, o pediatra, viajou ao Egito pela segunda vez, desta vez para se reunir com seus pais, irmã e sobrinho, que tinham acabado de sair de Gaza a tempo para o Eid al-Fitr.

Ele estava cheio de alegria, mas ainda sentia um enorme fardo – 28 familiares próximos permaneciam presos em Rafah e na Cidade de Gaza, e os seus pais precisariam de começar uma nova vida no Cairo, pelo menos até ao fim da guerra. (Em maio, ele garantiu a libertação de mais quatro membros da família.)

“É agridoce”, disse ele. “Significou muito para mim ver meus pais, irmã e sobrinho. Mas ainda estou consumido por medos constantes em relação à minha família que ainda está em Gaza. Não poderei sentir que posso respirar normalmente novamente até saber que eles estão seguros.”

Emad Mekay e Viviane Yee relatórios contribuídos.