Os resultados oficiais das eleições nacionais do mês passado simplesmente não batem certo para Mbalenhle Mthethwa, um fiel adepto de um novo partido político liderado por Jacob Zuma, antigo presidente da África do Sul.

“As eleições não foram livres e justas”, disse ela, ecoando a narrativa de eleições roubadas avançada por Zuma. A Sra. Mthethwa, uma chef de 38 anos, vive num município perto da cidade costeira de Durban e está desempregada há quatro anos.

Zuma, 82 anos, cujos nove anos como presidente foram marcados por alegações de corrupção e saques aos cofres do Estado, seguiu uma página do manual dos líderes populistas dos últimos anos – nomeadamente nos Estados Unidos e no Brasil.

Alegações de fraude eleitoral em outros países resultaram no caos, e os sul-africanos verão pela primeira vez como as coisas podem se desenrolar na sexta-feira, com o partido de Zuma, uMkhonto weSizwe, conhecido como MK, prometendo boicotar a primeira sessão do novo Parlamento eleito.

O boicote não impediria o Parlamento de atingir o seu objectivo naquele dia – eleger um presidente e um presidente. Mas proporcionaria um palco de destaque para o partido expressar a sua raiva.

Na verdade, o partido de Zuma superou as expectativas dos analistas e rivais políticos: obteve quase 15 por cento dos votos a nível nacional, tornando-se o terceiro maior partido no Parlamento, e 45 por cento na província natal de Zuma, KwaZulu-Natal.

Ainda assim, Zuma e os seus apoiantes afirmam que obtiveram pelo menos dois terços dos votos, o suficiente para alterar a Constituição do país e prosseguir algumas das iniciativas propostas, embora não tenham apresentado provas. Essas iniciativas incluiriam permitir que os líderes étnicos tradicionais tivessem um papel no Parlamento e abrir caminho para que Zuma – que não é elegível para servir devido a uma condenação criminal por se recusar a testemunhar perante um inquérito de corrupção – regressasse como presidente.

Fora do Parlamento, os apoiantes de Zuma disseram que permaneceriam disciplinados e aguardariam instruções dele sobre como responder ao que consideram ser um sistema contra eles.

O mais recente motivo para a sua queixa surgiu na noite de quarta-feira, quando uma decisão concisa e de quatro páginas do tribunal superior do país rejeitou o pedido do MK para impedir a abertura da sessão parlamentar.

O partido argumentou que o novo Parlamento não deveria ser autorizado a reunir-se porque os resultados eleitorais estavam em dúvida. Mas o tribunal disse que a parte esperou demasiado tempo para apresentar o seu pedido e que não apresentou provas suficientes para apoiar o seu caso.

O desempenho eleitoral do MK foi sem precedentes para qualquer partido sul-africano que concorresse pela primeira vez nas eleições nacionais e provinciais na era pós-apartheid. E foi uma grande razão para o antigo partido de Zuma, o Congresso Nacional Africano, ter perdido a maioria absoluta pela primeira vez desde que chegou ao poder no final do apartheid em 1994, embora ainda tenha obtido mais votos do que qualquer outro partido.

O ANC convidou todos os partidos políticos a aderirem a uma aliança para governar o país, e os partidos ainda estavam a negociar na quinta-feira com um prazo para chegar a um acordo antes da sessão parlamentar de sexta-feira.

MK, nomeado em homenagem ao braço armado do ANC durante a luta contra o apartheid, rejeitou o ANC O partido do Sr. Zuma diz que não iria considerar uma parceria com o ANC sob o presidente Cyril Ramaphosa, o seu antigo vice com quem teve uma amarga desavença depois de ser forçado a renunciar ao cargo de presidente em 2018.

A medida em que o MK derrubou o ANC é mais evidente nas comunidades de KwaZulu-Natal, incluindo o município da Sra. Mthethwa, KwaMakhutha, um posto avançado montanhoso e miserável, mesmo ao fundo da rua de uma cidade balnear turística.

Há cinco anos, o ANC conquistou o distrito da Sra. Mthethwa com 76 por cento dos votos. Este ano, MK venceu com 75 por cento. A filial do MK na área tem cerca de 5.000 membros, disse a Sra. Mthethwa, que é a coordenadora da filial, e a maioria deles desertou do ANC.

Mthethwa disse que não era politicamente activa e não era realmente fã de Zuma até ouvir a sua mensagem no lançamento do MK em Dezembro. A sua comunidade sofre com um elevado desemprego, escassez de água, cortes de electricidade e estradas esburacadas, um reflexo de um país que se encontra numa situação desesperadora.

“Há certas pessoas que, quando falam, chamam a nossa atenção”, disse ela, acrescentando que acreditou em Zuma quando ele disse “este é o partido que vai salvar todas as pessoas que vivem na África do Sul”.

O que mais ressoa em comunidades como KwaMakhutha é a mensagem do MK para lutar pela maioria negra do país, que ainda enfrenta profundas disparidades em termos de riqueza, propriedade de terras e outras medidas económicas, três décadas após o fim do apartheid. A Sra. Mthethwa disse que a melhor maneira de o partido se tornar querido pela comunidade era essencialmente ser bons vizinhos.

Na quarta-feira, numa antiga loja farmacêutica animal com uma parede de blocos de cimento exposta em KwaMakhutha, vários voluntários do MK dobraram roupas que tinham recolhido para doar a membros da comunidade cujas casas foram destruídas nas inundações da semana passada. Mais acima na estrada, vários jovens que agora apoiam o partido do Sr. Zuma sentaram-se perto de um terreno aberto onde planeavam plantar uma horta para a comunidade depois de o limparem.

“A visão do partido MK é trazer de volta a dignidade do povo negro”, disse Stobela Khuzwayo, 21 anos, que abraçou o novo partido apesar de pertencer a uma família de activistas do ANC.

Tendo trabalhado como monitor nas urnas no dia das eleições, Khuzwayo também acredita que o seu partido foi roubado. O partido ainda está a tentar encontrar formas de contestar o resultado oficial, mas se não for capaz de o fazer, disse ele, seria prudente ocupar os seus 58 assentos no Parlamento de 400 membros.

“Não é possível produzir qualquer mudança”, disse ele, “sem os nossos membros dentro do Parlamento”.