Fumaça na cabine. Um pneu estourado. Um pára-brisa rachado. Não são poucos os problemas que podem afetar um voo, alimentando a ansiedade dos viajantes e contribuindo para milhares de atrasos e cancelamentos diários em todo o mundo.

Mas apesar de toda a frustração e alarme que tais eventos causam, pode ser difícil interpretar e compreender a sua gravidade. Veja como os especialistas em segurança da aviação dizem que os viajantes devem pensar nas interrupções quando elas ocorrerem.

Vários incidentes alarmantes em viagens aéreas chegaram às manchetes nas últimas semanas – um mergulho acentuado em direção a um oceano, um oscilação enervante que danificou a cauda de um avião e uma partida abortada depois de um aparente incêndio no motor.

Mas os acidentes e avarias mais comuns, mesmo que sejam de arrepiar os cabelos, não são normalmente graves, dizem os especialistas.

Um vazamento hidráulico, por exemplo, é uma ocorrência familiar que os pilotos levam a sério, mas não é tão perturbadora quanto pode parecer. Isso porque os aviões possuem sistemas hidráulicos de reserva, que são usados ​​para alimentar equipamentos como trem de pouso, freios, flaps de asa e controles de voo, permitindo que os aviões decolem, voem e pousem. Um avião saindo de uma pista, no que é conhecido como excursão de pista, cria um vídeo cativante e uma experiência possivelmente aterrorizante para quem está a bordo. Mas isso não causa necessariamente danos significativos a um avião ou ameaça a segurança das pessoas a bordo.

O mesmo se aplica à ampla gama de problemas mecânicos ou de manutenção que podem surgir antes da decolagem, o que pode forçar um piloto a manter um avião no portão ou retornar ao portão após o taxiamento. É importante compreender e resolver esses incidentes, mas muitas vezes são menores, dizem os especialistas.

“Os pilotos estão dizendo: ‘Fui altamente treinado, sou altamente educado neste avião, e temos que retornar ao portão e envolver os especialistas com muita cautela’”, disse Shawn Pruchnicki, um ex-piloto de linha aérea e professor assistente do Centro de Estudos de Aviação da Ohio State University. “Esse é o sistema funcionando perfeitamente. Isso é uma coisa boa.”

Às vezes, esses problemas podem inviabilizar um voo ou deixar um avião fora de serviço. Mas em outros casos, eles podem ser corrigidos rapidamente. E como os aviões estão repletos de dispositivos à prova de falhas, há momentos em que um voo com um sistema com defeito pode prosseguir com segurança simplesmente contando com um ou mais backups.

Voar é uma façanha complexa que desafia a gravidade, repetida milhares de vezes por dia em uma ampla variedade de condições. Portanto, os viajantes não devem ficar surpresos quando as coisas dão errado, disse Amy Pritchett, piloto e professora de engenharia aeroespacial na Universidade Estadual da Pensilvânia.

“Pequenos componentes sempre começarão a queimar ou quebrar”, disse ela. “Sempre haverá buracos na calçada da pista de táxi que empurram alguma coisa. Sempre há dúvidas sobre se o tempo está bom o suficiente para voar, se você pode sofrer turbulência ou não. Todas essas coisas são fontes de variabilidade que precisam ser gerenciadas ativamente.”

Outra coisa que os viajantes devem ter em mente é que problemas graves de voo são extremamente raros, dizem os especialistas.

Voar é mais seguro do que dirigir ou viajar de trem, em parte porque a segurança está incorporada no projeto de tudo, desde o controle de tráfego aéreo até o próprio avião. Sistemas e procedimentos importantes têm backups, raramente há pontos únicos de falha, os pilotos recebem treinamento intensivo e repetido e as companhias aéreas se preparam para uma ampla gama de resultados possíveis.

“É o meio de transporte mais seguro já criado pela humanidade”, disse John Cox, ex-piloto de linha aérea que dirige uma empresa de consultoria em segurança. “Tenha cuidado ao dirigir para o aeroporto.”

Nas últimas décadas, a segurança da aviação comercial nos Estados Unidos melhorou mais de quarenta vezes, de acordo com uma análise de 2022 de segurança da aviação comercial conduzido pelas Academias Nacionais.

De acordo com o Conselho Nacional de Segurança nos Transportes, as causas típicas de acidentes incluem turbulência, aterrissagens bruscas, colisões no solo com outros aviões ou veículos e falhas de componentes, como mau funcionamento do flap da asa ou do motor.

Voar é tão seguro, em parte porque a indústria geralmente responde a todos os problemas, mesmo aqueles que representam pouca ameaça. Nos Estados Unidos, as companhias aéreas, os fabricantes e as agências como a Administração Federal de Aviação e o NTSB monitorizam e analisam constantemente os riscos e perigos nas viagens aéreas.

“O nível dos sistemas existentes para monitorar o transporte aéreo comercial atual é profundo”, disse a Sra. Mas isto não significa que qualquer pessoa envolvida possa perder a vigilância ao avaliar a possibilidade de perigo, acrescentou ela.

E embora as viagens sejam ocasionalmente interrompidas, dizem os especialistas, o desvio de um voo do seu destino geralmente reflecte a devida cautela por parte dos pilotos, companhias aéreas e controladores de tráfego aéreo, e não uma emergência com risco de vida. “Poderíamos continuar até o nosso destino?” disse Kenneth Byrnes, piloto e professor associado que lidera o departamento de treinamento de voo da Embry-Riddle Aeronautical University. “Sim, mas é a coisa mais segura a fazer?”

Como a aviação é complexa e definida pela redundância, os problemas raramente têm uma causa única. Em vez disso, os problemas mais graves — mesmo os catastróficos — resultam de múltiplos factores.

“Nunca há uma prova definitiva, por assim dizer”, disse Pruchnicki. “Nunca há esse momento ‘aha’, quando estamos passando por destroços ou revisando registros e dizemos: ‘Ah, descobri o único motivo pelo qual este avião caiu’”.

Vejamos o episódio do início do ano passado em que dois aviões quase se chocaram na pista do Aeroporto Internacional Kennedy. O Conselho Nacional de Segurança nos Transportes encontrado que vários factores contribuíram para o que de outra forma poderia ter sido um desastre.

Os pilotos de um avião estavam distraídos enquanto seguiam pela pista de táxi errada, descobriu a agência. Ao mesmo tempo, o controlador de tráfego aéreo que lhes deu as instruções não percebeu porque seu foco estava em outro lugar. E uma luz de status da pista foi ativada tarde demais para alertar os pilotos sobre o erro, concluiu a agência.

Ao investigar tais incidentes, atribuir culpas não é apenas difícil, mas também geralmente desencorajado, dizem os especialistas. Kyra Dempsey, que escreve sobre acidentes de aviação em um blog, Almirante Cloudbergdisse que “a autópsia inocente é uma pedra angular da segurança da aviação moderna”, facilitando uma cultura de segurança aberta na qual as pessoas estão dispostas a relatar preocupações.

Cox, o piloto que se tornou consultor, disse que “os investigadores de acidentes de aviação estão realmente mais interessados ​​em compreender a causa do que em atribuir culpas, porque o nosso trabalho é garantir que isso não aconteça novamente”. Em vez disso, “os advogados são culpados”, disse ele.

Quando ocorre um acidente, é importante manter algum contexto em mente, dizem os especialistas.

Um observador casual poderá notar, por exemplo, que muitos problemas parecem afetar dois tipos de aviões: Boeing 737 e Airbus A320. Mas essas famílias de aviões representam mais de metade dos jactos comerciais em serviço, pelo que são naturalmente mais reflectidas na cobertura noticiosa.

Os especialistas também alertaram contra o viés de confirmação. Quando uma companhia aérea ou um fabricante figura em um episódio gerador de manchetes, a mídia e o público tendem a ficar em alerta para outros problemas que envolvem a empresa, mesmo aqueles que têm pouco a ver com a empresa ou que podem até não ser significativos o suficiente para atrair muita atenção das agências de segurança.

“Quando algo acontece, você precisa de tempo para descobrir e aprender exatamente o que aconteceu e por que aconteceu”, disse Jeff Guzzetti, ex-investigador de acidentes da FAA e do NTSB. “Isso é algo que você não pode fazer em um noticiário. ciclo ou mesmo dois ciclos de notícias.”

O NTSB pode levar meses, e às vezes mais de um ano, para conduzir investigações, que culminam com recomendações de segurança para prevenir futuros acidentes.

Depois que um painel da fuselagem explodiu em um 737 Max durante um voo em janeiro, a Boeing foi intensamente examinada, e com razão, disseram especialistas. Mas vários também disseram que receberam muitas ligações de repórteres nos meses seguintes em busca de comentários sobre problemas envolvendo aviões Boeing em casos que pouco tinham a ver com a empresa.

“Só porque é um avião Boeing que tem um problema mecânico não significa necessariamente que isso tenha algo a ver com a Boeing”, disse Pruchnicki.

No episódio envolvendo o painel da fuselagem, o avião era praticamente novo, chamando a atenção para o fabricante. Mas provavelmente o fabricante não tem culpa quando ocorre um problema com um avião que foi entregue anos antes e que tem voado com segurança desde então, dizem os especialistas.