A turbulência nas ruas que varreu a capital do Quénia na terça-feira representou um golpe no abraço apertado da administração Biden ao presidente William Ruto, um forte aliado dos EUA num continente onde a influência americana está a diminuir rapidamente.

Apenas um dia antes, o presidente Biden havia formalmente nomeado O Quénia é um importante aliado não pertencente à OTAN, e o Sr. Ruto despediu-se de um primeiro grupo de 400 agentes da polícia quenianos que se dirigiam ao Haiti numa controversa missão de segurança que é em grande parte financiada pelos Estados Unidos.

A designação de aliado não pertencente à OTAN, que abre caminho para uma maior cooperação em matéria de segurança entre o Quénia e os Estados Unidos, foi um dos principais resultados da visita de Estado do Sr. Ruto a Washington no mês passado, a primeira de um líder africano em 16 anos. Na Casa Branca, o líder queniano foi festejado com um jantar de Estado que incluiu celebridades e o ex-presidente Barack Obama, cujo pai era queniano.

Para Ruto, a visita de Estado foi o ponto alto de uma presidência global. Ele visitou dezenas de países desde que foi declarado vencedor de uma eleição presidencial fortemente contestada em Agosto de 2022. Para a administração Biden, foi uma oportunidade de cimentar um relacionamento importante em África numa altura em que rivais como a Rússia e a China expandiram a sua influência.

No entanto, o apoio interno do Sr. Ruto despencou devido a medidas económicas duras que ele disse serem necessárias para colocar as finanças nacionais do Quénia de volta aos trilhos. Muitos quenianos, especialmente da classe média, sentiram que estavam a ser forçados a pagar mais do que a sua parte justa – especialmente porque o governo do Sr. Ruto mostrou poucos sinais de reprimir a corrupção de alto nível que tem atormentado os governos quenianos durante décadas.

O descontentamento desencadeou dias de protestos que atingiram o ponto mais baixo com a turbulência de terça-feira, quando a polícia disparou gás lacrimogéneo e armas durante protestos perto do Parlamento, em Nairobi. A Amnistia Internacional e vários grupos cívicos afirmaram que pelo menos cinco pessoas foram mortas.

Numa conferência de imprensa em Washington na terça-feira, Matthew Miller, porta-voz do Departamento de Estado, condenou a violência, dizendo: “Lamentamos a perda de vidas e os ferimentos sofridos e oferecemos as nossas condolências às famílias que perderam entes queridos. Apelamos à contenção para restaurar a ordem e proporcionar espaço para o diálogo.”

E a Embaixada dos EUA no Quénia juntou-se a outras 12 embaixadas ocidentais divulgar um comunicado na terça-feira dizendo que estavam “chocados” com as cenas em torno do Parlamento do Quénia e “profundamente preocupados” com as alegações de que alguns manifestantes tinham sido raptados pelas forças de segurança. A declaração pedia “contenção de todos os lados”.

Ruto tem uma relação famosa e próxima com a embaixadora dos EUA no Quénia, Meg Whitman, uma antiga executiva americana que no Verão passado o acompanhou numa visita ao Vale do Silício que incluiu visitas à Google, Apple e Intel.

Whitman, ex-CEO da Hewlett-Packard e do eBay, tornou-se uma forte defensora da criação de empresas americanas no Quénia, um centro próspero de startups tecnológicas e de inovação, por vezes chamado de Savana de Silício de África.

Autoridades americanas e quenianas dizem que Ruto e Whitman costumam falar informalmente ao telefone, às vezes sem aviso prévio. Whitman recebeu fortes críticas dos líderes da oposição queniana, que dizem que ela mostra um favor excessivo a Ruto.

“Quero dizer ao embaixador desonesto, deixe os quenianos em paz”, Raila Odinga, um veterano líder da oposição que perdeu as contestadas eleições de 2022 para Ruto, disse em agosto passado.

Ruto também ganhou o apoio das nações ocidentais pela sua forte defesa de reformas radicais no sistema financeiro internacional, e de mais alívio da dívida, para estimular o crescimento económico em toda a África.

Ele pressionou por uma maior representação africana no topo do Banco Mundial e do Fundo Monetário Internacional, que são dominados por países ricos, e por investimento interno por parte de empresas que possam tirar partido da enorme energia renovável em países como o Quénia.

Até recentemente, ele parecia estar conquistando lugares: durante a visita do Sr. Ruto a Washington, a Microsoft e uma empresa de inteligência artificial dos Emirados, G42, disseram que investiriam US$ 1 bilhão num centro de dados verde no Quénia, o maior investimento digital de sempre do país.

Michael Levenson relatórios contribuídos.