Em algum momento de maio de 1936, um repórter do The Western Morning News, um jornal com sede em Plymouth, Inglaterra, chegou à porta de Mark Weston, um arremessador de peso aposentado que havia iniciado a carreira de massoterapeuta. O Sr. Weston levou o repórter para a sala de estar, onde lhe entregou um atestado recentemente assinado por seu médico. O certificado afirmava: “Isto é para certificar que o Sr. Mark Weston, que sempre foi criado como mulher, é homem e deve continuar a vida como tal”.

Weston, nascido em 1905 em Plymouth, foi rotulado de menina durante a maior parte de sua vida. Ao longo de sua carreira esportiva, jogou em ligas femininas. Mas no início de 1936, ele começou a consultar um médico para saber como viver como homem. Ele deu entrada no Hospital Charing Cross para o que acabou sendo duas operações de redesignação sexual – uma em abril e outra em maio. Weston explicou ao repórter: “Percebo que agora estou em meu verdadeiro elemento”.

As notícias da manhã publicou seu artigo em 28 de maio de 1936, sob o título “Mulher atleta de Devon que se tornou homem”. Comparado com a discussão controversa sobre atletas trans e intersexuais hoje, o artigo e a cobertura que se seguiu foram impressionantes pela sua empatia. O artigo centrou-se em explicar como foi possível uma transição de género como a do Sr. Weston. Mas eventualmente, o foco mudou. A história de Weston chegou a dois dirigentes esportivos proeminentes – um médico do esporte que frequentemente aconselhava federações sobre questões médicas e um membro do que era então a Federação Internacional de Atletismo Amador e hoje é o Atletismo Mundial, a federação de atletismo – que respondeu elaborando as primeiras iterações das suas políticas modernas de testes sexuais, as primeiras do género nos desportos contemporâneos. Weston não queria regressar ao desporto, muito menos ao desporto feminino, mas os dirigentes temiam que transições de género como a sua pudessem abrir buracos nas categorias masculinas e femininas existentes. Desde então, os organismos desportivos internacionais têm continuado a negar ou a restringir oportunidades para atletas trans e intersexuais competirem ao mais alto nível, em alguns casos impedindo-os completamente de competir – tudo por não cumprirem uma definição subjectiva de “feminino”.

Quando encontrei pela primeira vez esta cobertura histórica do Sr. Weston, percebi que tínhamos perdido a oportunidade de traçar um caminho alternativo – organizar desportos sem os regimes de vigilância de género que hoje os dominam. No entanto, ainda temos a oportunidade de conceber políticas que reconheçam as categorias desportivas masculinas e femininas como imperfeitas e permeáveis ​​e que coloquem a humanidade e a dignidade dos atletas em primeiro lugar.

Os defensores das políticas de testes sexuais disfarçam-se de justiça; eles existem, afirmam os proponentes, para excluir qualquer pessoa com uma vantagem biológica percebida nos esportes femininos. Esse grupo abrange desde mulheres trans, que são proibidas da maioria dos grandes desportos mesmo depois de passarem por uma transição médica, até muitas mulheres cisgénero e intersexuais que não passaram por qualquer transição médica, mas que têm níveis de testosterona considerados superiores ao normal para as mulheres. Ainda pouca evidência apoia a ideia de que estas mulheres têm vantagens físicas, em força ou não, sobre outras mulheres.

Estas políticas de testes sexuais também não reconhecem as variações naturais do corpo humano. Não existe uma maneira única de dividir as pessoas em categorias binárias, mas isso não impediu que os dirigentes esportivos tentassem.

Os requisitos para atletas femininas mudaram ao longo dos tempos, desde pesquisas grosseiras até testes cromossômicos e testes hormonais. Em cada conjuntura, as federações desportivas construíram as suas definições subjectivas de feminilidade e expulsaram qualquer pessoa que não se enquadrasse. O exemplo mais recente é Lia Thomas, que foi impedida de fazer testes para as Olimpíadas porque a World Aquatics, a federação que supervisiona a natação, proíbe essencialmente todas as mulheres trans de competir na categoria feminina. Mais atrás, a World Athletics excluiu a estrela do sprint queniano Maximila Imali por causa de seus níveis naturalmente elevados de testosterona; acompanhar atletas como Conjuradora Semenya da África do Sul e Francine Niyonsaba do Burundi também foram informadas de que não podem competir em desportos femininos.

Este Verão, nos Jogos Olímpicos de Paris, as políticas de testes sexuais serão, em alguns aspectos, ainda mais extremas do que nos anos anteriores. Dado que o Comité Olímpico Internacional decidiu não aplicar uma regra abrangente, as federações individuais que governam os desportos olímpicos são agora deixadas à sua própria sorte. Embora o COI tenha projectado um objectivo de maior inclusão (nomeadamente neste declaração, divulgada em 2021, afirmando o seu compromisso com a “justiça, inclusão e não discriminação” no desporto olímpico), poucas federações deram ouvidos. Alguns, como a World Athletics, cujo presidente, Sebastian Coe, reforçou recentemente o compromisso do seu grupo com as políticas restritivas, tudo menos banido mulheres trans e intersexuais das competições femininas. Muitas vezes, estas mulheres só podem competir com os homens – o que não é uma possibilidade realista ou desejável.

Sr. Weston, que era tímido e de fala mansa, feito para uma celebridade pouco convencional. Durante sua carreira atlética, ele era conhecido em toda a Inglaterra por seu sucesso no arremesso de peso, mas nunca se destacou no cenário internacional. Depois de conquistar o ouro em uma competição inglesa, ele se classificou duas vezes para os Jogos Mundiais Femininos, uma competição global que rivalizava em escala com as Olimpíadas. Mas ele não conquistou medalha nas provas de 1926 ou 1930. Fora dos esportes, ele era reservado.

Tudo mudou depois do artigo do The Western Morning News, quando de repente o Sr. Weston estava enfeitando as páginas dos jornais internacionais.

Parte do que lhe trouxe tanta cobertura da mídia é que ele não foi o único atleta a fazer a transição naquele ano. Alguns meses antes, em dezembro, Zdenek Koubek — uma atleta tcheca que também participou dos Jogos Mundiais Femininos — anunciou publicamente seu desejo de viver também como homem. Os leitores não se cansavam dos dois atletas. Acima de tudo, as pessoas pareciam curiosas sobre como era possível alguém transitar entre categorias de sexo.

Essa empatia não se estendia a todos. Quando Avery Brundage, um dirigente esportivo americano que estava prestes a servir no COI, leu as notícias sobre Weston, ficou preocupado com a possibilidade de “hermafroditas” estarem participando de esportes femininos. Ele escreveu ao chefe do comitê para defender os exames físicos de atletas femininas. “Poderia ser bom insistir num exame médico antes da participação nos Jogos Olímpicos”, escreveu ele. O fato de Weston ter se aposentado dos esportes e não manifestado nenhum desejo de praticar esportes femininos parecia fora de questão.

O COI decidiu encaminhar a proposta para a Federação Internacional de Atletismo Amador – a organização esportiva que supervisionava os esportes de atletismo, da qual Brundage também era um membro proeminente. Em agosto de 1936, a federação permitiu que atletas femininas que suspeitassem que seus competidores não aderiam às noções tradicionais de seu gênero apresentassem um protesto contra elas. Depois, esse atleta passaria por “inspeção física feita por médico especialista”. A federação não detalhou o que essa fiscalização implicaria.

Os dirigentes desportivos pensaram que tinham conseguido algo importante, mas poucos concordaram. Colunista do The New York Daily News escreveu que as políticas de testes sexuais corriam o risco de lançar “um vírus mortal” de suspeita que “afectará a todos nós”. O jornal brincou que se Cleópatra e Helena de Tróia estivessem vivas na década de 1930, as Olimpíadas as teriam escolhido para testes sexuais. Ted Meredith, um astro do atletismo americano, também expressou seu descontentamento. “Quando a situação chega a um ponto em que é necessário submeter os atletas a um exame para provar se cantam baixo ou soprano”, disse Meredith, “o assunto se torna não apenas ridículo, mas também nauseante”.

Anos mais tarde, o COI adotou uma versão da política da Federação Atlética Amadora Internacional e viu-se repetidamente respondendo pelas lacunas nas suas regras. Em 1967, quando a velocista polaca Ewa Klobukowska foi desqualificada por ter, como disse a imprensa, “um cromossoma a mais”, o chefe do Comité Olímpico Polaco atacou o COI, incluindo Brundage. Não fazia sentido, disse ele, especialmente porque “não existem critérios geralmente aceitos de sexo para mulheres atletas”. O COI não deveria decidir quem seria elegível para competir com tal “arbitrariedade”, acrescentou.

Os médicos da época sabiam muito bem que o sexo biológico existia num espectro, sem nenhuma característica única – dos cromossomos aos órgãos internos e à genitália – demarcando uma diferença universal entre os sexos. No entanto, os dirigentes desportivos nunca detalharam quais seriam os seus critérios para “homem” e “mulher”. Eles pareciam acreditar que reconheceriam um valor discrepante quando o vissem.

Regulamentar os desportos de elite, que normalmente dependem de categorias binárias na competição, de uma forma que reconheça a nossa atual compreensão do género como fluido é certamente complicado. Mas o sistema actual – no qual as mulheres trans e intersexuais são simplesmente rejeitadas, sem qualquer caminho para a inclusão – não está a funcionar. Certos esportes, como patinação artística e algumas competições de esqui, provavelmente não precisa ser dividido por sexo. Essas divisões podem fazer mais sentido em outros esportes. Mas se nos apoiarmos em categorias sexuais, temos de aceitar que elas são confusas e imperfeitas. Em última análise, todos os atletas devem ter um caminho realista para a participação na sua categoria de género vivida. Os dias em que os atletas eram cruelmente privados do direito de jogar precisam acabar.

Se os dirigentes desportivos em 1936 e depois tivessem sido guiados pelo espírito de curiosidade genuína que permeou a cobertura jornalística de atletas como o Sr. Weston, não teríamos desperdiçado quase um século banindo atletas simplesmente por serem quem são.