Com o julgamento por corrupção do senador Bob Menendez, de Nova Jersey, em andamento na quinta-feira, um promotor entregou a um jurado na primeira fila do júri um saco plástico contendo um objeto central do caso do governo: uma barra de ouro que brilhava sob o tribunal luzes.

Um por um, os jurados seguraram o saco, virando-o nas mãos e sentindo seu peso antes de passá-lo ao vizinho – a primeira exposição tangível do júri às evidências que os promotores dizem ter sido um suborno pago ao Sr. Menendez, 70, e sua esposa.

A promotora, Lara Pomerantz, logo entregou aos jurados outra sacola contendo diversas barras de ouro. Mas antes que ela pudesse entregar um terceiro, a juíza, Sidney H. Stein, disse que o júri “compreendeu o peso do ouro”.

Menéndez, um democrata, e sua esposa, Nadine Menendez, foram acusados ​​de aceitar presentes no valor coletivo de centenas de milhares de dólares, incluindo ouro, dinheiro e um Mercedes-Benz conversível de US$ 60 mil, em troca da concessão de favores políticos pelo senador a aos governos do Egipto e do Qatar e a três empresários de Nova Jersey.

O senador e dois empresários – Wael Hana e Fred Daibes – estão sendo julgados juntos no tribunal federal de Manhattan. Menendez, 57 anos, seria julgada com eles, mas seu julgamento foi adiado depois que seus advogados disseram que ela tinha uma “condição médica grave”.

Na quinta-feira, o senador revelou que a Sra. Menendez estava sendo tratado para câncer de mama e estava se preparando para passar por uma mastectomia e possível tratamento com radiação.

O terceiro empresário acusado no caso, José Uribe, declarou-se culpado e deverá testemunhar como testemunha de acusação no julgamento.

O julgamento de Menendez, Hana e Daibes deve durar mais de um mês. Numa declaração de abertura na quarta-feira, Avi Weitzman, advogado do senador, em grande parte culpa atribuída pelas acusações de suborno contra a Sra. Menendez, que ele disse ter escondido do marido suas terríveis finanças passadas e “o que ela estava pedindo aos outros que lhe dessem”.

Na manhã de quinta-feira, os advogados dos co-réus do senador, em suas declarações iniciais, retrataram seus clientes como amigos do casal cujos atos inocentes de generosidade estavam sendo injustamente considerados criminosos pelos promotores.

“Trata-se de criminalizar amizades”, disse o advogado de Hana, Lawrence S. Lustberg. O advogado de Daibes, César de Castro, disse que seu cliente não deu nada aos Menendezes para influenciá-los ou para que o senador se envolvesse em qualquer ato oficial em nome de alguém.

A apresentação das barras de ouro ocorreu quando um agente especial do FBI, Aristotelis Kougemitros, a primeira testemunha do governo, testemunhou sobre o ouro e o dinheiro apreendidos durante uma busca em junho de 2022 na casa dos Menendezes em Englewood Cliffs, NJ.

O agente Kougemitros, que liderou a equipe de busca, disse que os investigadores apreenderam US$ 486.461 em dinheiro, 11 barras de ouro de 30 gramas e duas barras de um quilo.

Embora o depoimento do agente se concentrasse nos itens valiosos encontrados na busca, seu relato, juntamente com as fotografias tiradas pelo FBI, ofereceram aos jurados uma visita incomumente íntima à casa dos Menendezes.

Fotografia após fotografia foram exibidas de dentro do quarto do casal, que estava trancado e só poderia ser aberto com a ajuda de um chaveiro do FBI, testemunhou o agente. Dentro havia fotos do senador e de sua esposa. Havia um aparelho de ginástica ao lado da cama; até o banheiro privativo era visível.

Uma foto do conteúdo de um armário mostrava lingerie azul-marinho e gravatas divertidas, incluindo duas que mostravam ratos comendo queijo.

O agente Kougemitros disse que, com a ajuda do serralheiro, a equipe entrou nos armários de dois quartos, cada um fechado com fechadura, e encontrou barras de ouro, joias e um cofre. Dentro do cofre havia caixas e envelopes com dinheiro. Em outros pontos da casa, os agentes encontraram mais dinheiro: em roupas, uma mochila, sacolas plásticas e sapatos masculinos. O Mercedes estava estacionado em uma garagem lotada.

Durante a fase inicial da busca, disse o Agente Kougemitros, os agentes cuidadosamente organizaram, contaram e fotografaram o dinheiro. Eventualmente, disse ele, o “grande volume de notas” era demais para ser contado à mão, “então temos máquinas de contar dinheiro – você provavelmente já as viu em filmes”.

A certa altura, o agente saiu do banco das testemunhas e abriu uma caixa para mostrar ao júri uma sacola cheia de dinheiro, que ele disse ter sido encontrada no gabinete do senador e conter US$ 100 mil.

Na noite de quinta-feira, Adam Fee, advogado do senador, levantou questões durante o interrogatório sobre se o senador tinha acesso ao armário do quarto onde o cofre e o ouro foram encontrados. Ele se concentrou na localização de um blazer azul que o agente disse estar pendurado dentro do armário e ligado ao senador.

Fee ampliou as fotos que, segundo ele, deixavam claro que o blazer estava pendurado em uma porta adjacente, fora do armário.

“Você quer mudar esse testemunho?” ele perguntou ao agente. Ele não mudou sua conta.

O interrogatório estava alinhado com a estratégia da defesa de sugerir que a Sra. Menendez tinha segredos dos quais o senador não tinha conhecimento. Na quarta-feira, na declaração de abertura de Weitzman, ele enfatizou esse ponto, dizendo que o senador não tinha a chave do armário nem sabia que havia ouro lá.

“É o armário de Nadine”, disse ele. “Na verdade, quando você olhar dentro do armário, verá que ele está repleto de todas as roupas de Nadine. Roupas Femininas.”

Tracey Tully relatórios contribuídos.