No final das contas, foi uma entrevista tão pessoal quanto política, um interrogatório mais focado na psique e na realidade inescapável do envelhecimento do que em quaisquer pontos de política ou governança.

Respeitosamente, mas com firmeza, o âncora da ABC, George Stephanopoulos, pressionou na sexta-feira o presidente Biden, repetidas vezes, sobre as perguntas básicas que os americanos haviam se feito nos últimos oito dias, já que 51 milhões de pessoas viram uma diminuição na luta do Sr. estágio.

“Você está mais frágil?”

“Houve mais lapsos?”

“Você já teve um neurologista, um especialista, fez um exame?”

E enquanto Biden descartava todas essas preocupações uma por uma – descartando as preocupações em cascata sobre sua saúde, sua elegibilidade, sua capacidade de servir em seu cargo por mais quatro anos – Stephanopoulos se concentrou nas questões de orgulho, dignidade e auto-estima girando sob a superfície.

“Tem certeza”, perguntou o âncora, “de que está sendo honesto consigo mesmo?”

Aos 81 anos, Biden é 18 anos mais velho que seu interlocutor. O presidente chegou à entrevista da ABC na sexta-feira bronzeado e sem gravata, com os dois primeiros botões da camisa desabotoados, fazendo todos os esforços para projetar juventude e vitalidade. No entanto, o espectador não poderia deixar de imaginar o Sr. Stephanopoulos, de cabelo esvoaçante, no papel de um filho adulto, guiando um pai idoso a uma conclusão que pode ser difícil e profundamente dolorosa de aceitar.

É demasiado cedo para dizer se o encontro de 22 minutos de sexta-feira, gravado na biblioteca de uma escola secundária do Wisconsin e transmitido pela ABC em horário nobre, contará entre as entrevistas mais importantes da história presidencial. Mas carregava algumas das apostas mais altas.

A confiança dos democratas na capacidade de Biden de derrotar seu oponente republicano, o ex-presidente Donald J. Trump, despencou após o debate da semana passada. A voz suave do presidente, as pausas prolongadas e as palavras arrastadas – outrora vistas pelos apoiantes como um facto perturbador, embora benigno, das suas aparições públicas – assumiram implicações muito mais sombrias.

Biden evidenciou muitas dessas características novamente na sexta-feira, sua voz às vezes ficando rouca e hesitante. Suas respostas ocasionalmente serpenteavam. Ele melhorou muito em relação ao presidente instável que enfrentou Trump na última quinta-feira, mas também não estava na forma combativa de seus debates de 2020.

Quando Stephanopoulos foi direto ao ponto – “Você e sua equipe disseram que tiveram uma noite ruim” – Biden mostrou os dentes em um sorriso.

“Claro que sim”, ele respondeu, com partes iguais de humildade e indiferença. Ei. Acontece.

Mas então a âncora começou a pressionar. Nancy Pelosi, ex-presidente da Câmara e aliada do presidente, questionou se Biden teria problemas de saúde mais sérios. Biden culpou o jet lag, mas já estava de volta da Europa há mais de uma semana. Ele percebeu, no palco, o quão mal ele estava indo?

O presidente, que interagiu com Stephanopoulos durante décadas, inclusive quando o âncora serviu na Casa Branca de Clinton, tentou se defender com algum humor. “Você teve algumas entrevistas ruins de vez em quando”, ele brincou.

“Já tive bastante”, respondeu Stephanopoulos. Mas, ressaltou, milhões de pessoas assistiram a um debate que parecia confirmar os temores sobre a idade do presidente.

Quando Biden culpou a imprensa por amplificar as preocupações dos líderes democratas, o âncora disse ter ouvido dezenas de apoiadores que “querem que você vá com graça”. E quando Biden tentou se desviar, citando as conquistas de sua administração, Stephanopoulos respondeu: “O que todo esse trabalho nos últimos três anos e meio lhe custou física, mental e emocionalmente?”

À medida que a entrevista se aproximava do fim, Stephanopoulos voltou à realpolitik. “Se você permanecer, e Trump for eleito, e tudo o que você está alertando acontecer”, perguntou ele, “como você se sentirá em janeiro?”

“Sentirei que, desde que tenha dado tudo de mim e feito o melhor trabalho que sei que posso fazer, é disso que se trata”, disse Biden.

A certa altura, Stephanopoulos apresentou uma série de cenários a Biden, sobre como ele reagiria se os principais líderes democratas o exortassem a se retirar. O presidente sorriu e riu.

“Quero dizer, essas hipóteses, George”, ele começou.

A âncora interrompeu.

“Não é mais tão hipotético.”