Um plano federal para remover gatos selvagens de um local histórico na capital de Porto Rico incomodou alguns residentes, que também se sentem expulsos à medida que os custos de habitação disparam.

POR QUE ESTAMOS AQUI

Estamos explorando como a América se define, um lugar de cada vez. Em Porto Rico, um bairro histórico está a passar por uma transformação indesejada por muitos dos seus residentes.


Reportagem de San Juan, PR

Gatos selvagens vagam pelas ruas de paralelepípedos azuis da Velha San Juan desde que alguém se lembra. Eles serpenteiam por uma fortaleza histórica que se ergue sobre a Baía de San Juan, escondendo-se do sol quente sob os arbustos de uvas marinhas.

San Juaneros os alimenta. Os turistas tiram fotos. Mas provavelmente não por muito mais tempo: a agência federal que administra a fortaleza e as terras ao seu redor quer que os gatos desapareçam, dizendo que eles são um incômodo e podem transmitir doenças.

Porto Rico, um território dos Estados Unidos assolado por problemas financeiros e desastres naturais, tem coisas maiores com que se preocupar. Mas o plano para remover cerca de 200 gatos da Velha San Juan – um bairro de San Juan que foi o primeiro lugar na ilha colonizado pelos espanhóis – tocou uma corda emocional num momento em que muitos porto-riquenhos sentem que também, correm o risco de serem expulsos de suas casas.

As razões são diferentes – para as pessoas, são os investidores que abocanham propriedades e aumentam os aluguéis e os preços das casas – mas na Velha San Juan, as duas histórias poderiam, em última análise, compartilhar o mesmo final: um bairro amado tão mudado que, pelo menos alguns moradores de longa data medo, terá perdido a alma.

“Esta cidade pode acabar como uma concha vazia”, disse Rei Segurola, 72 anos, que se pergunta se deveria sair da Velha San Juan. “Pode acabar com muitas fachadas, como Disney, Epcot ou Las Vegas.”

A briga pelos gatos começou há alguns anos, quando o Serviço Nacional de Parques, que administra o Sítio Histórico Nacional de San Juanum trecho de 75 acres de península rochosa que inclui a antiga fortaleza conhecida como El Morro, disse que a população felina se tornou muito problemática.

San Juan foi fundada por colonialistas espanhóis em 1521. Os gatos existem pelo menos desde meados do século 20, quando dizem que um prefeito de San Juan os trouxe para matar ratos.

No ano passado, o serviço do parque afirmou que o seu objetivo era “aliviar problemas incômodos” e “alinhar a experiência do visitante com o propósito do parque”.

Os moradores se perguntaram o que isso significava. Os turistas reclamaram? E quanto aos novos investidores ricos que se mudaram durante a pandemia? Eles obtiveram poucas respostas.

Foram recebidos milhares de comentários escritos, incluindo alguns a favor do plano.

“Sou morador da região e uso o espaço quase diariamente e é extremamente desagradável”, escreveu uma pessoa em espanhol. “Os gatos criam áreas onde acumulam suas excreções e isso se torna insalubre e perigoso para a saúde.”

A maioria dos comentaristas, porém, implorou que os gatos ficassem.

“Se eles estão causando algum problema”, escreveu um deles, “deveria ser deixado ao povo de San Juan decidir. São os membros da comunidade local que devem ter a palavra sobre se os querem lá ou não.”

Mas em novembro, o serviço do parque decidiu seguir em frente. Ele disse que se a Save a Gato, uma organização sem fins lucrativos que captura, castra e esteriliza os gatos da Velha San Juan há quase 20 anos, não conseguisse encontrar casas para cerca de 170 deles até junho, contrataria uma empresa para remover e provavelmente eutanásia-los. Apenas os gatos que viviam no sítio histórico seriam removidos.

Em março, Alley Cat Allies, um grupo sem fins lucrativos com sede em Maryland, processado na Justiça Federal em Washington para impedir o plano.

Save a Gato prendeu cerca de 50 gatos desde novembro; cerca de metade deles foram adotados ou serão em breve.

O serviço do parque não respondeu a perguntas específicas sobre o que poderia acontecer a seguir. Mas na segunda-feira, demorou primeiro passo formal para procurar um empreiteiro para remover os gatos restantes.

Alguns dos gatos são selvagens demais para serem adotados. Até mesmo capturá-los pode ser difícil, disse Danielle Tabler, voluntária de longa data.

“Há mais de dois anos que tento capturar um”, disse Tabler enquanto ela e Irma Podestá, que trabalha com a Save a Gato há 15 anos, caminhavam pela trilha à beira-mar abaixo da enorme fortaleza de pedra, enchendo vários locais de alimentação. estações com ração fresca.

Parte do problema é que as pessoas continuam deixando mais gatos. “Em Porto Rico, há muitos animais abandonados”, disse Podestá. “É uma história sem fim.”

O número de animais abandonados na ilha aumentou após o furacão Maria em 2017, quando muitos porto-riquenhos perderam as suas casas. Entre desastres naturais e incerteza económica, a população de Porto Rico diminuiu cerca de 12 por cento entre 2010 e 2020; a ilha tem agora cerca de 3,2 milhões de pessoas, muitas das quais têm lutado para acompanhar o aumento do custo da habitação, em particular.

Enquanto caminhava, Podestá recitou nomes de amigos que moravam na Velha San Juan até que seus aluguéis dobraram ou triplicaram e os expulsou.

“Sou uma daquelas que sempre se preocupa com a possibilidade de ser deslocada”, disse ela.

Muitas das casas da era colonial pintadas em cores vivas na Velha San Juan, com tetos altos e pátios arejados, já foram o lar de artistas e artesãos que deram ao local uma sensação boêmia. As famílias também viveram lá, muitas ao longo de gerações. Agora, as casas têm sido cada vez mais transformadas em aluguéis por temporada. Prédio após prédio está repleto de sinais reveladores de ocupação de curto prazo: fechaduras combinadas usadas para guardar chaves.

Segurola, advogado e professor aposentado, vendeu sua casa em outro bairro de San Juan em 2015 para se mudar para Old San Juan, que ele sempre amou porque era muito charmoso e unido. “Agora, esse senso de comunidade está desmoronando”, disse ele. “É o completo oposto do que se procurava e tinha na Velha San Juan.”

Ele e outros culpam, pelo menos em parte, uma lei fiscal aprovada em Porto Rico em 2012, quando a ilha enfrentou um colapso económico. A lei, agora conhecida como Lei 60, oferece uma redução nos ganhos de capital, dividendos, juros e outros impostos de longo prazo para investidores que compram uma casa em Porto Rico, caso não tenham sido residentes há pelo menos 10 anos.

O governador Pedro R. Pierluisi, que foi derrotado nas eleições primárias esta semana, manteve a lei, considerando-a uma forma importante de Porto Rico atrair investidores externos.

O afluxo de compradores externos, especialmente durante a pandemia do coronavírus, distorceu o mercado imobiliário. Isso, juntamente com a inflação e o aumento das taxas de juros, colocou os aluguéis e a propriedade de casas fora do alcance de muitos porto-riquenhos, disse Alonso Ortiz, fundador da El Otro Puerto Rico, uma organização sem fins lucrativos que tenta retardar o deslocamento.

Sua organização descobriu que 71% dos imóveis residenciais adquiridos na Velha San Juan entre 2018 e 2022 foram adquiridos por beneficiários da Lei 60 ou empresas a eles associadas. Muitas vezes, disse Ortiz, esses proprietários “expulsam famílias, reformam as propriedades e depois as transformam em Airbnbs ou aluguéis de curto prazo, fazendo com que os preços dos aluguéis anteriores disparem”.

Os legisladores de Porto Rico aprovaram regulamentos sobre aluguéis de curto prazo no ano passado, exigindo que os proprietários pagassem uma taxa anual pelas suas propriedades, mas os críticos disseram que eram necessárias ações de maior alcance.

Margarita Gandía, moradora de longa data de Old San Juan e corretora imobiliária, disse que, com os clientes que procuram propriedades para investimento, ela tenta enfatizar o caráter histórico e a atmosfera amigável do bairro. Alguns compradores demonstraram compromisso em mantê-lo, disse ela, mas outros não.

“A velha San Juan vai se tornar uma cidade fantasma”, disse ela. “Você não encontra vizinhos. As pessoas costumavam dizer bom dia. Sim, você pode sentir a diferença.”

Os apelos de Gandía e de outros moradores ao governo municipal para que fizesse um trabalho melhor na coleta de lixo e na regulação do ruído passaram despercebidos, disse ela, “como se não existíssemos”, enquanto o governo federal aborda o que ela considera mais trivial. questão do gato.

“Os gatos”, disse ela, “não são o problema”.