Faltando semanas para o lançamento de um plano para cobrar pedágios aos motoristas no principal distrito comercial de Manhattan, os defensores e organizadores da tarifação do congestionamento comemoravam uma vitória que vinha sendo preparada há anos.

Eles ficaram chocados na quarta-feira e furiosos com a governadora Kathy Hochul depois que ela suspendeu indefinidamente o plano, dizendo que não achava que era o momento certo para um esquema de pedágio que pudesse dissuadir os visitantes de Manhattan e retardar a recuperação econômica da cidade após a pandemia.

Aqueles que lutaram pela tarifação do congestionamento aguardavam ansiosamente a implementação de uma ideia concebido aqui há 72 anos — que visava transformar as ruas mais movimentadas da cidade e servir de exemplo para outras cidades americanas que lutam contra o trânsito e a poluição.

Mas eles acordaram com notícias devastadoras na quarta-feira, quando foi revelado que A Sra. Hochul vinha trabalhando discretamente para adiar o programa. Os defensores disseram que estavam desanimados.

“Fomos pegos de surpresa”, disse Kate Slevin, vice-presidente executiva da Regional Plan Association, uma organização sem fins lucrativos de planejamento urbano em Nova York. “É uma traição a milhões de passageiros do transporte público e ao futuro do clima e da economia de Nova York.”

Ao ouvir sobre um possível atraso, a Riders Alliance, uma organização popular de passageiros de transporte público, organizou um protesto em frente aos escritórios da Sra. Hochul em Nova York. A raiva deles cresceu após o anúncio dela.

“O preço do congestionamento deve avançar”, gritou Danny Pearlstein, porta-voz da Riders Alliance, do lado de fora dos escritórios de Hochul em Nova York enquanto liderava uma multidão de manifestantes, de acordo com um vídeo postado nas redes sociais. “O preço do congestionamento é o eixo da recuperação de Nova Iorque. Esta cidade funciona em nosso metrô. Funciona nos milhões de ônibus que temos nas ruas.”

Funcionários da Autoridade Metropolitana de Transportes, que teria supervisionado o programa e arrecadado o bilhão de dólares que se esperava arrecadar anualmente, não responderam imediatamente a um pedido de comentário. Mas o desenvolvimento foi um revés esmagador para a autoridade, que se tinha defendido de pelo menos oito processos judiciais que combatiam o programa.

Os preços do congestionamento foram vendidos como uma forma de controlar o trânsito e a poluição e, ao mesmo tempo, melhorar a velocidade das viagens em algumas das ruas mais congestionadas do mundo. O dinheiro arrecadado dos motoristas teria sido usado pelo MTA para garantir US$ 15 bilhões em financiamento de títulos para ajudar a pagar melhorias muito necessárias à rede de trânsito da cidade de Nova York, que é a maior e mais movimentada da América do Norte.

De acordo com o plano de preços de congestionamento, que teria sido o primeiro desse tipo nos Estados Unidos, a maioria dos motoristas teria pago US$ 15 para dirigir até alguns dos destinos e bairros mais famosos da cidade, incluindo o distrito dos teatros, Times Square, Hell’s Kitchen, Chelsea e SoHo.

Outras grandes cidades em todo o mundo, incluindo Estocolmo, Londres e Singapura, cobram portagens para entrar em distritos comerciais centrais há anos. A cidade de Nova York teria sido a primeira do país a implantar tal programa.

“Eu estava sempre prendendo a respiração até que o primeiro carro passasse, que eu esperava que fosse meu”, disse Samuel I. Schwartz, ex-comissário de trânsito municipal e defensor de longa data da tarifação do congestionamento. O Sr. Schwartz observou que os veículos motorizados contribuem fortemente para a emissão de gases com efeito de estufa e lamentou os empregos na construção que serão perdidos porque o MTA não realizará actualizações de infra-estruturas utilizando o dinheiro do preço do congestionamento.

Ele disse que a suspensão do programa seria um golpe econômico para Nova York.

“Aquela garrafa de champanhe, a rolha permanece nela”, disse Schwartz. “Está lá há quase 50 anos.”