Em janeiro de 2019, o senador Robert Menendez fez uma ligação de sete minutos para o procurador-geral de Nova Jersey, Gurbir Grewal, no que os promotores dizem ser uma tentativa de anular um caso de fraude de seguros.

Um empresário de Nova Jersey, José Uribe, estava desesperado para fazer desaparecer as acusações de fraude, dizem os promotores. Ele recorreu a Nadine Menendez – que se casou com o senador no ano seguinte – em busca de ajuda.

Nas horas e dias anteriores à ligação do senador, houve uma agitação de comunicação entre a Sra. Menendez, o Sr. Uribe e um segundo empresário que é acusado do senador e sua esposa de um elaborado esquema de suborno. Menendez costumava entrar em contato com o senador logo após enviar mensagens de texto aos homens, às vezes usando um telefone alternativo que o casal chamava de telefone “007”.

As mensagens foram compartilhadas na quarta-feira com os jurados durante horas de depoimento de um agente especial do FBI durante a quarta semana do julgamento de suborno de Menendez. O agente foi responsável por verificar a veracidade de um gráfico que resume mais de 1.100 evidências, incluindo e-mails, textos e gravações de correio de voz.

Tomadas em conjunto, as mensagens pareciam fazer parte do esforço da acusação para minar um elemento central da defesa do Sr. Menendez: que ele e a sua esposa viviam vidas em grande parte separadas, e que ele não tinha conhecimento das interacções dela com os homens agora acusados ​​de subornar o casal em troca de favores políticos do senador.

Os promotores do gabinete do procurador dos EUA para o Distrito Sul de Nova York se esforçaram na quarta-feira para apresentar o senador e sua esposa como colaboradores próximos que conversavam regularmente e estavam intimamente envolvidos em detalhes mundanos da vida diária um do outro.

Os jurados viram uma foto que Menendez enviou de seus pés ao senador depois de uma pedicure e ouviram sobre como ele costumava usar um recurso do iPhone chamado Find My Friends para rastrear sua localização.

A recitação de mensagens que durou um dia inteiro também lançou as bases para a próxima testemunha, o Sr. Grewal, que deixou o gabinete do procurador-geral de Nova Jersey em 2021 e deverá testemunhar na quinta-feira sobre a divulgação do Sr. Menendez.

Mas as trocas de texto mostradas na quarta-feira concentraram-se principalmente em problemas gêmeos enfrentados por Uribe e Menéndez.

Colaboradores próximos de Uribe estavam sob investigação por fraude de seguros em Nova Jersey, incluindo uma mulher que ele considerava da família. E o carro da Sra. Menendez foi danificado sem possibilidade de reparo em um acidente em dezembro de 2018, deixando-a lutando para conseguir transporte.

De acordo com os promotores, a disposição de Menendez de usar sua influência em troca de recompensas ofereceu uma solução para os problemas de ambos – e uma oportunidade para um dos primeiros subornos de uma conspiração de anos: um novo Mercedes-Benz conversível.

Uribe, que se declarou culpado e está cooperando com os promotores, admitiu que providenciou um novo Mercedes-Benz para Menendez em troca da ajuda do senador.

Algumas das mensagens enviadas à Sra. Menéndez incluíam capturas de tela mostrando o nome do juiz e do advogado de defesa que cuidava do caso de fraude de seguros que preocupava o Sr. Outros descreveram as acusações criminais que ele queria que fossem rejeitadas. “O acordo é acabar com todas as investigações”, escreveu Uribe a Wael Hana, seu amigo e sócio de negócios acusado de conspiração e que está sendo julgado com Menendez, 70 anos.

O Mercedes substituiu um veículo que a Sra. Menendez dirigia quando ela atingiu e matou Richard Koop49 anos, em Bogotá, NJ, em 2018. A Sra. não testado para drogas ou álcool depois e não foi acusado de irregularidade.

Os jurados não serão informados de que o acidente envolveu uma fatalidade.

Mas eles tiveram uma ideia do envolvimento do senador após o acidente.

As provas apresentadas na quarta-feira mostraram que o senador ligou para a senhora Menendez cerca de 20 minutos depois, enquanto ela ainda estava no local, e que conversaram por mais de dois minutos. No dia seguinte, ele mandou uma mensagem para ela: “Espero que você esteja bem. Eu estava preocupado com você. Você teve uma experiência traumática.

Desde o primeiro dia do julgamento, os advogados do senador deixaram claro que sua estratégia seria transferir a culpa para a Sra. Menendez, 57 anos. (O juiz, Sidney H. Stein, adiou o julgamento da Sra. Menendez para o verão porque ela está sendo tratada por câncer de mama.) O casal, o Sr. Hana e outro co-réu, Fred Daibes, se declararam inocentes.

Os advogados do senador retrataram-no como vivendo de forma independente de Menendez. Um dos advogados, Avi Weitzman, disse ao júri que a Sra. Menendez escondeu suas dificuldades financeiras do senador, mantendo-o “no escuro sobre o que ela estava pedindo aos outros que lhe dessem”.

Numa discussão no tribunal na noite de terça-feira, depois que os jurados foram mandados para casa, as partes debateram se certas comunicações entre os Menendezes poderiam ser mostradas ao júri. Os promotores, por exemplo, queriam apresentar mensagens de texto de 5 de abril de 2019, aparentemente trocadas enquanto a Sra. Menendez pegava o Mercedes.

Menendez mandou uma mensagem para ela: “Parabéns!!! Na limpeza de seus e-mails !! Ela logo respondeu: “Menos de 5.900 e-mails agora. Ainda estou aqui”, indicando que ela ainda estava na concessionária assinando papéis.

Um promotor, Paul M. Monteleoni, disse ao juiz Stein que os textos mostravam que o Sr. Menendez “está verificando o que ela está fazendo eletronicamente” e que ele tinha “envolvimento direto e próximo no que ela estava fazendo no dia em que ela receberia o carro. ”

O juiz Stein ficou do lado do governo na questão. “A separação das suas vidas é uma parte muito importante da defesa aqui”, disse ele durante a discussão, acrescentando que as mensagens mostravam “como eles estavam em contacto constante sobre questões bastante quotidianas”.