Normalmente nesta época do ano, o canto gramado sudeste do Eisenhower Park, em East Meadow, NY, é um lugar para jogos de softball, piqueniques em família e alguns jogadores de críquete aproveitando uma tarde quente de fim de semana. No domingo, aquele espaço foi transformado em palco de um dos eventos desportivos globais mais assistidos do ano.

Mais de 34.000 torcedores e dignitários do críquete espremidos em um estádio temporário construído nos últimos três meses no parque de Long Island para assistir à partida mais esperada da Copa do Mundo de Críquete T20: Índia x Paquistão.

Durante cerca de três horas, torcedores com camisas azuis e laranja da Índia se misturaram com seus rivais (em número muito inferior) no verde escuro do Paquistão, produzindo uma atmosfera festiva e vibrante.

Eles rugiam em cada grande peça, gritando e agitando cartazes e bandeiras. Eles comeram comida do sul da Ásia vendida nas barracas de concessão, pularam, cantaram, cumprimentaram outros apoiadores e – depois de um pouco de chuva – aproveitaram o sol em um dia histórico no parque geralmente tranquilo.

“Foi eletrizante”, disse Chandu Talla, torcedor indiano e empresário de Tampa, Flórida, que compareceu à partida com seu filho Aryan, que estava no primeiro ano do ensino médio. “Pagamos US$ 2.500 por ingresso e não nos arrependemos”, acrescentou. “Foi um sonho que se tornou realidade ver a Índia aqui.”

Depois de um início lento, a Índia voltou forte para vencer, por 119-113, e quando Naseem Shah, do Paquistão, acertou a última bola do lançador indiano Arshdeep Singh, os torcedores indianos explodiram em aplausos.

“Foi muito bom”, disse o jogador indiano Jasprit Bumrah, eleito o melhor jogador em campo. “Sempre, quando a Índia e o Paquistão jogam, surge muita emoção. Parecia que tínhamos muito apoio.”

As pessoas na área de Nova Iorque podem ter ignorado isso, mas qualquer jogo entre a Índia e o Paquistão, duas das maiores nações do críquete, é um evento monumental, pelo menos no Sul da Ásia e noutras partes do mundo amantes do críquete. Na última vez que os times jogaram, no outono passado, a audiência atingiu 398 milhões somente na Índia, de acordo com o Conselho Internacional de Críquete. (O Super Bowl deste ano teve 123 milhões de telespectadores.)

O comparecimento de domingo (34.028) constituiu o maior em uma partida internacional de críquete nos Estados Unidos, de acordo com a ICC. Os participantes incluíram lendas do críquete como Yuvraj Singh da Índia, Shahid Afridi do Paquistão e Ricky Ponting da Austrália.

Para Omar Minaya, conselheiro especial dos Yankees e ex-gerente geral do Mets, a partida de críquete foi a primeira.

“É incrível”, disse ele. “A atmosfera é ótima. É como o Clássico Mundial de Beisebol ou a Liga Dominicana de Beisebol.”

A Copa do Mundo T20, realizada a cada dois anos, é um torneio de 20 nações que apresenta uma forma mais curta de críquete. Este ano, pela primeira vez, o evento será realizado nos Estados Unidos e em vários países do Caribe onde o críquete é reverenciado. As partidas nos EUA também serão realizadas em Dallas e Lauderhill, na Flórida, mas Nova York foi designada para o confronto principal.

O críquete faz parte do tecido cultural tanto na Índia como no Paquistão, mas as tensões políticas ao longo das décadas forçaram os países a jogarem entre si noutros locais.

“Oh, é controverso, uma verdadeira batalha de sentimentos”, disse Narinder Kapoor, 84 anos, agente reformado do Departamento do Tesouro dos EUA, originário de Nova Deli. “Quando estes países jogam, é uma verdadeira batata quente.”

Ex-jogador amador de críquete que emigrou para Syosset, Nova York, em 1972, Kapoor não via uma partida de críquete ao vivo desde 1974, embora assista ao esporte constantemente na TV. Ele foi ao jogo entre Irlanda e Canadá na sexta-feira e esperava assistir ao grande encontro de domingo, mas seus joelhos doíam, então ele ficou em casa, segundo seu filho, Sandeep Kapoor. O mais velho, Kapoor, disse que gostou do jogo com pouca participação na sexta-feira, mas acrescentou que o estádio temporário não tinha acomodações suficientes para pessoas com deficiência e que era difícil para os idosos subirem os degraus.

“Mas uma vez dentro, o campo e a vista são excelentes”, disse ele. “Classe mundial.”

A segurança foi reforçada para a partida, especialmente depois que um site supostamente afiliado à organização terrorista ISIS chamou para ataques no evento. Polícia montada, unidades da SWAT, cães farejadores, helicópteros e um grande número de policiais invadiram a área, e longas filas se formaram nas entradas enquanto as pessoas passavam pelos scanners de segurança. Bruce Blakeman, o executivo do condado de Nassau, disse que o TPI custeou parte dos custos da segurança, que, segundo ele, incluía agências locais, estaduais e federais, incluindo o FBI.

“Quero elogiar os fãs”, disse Blakeman, acrescentando: “Todos foram muito educados e respeitosos e seguiram as instruções para que pudessem estar seguros e saudáveis”.

Houve pelo menos uma exceção. Um avião seguindo uma placa que dizia “Libertem Imran Khan” violou o espaço aéreo restrito sobre o estádio antes da partida. (Sr. Khan, ex-astro do críquete paquistanês e ex-primeiro-ministro do Paquistão, está cumprindo pena de prisão lá.) O Sr. Blakeman disse que o avião acabou sendo interceptado.

O clima no parque era geralmente otimista, mesmo para os torcedores paquistaneses que estavam perdendo.

“Índia-Paquistão é um grande negócio”, disse Temu Martin, funcionário do transporte aéreo de carga de Nova Jersey e apoiador do Paquistão. “Mas não é guerra. É um jogo.”

Ele disse que depois que o Paquistão perdeu para os Estados Unidos na semana passada em uma grande perturbação em Dallas, os preços dos ingressos para a partida de domingo em East Meadow despencaram de mais de US$ 2.000 para US$ 600. Ele disse que estava planejando viajar para Barbados para a próxima partida do Paquistão e depois assistir a uma partida da fase eliminatória em Antígua.

Há mais três partidas marcadas em Nova York, sendo a final na quarta-feira entre Índia e Estados Unidos. O estádio será então desmontado e as peças enviadas para outros eventos esportivos do país. Blakeman previu que o condado de Nassau ganharia US$ 150 milhões nos oito jogos do torneio em Nova York – 10 vezes o que o condado gastou em infraestrutura, planejamento e segurança, disse ele. Autoridades de críquete disseram a ele que poderia haver até 600 milhões de telespectadores em todo o mundo para a partida de domingo, acrescentou.

Ele disse que ouviu investidores que querem trazer o esporte, talvez com a franquia de Nova York na Major League Cricket, para o condado de Nassau.

“Do jeito que as coisas aconteceram aqui nas últimas semanas, acho que o críquete encontrou um lar”, disse Blakeman.