O feroz Castle Fire em 2020 foi o primeiro dos incêndios extremos a atingir o coração das florestas de sequóias no topo da Sierra.

Foi um dos cerca de 650 incêndios florestais iniciados no sul e centro da Califórnia por um incomum “cerco relâmpago” – cerca de 15.000 incêndios em poucos dias. (Estudos mostram que o tipo de descargas atmosféricas que causam incêndios florestais aumenta substancialmente à medida que o clima aquece.)

Os incêndios queimaram mais de quatro milhões de acres na Califórnia, destruindo cerca de 7.500 a 10.600 monarcas, que são árvores que medem mais de um metro ou mais de diâmetro. Ao todo, 10% a 14% dos monarcas morreram.

“Esse foi o alerta devastador”, disse Clay Jordan, superintendente dos Parques Nacionais Sequoia e Kings Canyon.

Um segundo alarme devastador ocorreu um ano depois. Os incêndios do Complexo Windy e KNP, também iniciados por raios, varreram o sul e o norte da região do Castle Fire. Eles mataram vários milhares de outras árvores-monarca – 2.200 a 3.600, ou até 5% de todas as grandes sequóias restantes da Califórnia, incluindo árvores na Reserva do Rio Tule.

“Depois do Windy Fire, dissemos: ‘Precisamos fazer algo a respeito’”, disse Harold Santos, um ancião da tribo Tule River e especialista em queimadas tradicionais. A tribo abordou o Serviço Florestal dos EUA e uma organização sem fins lucrativos, a Save the Redwoods League, para revitalizar as queimadas na reserva.

“As sequóias são mais velhas para nós porque estão aqui desde sempre”, disse Shine Nieto, vice-presidente da Tribo do Rio Tule. “Se eles forem embora, nós iremos embora.”

A sequóia mais antiga conhecida, uma das três espécies de sequóia, data de 3.200 anos. Com algumas atingindo uma altura de 300 pés, as sequóias, ou sequoiadendron giganteum, são nativas apenas em uma faixa de 24 quilômetros de largura por 400 quilômetros ao longo da encosta oeste da Sierra Nevada. Cerca de 80 bosques de cerca de 80.000 sequóias-monarcas estão distribuídos na faixa em altitudes de 5.000 a 8.400 pés.