Quatro dias na Ásia. Isso foi tudo o que o Presidente Vladimir V. Putin da Rússia precisou para irritar Washington, minar Pequim e abalar um conjunto de nações do Indo-Pacífico que já lutam para lidar com uma ordem mundial confusa.

Depois de paradas em Pyongyang e Hanói esta semana envoltas em vermelho comunista, Putin deixou para trás um mapa redesenhado de risco na Ásia. A Coreia do Norte estava no centro: um Estado nuclear rebelde que ameaça regularmente os seus vizinhos, subitamente fortalecido pelas promessas russas de ajuda militar sofisticada e de um pacto de defesa mútua.

Putin também assinou pelo menos uma dúzia de acordos com o Vietname – um país de importância crescente tanto para a China como para os Estados Unidos, à medida que competem por influência – onde insistiu que “uma arquitectura de segurança fiável” não poderia ser construída com “combates político-militares fechados”. blocos.”

A viagem foi desafiadora e perturbadora. Mostrou que a disputa pelo poder, por vezes enquadrada como uma nova Guerra Fria entre os Estados Unidos e a China, é menos binária do que pode parecer, e muitos países da região pareciam emergir daquela semana com um sentimento de desconforto mais profundo.

A presença de Putin e as suas ameaças, ousadas num minuto, vagas no seguinte, acrescentaram ainda mais complexidade à sua situação. cálculos já difíceis em torno da segurança e da competição entre grandes potências.

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Ao longo dos últimos anos, o Indo-Pacífico tem sido abalado por uma disputa geopolítica entre os Estados Unidos e a China, principalmente por causa das reivindicações da China sobre Taiwan, e cada vez mais por causa da intensificação da militarização chinesa no Mar do Sul da China.

Em maio, a China lançou dois dias de intensos exercícios da Marinha e da Força Aérea em torno de Taiwan, no que chamou de uma forma de “punição forte”. Os exercícios ocorreram depois de o novo presidente de Taiwan se ter comprometido a defender a soberania da ilha autónoma que Pequim vê como território perdido.

Ainda esta semana, outro ponto crítico – o Mar da China Meridional – aproximou-se do conflito. Depois de meses de impasses amargos no meio de um ponto de estrangulamento turquesa para o comércio global, um marinheiro da Marinha das Filipinas foi ferido segunda-feira depois que navios da China e das Filipinas colidiram perto de um arquipélago disputado. Ampliando as ramificações potenciais, as Filipinas são um aliado que os Estados Unidos estão obrigados a ajudar em caso de guerra.

Muitos países da região já estavam a reforçar as suas forças armadas para lidar com a pressão da China e a incerteza sobre até onde poderia ir a rivalidade entre os Estados Unidos e a China.

Acrescente-se a estas preocupações uma onda de nervosismo na região em relação às eleições presidenciais dos EUA, para não mencionar uma nova relatório este mês, mostrando que a China está no meio de uma expansão “significativa” das suas capacidades nucleares e que as dores de cabeça se tornaram comuns nos círculos de política externa da região.

Agora, Putin induziu mais alguns. Ao abraçar a Coreia do Norte, incluindo a sua ameaça aberta de melhor armar as forças armadas de Kim Jong-un, ele adicionou efectivamente outra crise potencial à lista de preocupações da Ásia, reacendendo antigas hostilidades na Península Coreana.

As autoridades da Coreia do Sul e do Japão – inimigos declarados da Coreia do Norte – ficaram especialmente alarmadas. Ambos os países já tinham falado em reforçar as suas defesas e em aproximar-se dos Estados Unidos e uns dos outros, especialmente desde que a retórica de Kim se tornou marcadamente mais hostil em relação a eles nos últimos meses.

Rahm Emanuel, o embaixador dos EUA no Japão, descreveu a explosão de actividade de Putin na Ásia como “os seus piores receios tornaram-se realidade”.

“O que a Rússia acabou de fazer foi dizer-nos que serão os principais organizadores de Estados pária que desenvolvem armas nucleares, violam tratados de não-proliferação e permitem que países sob sanções da ONU saiam dessas sanções”, disse ele.

Peter Tesch, embaixador da Austrália em Moscovo de 2016 a 2019, sublinhou que Putin é a favor de manter o mundo caótico porque acredita que a Rússia beneficia em manter outros países desequilibrados. A desinformação e as parcerias com outros provocadores tornaram-se a doutrina de Putin.

“Ele está muito feliz por a Rússia ser o tio mais fedorento e peidoso do churrasco”, disse Tesch. “O sinal é: ‘Sim, sou um disruptor. Posso agir de maneiras que aumentem a complexidade do que você está tentando gerenciar.’”

A China, o maior parceiro comercial da Coreia do Norte e possivelmente a sua maior influência, também terá de enfrentar as consequências. Isso poderia incluir pressão para esclarecer o que a sua amizade “sem limites” com a Rússia significa para o objectivo declarado da China de estabilidade na Península Coreana.

Alguns analistas sugerem que Putin tinha tudo isto em mente. Ele pode ter estreitado o vínculo com Kim, que o cumprimentou com abraços no aeroporto, tanto para assustar os Estados Unidos quanto para sinalizar frustração ao líder da China, Xi Jinping, por não ter feito mais para ajudar a Rússia a vencer na Ucrânia.

“Se Putin não conseguir tudo o que deseja de Pequim, ele procurará obtê-lo em outro lugar, e não há muitos supermercados que cubram sua lista de desejos – armas, mão de obra e disposição para iniciar uma briga com Washington”, disse Samuel. Greene, professor de política russa no King’s College London. “O Irã é um deles. A Coreia do Norte é outra.”

“A questão é que, embora Putin reconheça a sua dependência da China, ele não pode permitir que Pequim dite o curso do esforço de guerra – porque, conforme avança a guerra, Putin também avança.”

Até certo ponto, a viagem de Putin à Ásia também foi um forte lembrete dos laços militares históricos da Rússia: Coreia do Norte, Índia e Vietname são apenas alguns dos países que têm sido fortemente dependentes do equipamento russo durante décadas, criando ligações em formação. e manutenção que mantêm Moscovo profundamente enraizada na região.

Mas mesmo antes de a Rússia invadir a Ucrânia em 2022, esses laços estavam a desgastar-se: as vendas de armas da Rússia ao Sudeste Asiático caíram para 89 milhões de dólares em 2021, abaixo dos 1,2 mil milhões de dólares em 2014, de acordo com estudos independentes. Uma ruptura total ou mesmo uma diversificação significativa é o que Putin tem procurado adiar.

E se os gestos de Putin em relação à Coreia do Norte acabarem por alimentar uma corrida armamentista na Ásia, Moscovo também tem a ganhar: as armas da Rússia não apenas intensificam o risco de caos quando partilhadas com um país como a Coreia do Norte. Também geram receitas, muito necessárias para uma economia russa que tem sido pressionada por sanções, guerra, inflação e taxas de juro de 16 por cento.

A visita de Putin a Hanói centrou-se em negócios. A maioria foi mantida em segredo, mas os analistas previram que alguns provavelmente surgiriam mais tarde como relacionados com a defesa, com financiamento concebido para contornar sanções internacionais – possivelmente com pagamento sob a forma de direitos de petróleo e gás no Mar do Sul da China.

“O Vietname não faz uma grande atualização nas suas forças terrestres há anos, mas supostamente isso está para acontecer”, disse Derek Grossman, analista sénior de defesa da Rand. “Você poderá ver o Vietnã comprar novos tanques russos.”

Nguyen The Phuong, que estuda os assuntos militares do Vietname na Universidade de Nova Gales do Sul, na Austrália, disse que o Vietname também precisa de novos caças e navios de guerra maiores, em linha com o que Pequim usa para marcar o território que Hanói também reivindica no Mar do Sul da China.

Ele acrescentou que a dinâmica de segurança de alto risco na Ásia colocou países como o Vietname numa situação difícil. “As armas ocidentais são caras e politicamente sensíveis”, disse ele.

Mas será que o Vietname utilizaria novos navios russos para enfrentar a China por causa dos depósitos de petróleo explorados com a ajuda de Moscovo e reivindicados tanto por Pequim como por Hanói?

Para muitos países, a viagem de Putin levantou outra ronda de questões tão agravantes. Pequim ficou claramente do lado de Moscovo na guerra na Ucrânia. Em maio, Putin visitou Pequim e, embora a sua viagem à Coreia do Norte possa incomodar Xi, os analistas não esperam uma grande ruptura na relação.

Irritar um líder pode representar o risco de punição de outro, ou de ambos.

“Acho que há alguma preocupação com o fortalecimento dos laços Rússia-China”, disse Grossman, “e com o potencial de ambos os países se unirem contra os pequenos e médios”.

Numa conferência de defesa em Singapura este mês, o Presidente Volodymyr Zelensky da Ucrânia disse que isso já estava a acontecer. Ele acusou a China e a Rússia de conspirarem para minar uma cimeira de paz na Suíça liderada pela Ucrânia na semana passada. Apenas um punhado de países asiáticos participaram.

Rico Motoko contribuiu com reportagens de Tóquio.