A Índia revidou. Na noite de 29 de agosto de 2020, tropas de uma secreta força de guerrilha indiana, juntamente com soldados do exército indiano, começaram a subir as encostas de uma montanha no leste de Ladakh. As montanhas fazem parte da Cordilheira Kailash, uma cadeia de picos escarpados, o mais alto dos quais atinge 22.000 pés, começando perto da margem sul de Pangong e estendendo-se para sudeste por cerca de 500 milhas. Devido ao terreno difícil, as alturas ao longo da cordilheira ficaram desocupadas pela Índia e pela China após a guerra de 1962. Mas agora, quase seis décadas depois, os comandantes do exército indiano esperavam assumir o controlo de vários destes topos de colinas.

Como o tenente-general YK Joshi, o principal comandante encarregado da operação, revelou posteriormente em entrevistas à mídia, a operação, chamada Snow Leopard, foi planejada como uma resposta às incursões do ELP. Na noite de 29 de agosto, as tropas indianas possuíam um pico estratégico. Na manhã seguinte, tanques indianos subiram a encosta de uma montanha vários quilômetros a sudeste da cordilheira, permitindo ao exército indiano ocupar uma passagem de alta montanha conhecida como Rezang La, uma localização estratégica com vista para uma guarnição chinesa estacionada em Moldo, do outro lado da cordilheira. Quando o ELP conseguiu trazer o seu equipamento e tropas para o seu lado, as tropas indianas já tinham vantagem.

A ação foi “bem planeada, bem pensada e executada, alcançando total surpresa”, disse Joshi numa entrevista em vídeo com Nitin Gokhale, um veterano jornalista militar indiano que dirige um site de relações exteriores chamado Stratnews Global. (O exército indiano não divulgou oficialmente nenhuma informação sobre a operação, mas obtive uma descrição resumida dela de Gokhale.) Os indianos sofreram uma baixa: Nyima Tenzing, de 53 anos, da Força Especial de Fronteira da guerrilha, que foi estabelecida em 60 anos atrás para conduzir operações secretas contra a China. Tenzing, como outras tropas que compõem a SFF, era de origem tibetana e morreu devido a uma mina terrestre deixada para trás após a guerra de 1962.

Como Joshi explicou à Stratnews, o objectivo da Índia ao tomar as colinas de Kailash era obrigar a China a retirar-se das áreas ocupadas pelo ELP após as suas incursões no início desse mês. A estratégia deu à Índia vantagem nas negociações com a China e, em última análise, levou ao sucesso: em Fevereiro de 2021, o ELP desmantelou as suas estruturas e retirou os seus soldados desses locais em troca da evacuação das tropas indianas dos topos das colinas.

Isso não significa, porém, que os chineses tenham desistido. Na verdade, a presença militar do ELP na área mais ampla ao norte do Lago Pangong aumentou significativamente desde 2021. De acordo com uma análise do Centro de Estudos Estratégicos e Internacionais de imagens de satélite tiradas em 4 de outubro de 2022, os chineses construíram um novo Sede divisional do ELP ao norte de Pangong, a apenas cinco quilômetros e meio da Linha de Controle Real. Os seus edifícios de apoio são, segundo o CSIS, “ladeados por um conjunto de trincheiras e revestimentos para armazenamento e segurança de equipamento”.