Os protestos periódicos sobre a incompetência e a corrupção no topo das forças armadas russas têm perseguiu o esforço de guerra do presidente Vladimir V. Putin desde o início da invasão da Ucrânia no início de 2022.

Quando as suas forças vacilaram em torno da capital ucraniana, Kiev, a necessidade de mudança foi revelada. Quando foram expulsos, meses depois, para fora da cidade de Kharkiv, as expectativas de uma mudança aumentaram. E depois de o líder mercenário Yevgeny V. Prigozhin ter feito marchar os seus homens em direcção a Moscovo, queixando-se de profunda podridão e inépcia no topo da força russa, Putin pareceu obrigado a responder.

Mas, em cada passo, o presidente russo evitou quaisquer movimentos públicos importantes que pudessem ser vistos como uma validação das críticas, mantendo o seu ministro da Defesa e o seu general de topo durante a tempestade de fogo, enquanto embaralhava os comandantes do campo de batalha e fazia outros movimentos mais abaixo na cadeia.

Agora, com as crises do campo de batalha aparentemente ultrapassadas e Prigozhin morto, o líder russo decidiu agir, mudando de ministro da Defesa pela primeira vez em mais de uma década e permitindo uma série de detenções por corrupção entre altos funcionários do ministério.

As medidas deram início à maior reforma do Ministério da Defesa russo desde o início da invasão e confirmaram a preferência de Putin em evitar mudanças grandes e responsivas no calor de uma crise e, em vez disso, agir num momento menos visível da sua escolha.

“Temos que compreender que Putin é uma pessoa teimosa e pouco flexível”, disse Abbas Gallyamov, ex-redator de discursos de Putin que agora vive fora da Rússia. “Ele acredita que reagir com muita rapidez e rapidez a uma situação em mudança é um sinal de fraqueza.”

O momento das recentes ações do Sr. Putin é provavelmente um sinal de que ele maior confiança sobre suas perspectivas no campo de batalha na Ucrânia e a sua posição no poder político ao iniciar o seu quinto mandato como presidente, dizem os especialistas.

As forças russas estão obtendo ganhos na Ucrâniatomando território em torno de Kharkiv e na região de Donbass, enquanto a Ucrânia luta com atrasos na ajuda dos Estados Unidos e reservas tensas de munições e pessoal. Os altos funcionários do Kremlin estão otimistas.

“Eles provavelmente consideram a situação dentro da força suficientemente estável para punir alguns membros da liderança militar pelos seus fracassos anteriores”, disse Michael Kofman, especialista nas forças armadas russas e membro sénior do Carnegie Endowment for International Peace.

A exigência de mudança no topo das forças armadas russas tem sido reprimida desde os primeiros dias da invasão, quando circularam histórias sobre soldados russos que iam para a guerra sem comida e equipamento adequados e perdiam as suas vidas enquanto respondiam a líderes militares irresponsáveis.

A raiva atingiu o auge com uma revolta abortada liderada no ano passado pelo Sr. Prigozhinque morreu em um acidente de avião subsequente que as autoridades dos EUA disseram ter sido o mais provavelmente um assassinato sancionado pelo Estado.

Sr. Prigozhin, um fornecedor de catering que se tornou senhor da guerra e que enriqueceu com contratos estatais, era um mensageiro improvável. Mas ele colocou a corrupção de alto nível nas mentes das bases da Rússia e do público em geral, lançando tiradas cheias de palavrões contra Sergei K. Shoigu, então ministro da Defesa, e o principal oficial uniformizado da Rússia, general Valery V. Gerasimov. Em um ponto, Sr. Prigozhin filmou-se em frente a uma pilha de combatentes russos mortos e denunciou altos funcionários por “rolarem em gordura” nos seus escritórios revestidos de madeira.

Seu subsequente motim fracassado mostrou que os problemas que apodreceram no Ministério da Defesa sob o comando de Shoigu por mais de uma década haviam transbordado e que a população ansiava por renovação, disse uma pessoa próxima ao ministério que falou sob condição de anonimato para discutir temas delicados. tópicos.

O líder russo parece agora estar a agir contra os mesmos responsáveis ​​que Prigozhin vinha atacando.

O primeiro prenúncio de mudança surgiu no mês passado com a prisão de Timur Ivanov, um protegido de Shoigu e vice-ministro da Defesa encarregado de projetos de construção militar, a quem as autoridades russas acusaram de aceitar grandes subornos. Ele negou qualquer irregularidade. Sr. Ivanov atraiu anteriormente o atenção da Fundação Anticorrupção de Aleksei A. Navalny pelo estilo de vida visivelmente luxuoso dele e de sua esposa, incluindo aluguel de iates na Riviera Francesa.

Então, este mês, dias depois de Putin ter iniciado o seu novo mandato como presidente, o Kremlin anunciou que tinha substituiu o Sr. e escolhido Andrei R. Belousov, um dos seus conselheiros económicos de longa data, como novo ministro da Defesa. Shoigu foi transferido para dirigir o Conselho de Segurança Russo, onde ainda teria acesso ao presidente, mas teria pouco controle direto sobre o dinheiro.

“Se você quer vencer uma guerra, a corrupção em maior escala com impacto nos resultados no campo de batalha não é, pelo menos em teoria, algo que você deseja”, disse Maria Engqvist, vice-chefe de estudos da Rússia e da Eurásia no Swedish Defense Research. Agência.

Ainda assim, Engqvist chamou a corrupção de alto nível na Rússia de “uma característica, não um bug”.

“A corrupção é uma ferramenta para ganhar influência, mas também pode ser usada contra você a qualquer momento, dependendo se você diz a coisa errada na hora errada ou toma a decisão errada na hora errada”, disse ela. “Portanto, você pode ser deposto com uma explicação razoável que o público possa aceitar.”

Engqvist disse que as mudanças também levantaram questões sobre quanto tempo o general Gerasimov permaneceria em sua posição como chefe do Estado-Maior e principal comandante do campo de batalha na Ucrânia.

As prisões no Ministério da Defesa ganharam ritmo este mês, com mais quatro generais e oficiais de defesa detidos sob acusações de corrupção. Dmitri S. Peskov, porta-voz do Kremlin, negou na quinta-feira que as prisões representassem uma “campanha”.

As acusações de corrupção contra altos funcionários do Ministério da Defesa vieram acompanhadas de promessas de maiores benefícios financeiros e sociais para os soldados rasos, numa aparente tentativa de melhorar o moral e apaziguar os críticos populistas.

Belousov usou as suas primeiras observações após a sua nomeação como ministro da Defesa para descrever os seus planos para reduzir a burocracia e melhorar o acesso aos cuidados de saúde e outros serviços sociais para os veteranos de guerra. E na quinta-feira, o presidente da câmara baixa do Parlamento da Rússia, Vyacheslav V. Volodin, e o ministro das Finanças, Anton G. Siluanov, expressaram apoio à isenção dos combatentes na Ucrânia dos aumentos propostos do imposto sobre o rendimento.

As prisões de alto nível são pouco susceptíveis de erradicar a grande corrupção no sistema militar russo, mas poderiam fazer com que os altos funcionários pensassem duas vezes antes de roubarem em grande escala, pelo menos durante um período, disse Dara Massicot, membro sénior do Carnegie Endowment for International Peace.

“Isso vai trazer um esfriamento ao sistema e fazer com que todos parem enquanto tentam descobrir o novo código de comportamento aceito”, disse Massicot.

Além de enviar uma mensagem anticorrupção, pelo menos uma das detenções parecia ter como objetivo acertar contas políticas.

O major-general Ivan Popov, um importante comandante russo que liderou as forças que impediram a contra-ofensiva da Ucrânia, repreendeu a liderança militar russa em uma gravação amplamente vista no ano passado depois que ele foi removido de seu cargo. Ele foi detido na terça-feira sob acusações de fraude, segundo a agência de notícias estatal TASS. Ele negou qualquer irregularidade, disse seu advogado.

“O resultado final é que a guerra expôs muitos problemas diferentes – corrupção, incompetência e abertura a expressões públicas de insubordinação – que a liderança sente necessidade de resolver”, disse Samuel Charap, cientista político sénior da RAND Corporation. “Agora é um bom momento para fazer isso, precisamente porque não existe um risco agudo de curto prazo no campo de batalha.”