O gatilho imediato para o violento protesto que tomou conta da capital do Quénia na terça-feira foi uma série de aumentos de impostos – xelins adicionais que os cidadãos comuns deveriam ao seu governo. A causa subjacente, porém, são os milhares de milhões de dólares que o seu governo deve aos seus credores.

O Quénia tem a economia que mais cresce em África e um centro de negócios vibrante. Mas o seu governo está desesperado para evitar o incumprimento. Os impressionantes 80 mil milhões de dólares em dívida pública interna e externa do país representam quase três quartos de toda a produção económica do Quénia, de acordo com um relatório recente da Conferência das Nações Unidas sobre Comércio e Desenvolvimento. Só os pagamentos de juros consomem 27% das receitas arrecadadas.

A perspectiva de reembolso está a anos de distância.

As dívidas que estão a causar miséria no Quénia podem ser encontradas em toda a África. Mais de metade da população do continente vive em países que gastam mais em pagamentos de juros do que na saúde ou na educação.

“As crianças desta geração que hoje não terão educação ficarão marcadas para o resto da vida”, disse Joseph Stiglitz, antigo economista-chefe do Banco Mundial. Ele observou que há cada vez mais evidências de que “os países que passam por uma crise não recuperam – talvez nunca – até onde deveriam estar”.

A crise da dívida global é o rótulo relativamente brando usado para descrever os ciclos brutais de empréstimos insustentáveis ​​e resgates que há muito tempo enredam as nações em desenvolvimento. Este último ciclo — considerado o pior de que há registo — foi precipitado por acontecimentos muito além do controlo de qualquer país.

A mortal pandemia de coronavírus fechou economias já frágeis. A súbita necessidade de fornecer vacinas, cuidados médicos, vestuário de protecção aos funcionários dos hospitais e subsídios às pessoas que não tinham condições de comprar alimentos ou óleo de cozinha esgotou ainda mais as contas bancárias do governo.

Uma guerra entre a Rússia e a Ucrânia, juntamente com sanções impostas pelos Estados Unidos e seus aliados, fizeram disparar os preços globais dos alimentos e da energia. Os países mais ricos encurralaram então a inflação em espiral ao aumentarem as taxas de juro, fazendo com que os pagamentos da dívida aumentassem.

Além desses problemas, recentes inundações no Quénia, destruiu infra-estruturas e terras agrícolas e deslocou milhares de pessoas.

M. Ayhan Kose, economista-chefe adjunto do Banco Mundial, afirmou que “40 por cento dos países em desenvolvimento, de uma forma ou de outra, são vulneráveis ​​a uma crise da dívida”.

Encontrar uma solução para a actual armadilha da dívida em que se encontram os países pobres e de rendimento médio é mais difícil do que nunca.

Milhares de credores substituíram um punhado de grandes bancos em locais como Nova Iorque e Londres que costumavam gerir a dívida externa da maioria dos países. Um dos novos intervenientes mais importantes é a China, que tem emprestado milhares de milhões de dólares a governos em África e em todo o mundo.

Há mais de uma década, a China abriu caminho às fileiras dos principais credores das nações emergentes e o tamanho da sua carteira rivaliza agora com o Fundo Monetário Internacional e o Banco Mundial.

Dos 37,4 mil milhões de dólares em dívida externa que o Quénia devia no final de 2022, pelo menos 6,7 mil milhões de dólares eram devidos à China, segundo o FMI.

Para evitar o incumprimento, países como o Quénia são obrigados a pedir ainda mais dinheiro emprestado, apenas para descobrirem que o peso total da sua dívida aumenta ainda mais. E quanto maior a dívida, menos inclinados os credores estarão a oferecer financiamento adicional.

A China reduziu os seus empréstimos nos últimos anos, depois de concluir que estava a assumir demasiados riscos ao conceder empréstimos a países de baixos rendimentos. Cobrou empréstimos anteriores e concedeu menos novos empréstimos.

Não é o único jogador a recuar. O Japão e a França, bem como os grandes bancos comerciais de Itália, Alemanha e Reino Unido, também reduziram a sua exposição.

Levou Zâmbia quatro anos para chegar a um acordo com os seus credores após o primeiro incumprimento. Gana, depois de ter incumprido uma dívida de milhares de milhões de dólares no ano passado, só esta semana chegou a um acordo com credores privados para reestruturar empréstimos no valor de 13 mil milhões de dólares. E Etiópia está lutando para chegar a um acordo de reestruturação.

Em Fevereiro, o Quénia pagou mais de 10 por cento em títulos internacionais ter dinheiro para cobrir um pagamento de Eurobond de 2 mil milhões de dólares que vence este mês.

O Banco Mundial, o FMI e o Banco Africano de Desenvolvimento ofereceram ajudas e aumentaram os seus empréstimos ao Quénia para preencher a lacuna quando ninguém mais o faria. Mas eles, por sua vez, querem que o governo tome medidas, como o aumento de impostos, para encontrar uma base financeira mais sólida.

Um acordo Este mês, entre o Quénia e o FMI para fornecer dinheiro adicional, alertou para um “défice significativo na cobrança de impostos” e para uma deterioração das perspectivas fiscais.

Em Maio, William Ruto, o presidente do país, disse estar confiante de que os quenianos acabariam por apoiar as suas acções. “Fui muito sincero ao afirmar que não posso continuar a pedir dinheiro emprestado para pagar salários”, disse ele numa entrevista. “E expliquei ao povo do Quénia que temos a opção de pedir dinheiro emprestado ou de cobrar os nossos próprios impostos.”

Este mês, Papa Francisco convocou um reunião no Vaticano e apelou ao perdão da dívida e a um repensar da arquitectura financeira mundial para evitar crises de dívida como a que chocou o Quénia.

A dívida incontrolável, disse ele, rouba “de milhões de pessoas a possibilidade de um futuro decente”.

Declan Walsh e Ruth Maclean relatórios contribuídos.