Paul Pressler, um ex-juiz do tribunal de apelações de Houston que passou décadas ajudando os conservadores a ganhar o controle da Convenção Batista do Sul, a maior denominação protestante do país, apenas para se tornar um constrangimento para seus líderes depois que sete homens o acusaram de abuso sexual, morreu em 7 de junho. Ele tinha 94 anos.

Sua morte não foi anunciada publicamente. Foi relatado pela primeira vez no sábado pelo meio de comunicação cristão Notícias Batistas Globais. Foi confirmado por Memorial da Dignidaderede de funerárias, que não informou onde ele morreu.

O juiz Pressler morreu quatro dias antes da Convenção Batista do Sul realizar sua reunião anual em Indianápolis, onde nada foi dito sobre a morte, informou a Baptist News Global.

O Juiz Pressler foi fundamental na construção de um movimento de base interno que nas últimas décadas levou a denominação a adoptar posições teológicas e sociais que eram surpreendentemente mais conservadoras do que as sustentadas nas décadas de 1950, 1960 e 1970. Elas incluem a oposição ao aborto e ao casamento entre pessoas do mesmo sexo, a proibição das mulheres de servirem como pastoras principais e a interpretação literal da Bíblia.

Surpreendido pela teologia liberal que encontrou nas igrejas enquanto frequentava o internato na Phillips Exeter Academy em New Hampshire e mais tarde na Universidade de Princeton, o juiz Pressler, como escreveu na sua autobiografia, passou o resto da sua vida a tentar erradicar o ensino cristão que ele considerado biblicamente sem suporte. Ele usou a palavra liberal para descrever a crença de que a Bíblia poderia conter erros, enquanto acreditava que conservador era alguém que acreditava que a Bíblia foi escrita por Deus, livre de erros.

Em 1967, ele foi apresentado a Paige Patterson, uma batista do sul com ideias semelhantes, e mais tarde eles se conheceram tomando chocolate quente e beignets em um café de Nova Orleans, onde continuaram a conversar até depois da meia-noite. Eles trabalharam juntos durante anos na construção de uma coalizão batista conservadora. O juiz Pressler atuou como um agente político, enquanto o Sr. Patterson, um seminarista, foi visto como seu teólogo.

A partir de 1979 e durante muitos anos depois, a coligação conseguiu eleger os seus candidatos preferidos para a presidência da convenção. Esses presidentes nomeariam então outros líderes-chave, que por sua vez nomeariam curadores, todos com o objectivo de reformar seminários e outras organizações Baptistas do Sul.

“Descrevi Paul Pressler como o Steve Bannon da Convenção Batista do Sul”, disse Mark Wingfield, editor da Baptist News Global, em entrevista. “As táticas que ele usou na SBC foram táticas políticas que funcionaram e foram usadas em nível nacional. Tornou-se um manual para o Partido Republicano.”

Dos anos 1970 aos anos 90, os Batistas do Sul tenderam a se dividir em duas facções: “conservadores” e “moderados”. Os conservadores descreveram o seu trabalho como o “ressurgimento conservador”, enquanto os moderados o viam como uma tomada de poder fundamentalista.

Os conservadores recém-empoderados eram conhecidos por transportar pessoas para convenções para elegerem os seus candidatos. Onde as reuniões anuais dos fiéis usado para atrair 15.000 a 20.000 “mensageiros”, ou delegados, o de 1985, em Dallas, atraiu mais de 40.000. Muitos moderados deixaram a convenção em 1990 para formar a Cooperative Baptist Fellowship.

Conhecido pelo seu poder de convocação mesmo fora da Convenção Baptista do Sul, o juiz Pressler foi membro fundador do secreto Conselho para a Política Nacional, uma organização de rede para conservadores políticos. O grupo atraiu líderes evangélicos e doadores e frequentemente se encontra com Candidatos presidenciais republicanos, incluindo George W. Bush.

Em 1989, o juiz Pressler foi a escolha do presidente George HW Bush para chefiar o Gabinete de Ética Governamental. Mas ele foi removido da consideração depois que o Federal Bureau of Investigation, conduzindo uma verificação de antecedentes de rotina, encontrou o que descreveu apenas como “problemas de ética.” (Os funcionários não elaboraram as conclusões do FBI, excepto para dizer que não envolviam acusações de crimes ou de prevaricação financeira.) O Sr. Pressler passou a servir no Comité Consultivo sobre Drogas de Bush.

As alegações de abuso surgiram publicamente pela primeira vez em 2004, quando um homem chamado Duane Rollins acusou o juiz Pressler de agressão sexual. em um quarto de hotel em Dallas em 2003. O Sr. Rollins disse que o juiz Pressler o ameaçou se ele se manifestasse, de acordo com o The Tribuna do Texas. O juiz Pressler resolveu discretamente o processo por US$ 450 mil em uma mediação que também incluiu um acordo de confidencialidade.

O acordo de 2004 tornou-se público em 2017, quando Rollins abriu outro processo, este acusando o juiz Pressler de décadas de estupro, começando quando Rollins era um membro de 14 anos do grupo de jovens da igreja do juiz em Houston.

As alegações foram investigadas por oficiais da denominação como parte de um processo maior investigação sobre como a Convenção Batista do Sul lidou mal com casos de abuso sexual no passado. A convenção, que também foi citada no processo de 2017, fez um acordo extrajudicial com Rollins por uma quantia não revelada em 2023.

Em 2024, o juiz Pressler foi acusado por pelo menos sete homens de abuso sexual ou má conduta sexual, de acordo com o The Tribuna do Texas. Ele nunca foi acusado criminalmente e negou qualquer irregularidade, mas as acusações levaram o advogado da convenção Gene Besen expressará indignação, escrevendo no site de mídia social X este ano que o juiz Pressler era um “predador perigoso que explorava meninos com base em seu poder e sua falsa piedade”. Ele acrescentou: “As ações do homem são do diabo”.

À medida que as alegações surgiram, os líderes batistas do sul distanciaram-se do juiz Pressler, mas poucos o denunciaram publicamente. Essa resposta silenciosa refletiu um desafio que eles enfrentaram: como mostrar sua repulsa pelas acusações e ao mesmo tempo encontrar uma maneira de celebrar o que o juiz Pressler defendeu durante o ressurgimento conservador, disse Nathan Finnum historiador batista do sul que catalogou os artigos do juiz Pressler no Southeastern Baptist Theological Seminary na Carolina do Norte.

“Não tenho certeza se haveria um ressurgimento conservador se ele não estivesse lá para canalizá-lo para um movimento”, disse Finn, reitor da Universidade North Greenville, na Carolina do Sul. “Era necessária pelo menos uma pessoa na sala que fosse um pensador estratégico que entendesse os movimentos populares.”

Mas Finn disse que ainda restam dúvidas sobre se a liderança da convenção entendeu o lado sombrio do juiz Pressler.

“Houve rumores? Houve bandeiras vermelhas? ele disse. “Quando as pessoas souberam? Eu me pergunto.”

Herman Paul Pressler III nasceu em Houston em 4 de junho de 1930, filho de Herman P. Pressler Jr., vice-presidente da Exxon Mobil, e Elsie Pressler, que atuava em organizações comunitárias e ajudou a fundar a igreja batista de sua família.

Ele foi para a Phillips Exeter quando tinha 16 anos e se formou em governo em Princeton em 1952. Ainda calouro, conheceu o reitor da capela de Princeton, que o convidou para tomar coquetéis. Ele escreveu em sua autobiografia de 1999, “A Hill on Which to Die”, que ficou surpreso com o fato de um pregador consumir álcool.

Após sua formatura em Princeton, o Navy ROTC o contratou como alferes na Navy Supply Corps School em Bayonne, NJ. Em 1957, ele se formou em direito pela Universidade do Texas, onde Townes Hall, o prédio da faculdade de direito, recebeu o nome de seu nome. bisavô, juiz John C. Townes. O juiz Pressler serviu como democrata na Câmara dos Representantes do Texas de 1957 a 1959.

Em 1959, ele se casou com Nancy Avery, que acabara de se formar no Smith College, em Massachusetts, e que compartilhava sua preocupação com o liberalismo nas igrejas que frequentava.

Em Houston, ele foi juiz distrital de 1970 a 1978 e atuou no 14º Tribunal de Apelações do Texas de 1979 a 1992, quando se aposentou e voltou ao consultório particular. Ele mudou sua filiação partidária para republicana em 1982.

Os sobreviventes do juiz Pressler incluem sua esposa; suas duas filhas, Jean Pressler Visy e Anne Pressler Csorba; um filho, Herman Paul Pressler IV; seu irmão, Townes Garrett Pressler; sete netos; e 12 bisnetos.

Durante a celebração do 25º aniversário do ressurgimento conservador no Southern Baptist Theological Seminary em 2004, o juiz Pressler Falar de o sucesso do movimento em termos da Guerra Civil. “Foi como Gettysburg, mas desta vez o lado direito venceu”, disse ele, rindo.

Suas opiniões eram angustiantes para alguns, incluindo Dwight McKissic, um pastor batista negro em Arlington, Texas.

“Achei que ele tinha crenças filosóficas sobre a inerrância das Escrituras”, disse McKissic. “Em retrospectiva, foi uma capa para controlar as mulheres, uma capa para controlar a inclusão racial, uma capa para confundir o conservadorismo político com o conservadorismo teológico? Tivemos um problema na raiz.”