Quando o principal líder da China, Xi Jinping, receber o presidente Vladimir V. Putin da Rússia na China esta semana, já se passaram mais de dois anos desde que os dois líderes autocráticos declararam uma parceria “sem limites” para reagir contra o que consideram intimidação americana e interferência.

Os desafios crescentes do Ocidente testaram os limites dessa parceria.

Xi está a caminhar numa corda bamba cada vez mais estreita, sob crescente pressão diplomática e económica para reduzir o apoio chinês à Rússia e à sua guerra na Ucrânia. Um abraço mais apertado de Putin agora poderia alienar ainda mais a Europa, um parceiro comercial fundamental, à medida que Pequim procura melhorar a sua imagem no Ocidente e manter o acesso às exportações chinesas para ajudar a revitalizar a sua lenta economia.

“A China vê a Rússia como um parceiro estratégico importante e quer dar o devido respeito a Putin, mas também quer manter relações sólidas com a Europa e os Estados Unidos por razões económicas e não só. É um ato de equilíbrio muito difícil”, disse Shen Dingli, um estudioso de relações internacionais baseado em Xangai.

Putin, por sua vez, pode estar a testar o apetite de Xi pelo risco, enquanto tenta dissuadir as nações ocidentais de apoiarem mais activamente a Ucrânia. Na semana passada, enquanto Xi estava na França para se encontrar com o presidente Emmanuel Macron, Putin ordenou exercícios para o uso de armas nucleares táticas. A medida foi vista como o aviso mais explícito até agora de que a Rússia poderia potencialmente usar armas nucleares no campo de batalha na guerra, contra a qual Xi traçou explicitamente uma linha.

É provável que o líder russo também pressione Xi para obter mais apoio para sustentar a economia isolada do seu país e a sua máquina de guerra na Ucrânia.

Putin acaba de celebrar a sua quinta posse como presidente, preparando-o para se tornar o líder russo mais longevo em séculos, caso cumpra todo o seu mandato. E Xi acaba de regressar de uma viagem à Europa, onde foi exaltado nos estados pró-Rússia da Sérvia e da Hungria e onde jantou e bebeu vinho em França. Ele deixou a região sem fazer quaisquer concessões importantes no comércio ou na Ucrânia.

Xi encontrou-se com Putin mais de 40 vezes, inclusive virtualmente, mais do que qualquer outro líder. Os dois costumam trocar cumprimentos de aniversário e se referir um ao outro como um “velho” ou “querido” amigo. Mais crucialmente, também parecem ver-se um no outro como um parceiro estratégico numa grande rivalidade geopolítica e provavelmente usarão as conversações para se apresentarem como líderes de um sistema global alternativo que visa erodir o domínio americano.

“O objetivo é demonstrar quão próximas a China e a Rússia estão uma da outra”, disse Yun Sun, diretor do programa para a China no Stimson Center, em Washington.

Mas esta solidariedade com a Rússia faz da China um alvo para a pressão ocidental.

Os Estados Unidos afirmam que Pequim, embora não forneça armas letais, ainda está a ajudar os esforços de guerra do Kremlin, fornecendo inteligência via satélite, peças para aviões de combate, microchips e outros equipamentos de dupla utilização, além de encher os cofres de Moscovo como principal comprador do petróleo russo. Washington impôs sanções a uma série de empresas chinesas por ligações à guerra e ameaçou colocar na lista negra instituições financeiras chinesas que fazem negócios com empresas russas.

O apoio tácito de Pequim à guerra de Moscovo na Ucrânia também prejudicou a posição da China junto da União Europeia. Em França, quando confrontado com a guerra, Xi irritou-se e disse que a China “não estava na origem desta crise, nem era parte nela, nem era participante”.

Xi não fez nenhuma sugestão de que usaria a sua influência sobre Putin para pôr fim à guerra. E ele pode sentir pouca necessidade de fazê-lo.

A estratégia da China de se alinhar com a Rússia e, ao mesmo tempo, tentar estreitar os laços com o Ocidente, o que alguns descreveram como uma estratégia estratégica, pode estar a dar frutos.

A relação da China com os Estados Unidos, que despencou para mínimos de várias décadas no ano passado, é agora um pouco mais estável. E os principais líderes europeus continuam a colaborar com Xi, incluindo o chanceler Olaf Scholz da Alemanha, que trouxe consigo executivos empresariais numa viagem visita a Pequim mês passado.

A abordagem está a ganhar mais apoio interno para Xi. Acadêmicos chineses e analistas de grupos de reflexão veem o ímpeto no campo de batalha mudando a favor da Rússia, disseram Evan S. Medeirosprofessor de estudos asiáticos na Universidade de Georgetown.

“Para Xi, a estratégia estratégica está a funcionar melhor do que poderiam ter imaginado e a China pagou poucos custos por isso”, disse ele.

Xi também precisa da Rússia como contrapeso na rivalidade do seu país com os Estados Unidos, que se desenrola no apoio dos EUA a Taiwan, nas reivindicações territoriais da China no Mar do Sul da China e no acesso a tecnologia de ponta. A China e a Rússia intensificaram os exercícios militares no Mar da China Oriental, colocando pressão sobre Taiwan, a ilha autónoma que Pequim reivindica como seu território.

“Mesmo que a relação China-Rússia não fosse tão estreita”, disse Xiao Bin, especialista em Pequim sobre as relações da China com a Rússia, “as elites políticas nos EUA podem não considerar a China como um parceiro estratégico, mas continuariam a ver a China como uma ameaça potencial, até mesmo um inimigo.”

No entanto, Putin corre o risco de se tornar excessivamente dependente da China, a tal ponto que poderia ter deixado as autoridades russas desconfortáveis ​​no passado. A China tornou-se a tábua de salvação da Rússia desde a invasão da Ucrânia, desbancando a União Europeia como maior parceiro comercial da Rússia.

O Sr. Putin ainda persegue os seus próprios interesses. A sua crescente proximidade com a Coreia do Norte, que fornece munições à Rússia, poderá resultar em ambos os países sendo menos dependente em Pequim.

Mas, no meio do seu isolamento em relação ao Ocidente, o Kremlin ficou com pouca escolha: Putin precisa que a China compre energia, forneça componentes de dupla utilização, como chips de computador, para sustentar as suas forças armadas, e forneça uma moeda com a qual possa transportar realizar transações estrangeiras.

No ano passado, cerca de 89% das importações “de alta prioridade” necessárias para a produção de armas russas vieram da China, de acordo com dados alfandegários. análise por Nathaniel Sher, pesquisador do Carnegie Endowment for International Peace. Isso inclui tudo, desde máquinas-ferramentas usadas para construir equipamentos militares até dispositivos ópticos, sensores eletrônicos e equipamentos de telecomunicações, concluiu a análise.

“É muito mais um modo de sobrevivência. Você está em uma situação de guerra”, disse Alexander Gabuev, diretor do Carnegie Russia Eurasia Center e especialista em relações sino-russas.

Para Putin, proteger-se contra a China “é um luxo que ele não tem mais”, acrescentou.

Olivia Wang relatórios contribuídos.