Coisas estranhas aparecem nas florestas e no chaparral da Califórnia depois de uma grande chuva. Revigorados pela umidade, os fungos que vivem silenciosamente no solo brotam corpos frutíferos. Alguns têm o familiar formato de cogumelo de caule e chapéu, mas outros se assemelham a corais fluorescentes, maços de gelatina marrom-clara, botões amarelos brilhantes – formas bizarras visíveis a olho nu por apenas uma breve janela enquanto os organismos liberam seus esporos.

Com cada emergência surge uma oportunidade para os caçadores de cogumelos identificarem novas espécies. Até 95% das espécies de fungos do planeta ainda não foram descritas, de acordo com um relatório de 2023 do Royal Botanic Gardens, Kew. Há alguns anos, micologistas profissionais e amadores têm usado o sequenciamento de DNA em fungos forrageados, disse Mandie Quark, micologista e líder de comunicações da Califórnia. Pesquisa de Diversidade Fúngica, que visa adicionar sequências de dezenas de milhares de fungos a bases de dados científicas. Com o sequenciamento, os entusiastas dos fungos geralmente identificam fungos que são os primeiros exemplos desse tipo nos bancos de dados.

“Provavelmente poderíamos sair agora mesmo aqui na Califórnia – ou, na verdade, onde quer que você esteja na América do Norte – e poderíamos facilmente encontrar uma nova espécie de cogumelo ou fungo que não foi descrita”, disse Quark.

No acampamento anual de coleta de alimentos da Associação Micológica do Condado de Sonoma em janeiro deste ano, a Sra. Quark e seu parceiro, Alan Rockefeller, ajudaram centenas de campistas a identificar fungos colhidos do solo na floresta perto de Occidental, Califórnia. contendo um fungo em vez de um cachorro-quente ou batatas fritas, empilhados em mesas de piquenique. Num laboratório improvisado, voluntários demonstraram como extrair DNA dos crescimentos. O sequenciamento de uma pequena região do código genético de cada fungo pode diferenciá-los.

Assim que os colecionadores receberem uma correspondência para sua sequência, eles poderão inserir as informações no iNaturalist, um site onde os amadores podem compartilhar observações do mundo natural. Enquanto isso, organizações como o Ohio Mushroom DNA Lab e o Mycota Lab, fundado por Stephen Russell, bioquímico da Universidade de Michigan, inserem as sequências em bancos de dados científicos acessíveis à comunidade de pesquisa. Desta forma, as informações geradas por redes dispersas de forrageiras podem ser canalizadas diretamente para cientistas e organizações conservacionistas.

Os últimos anos trouxeram uma explosão no sequenciamento, disse Quark. Mais de 21 mil amostras já foram sequenciadas este ano, disse ela, contra 5.600 em 2022. “Provavelmente terminaremos o ano com mais de 40 mil”, disse ela.

E ainda restam muitos fungos a serem identificados. Alguns desses organismos, vivendo como uma rede de fios escondidos no solo, podem não produzir um corpo frutífero há anos. Mas depois de uma forte chuva no sul da Califórnia, os colecionadores poderão encontrar cogumelos que não eram vistos há décadas, disse Quark.

Gerar sequências de fungos no solo, então, pode ser o próximo passo. Só então será possível compreender a verdadeira diversidade de espécies de fungos na América do Norte e, à medida que o clima muda, considerar formas de conservar o que existe abaixo da superfície.

“Estamos neste momento incrível, onde precisamos descobrir isso”, disse Quark.