Numa recente noite de quinta-feira, uma tempestade de vento bizarra chamada derecho (espanhol para “em frente”) atingiu Houston, uma cidade com mais de dois milhões de habitantes que também é o epicentro da indústria de combustíveis fósseis na América.

Em questão de minutos, ventos de até 160 quilômetros por hora quebraram janelas de prédios de escritórios, arrancaram árvores e derrubaram postes elétricos e torres de transmissão. Quase um milhão de famílias perderam energia. O que significava que não só não havia luz, mas também não havia ar condicionado. Os danos causados ​​pela tempestade foram tão extensos que, cinco dias depois, mais de 100 mil casas e empresas ainda estavam isoladas no calor e na escuridão.

Felizmente, no dia em que o derecho explodiu, a temperatura em Houston, uma cidade famosa por seus verões pantanosos, estava na casa dos 80 graus. Quente, com certeza, mas para a maioria das pessoas saudáveis, não é fatal. Das pelo menos oito mortes relatadas como resultado da tempestade, nenhuma foi por exposição ao calor.

Mas se esta tempestade tivesse chegado vários dias depois, talvez durante o fim de semana do Memorial Day, quando a temperatura em Houston atingiu os 96 graus, com um índice de calor tão elevado como 115, a história poderia ter sido muito diferente. “O furacão Katrina de calor extremo”, foi como Mikhail Chester, diretor do Centro Metis de Infraestrutura e Engenharia Sustentável da Universidade Estadual do Arizona, me disse uma vez, ecoando a memória do catastrófico furacão de 2005 que atingiu a Louisiana, devastou Nova Orleans. e matou mais de 1.300 pessoas.

Maioria pessoas que morreram na Louisiana durante o Katrina morreram por afogamento, ferimentos ou problemas cardíacos. Mas o Dr. Chester estava a usar o Katrina como uma metáfora para o que pode acontecer a uma cidade despreparada para uma catástrofe climática extrema. Em Nova Orleans, o sistema de diques foi assolado por chuvas torrenciais; eventualmente, 80% da cidade ficou submersa.

E se, em vez disso, a eletricidade acabar durante vários dias durante uma onda de calor escaldante no verão numa cidade que depende de ar condicionado nesses meses?

No cenário do Dr. Chester, uma crise agravada de calor extremo e uma falha de energia numa grande cidade como Houston poderia levar a uma série de falhas em cascata, expondo vulnerabilidades na infra-estrutura da região que são difíceis de prever e podem resultar em milhares, ou mesmo dezenas de milhares de mortes por exposição ao calor em questão de dias. O risco para as pessoas nas cidades seria maior porque todo o concreto e asfalto amplificam o calor, aumentando as temperaturas tanto quanto possível. 15 graus a 20 graus no meio da tarde acima das áreas vegetadas circundantes.

O derecho que atingiu Houston foi um aviso sobre a rapidez com que os riscos se estão a multiplicar no nosso mundo em rápido aquecimento. Como que para provar este ponto, cerca de 10 dias após o apagão de Houston, outra tempestade de vento cortou a energia de centenas de milhares de casas e empresas em Dallas e arredores.

Uma das ilusões mais perigosas da crise climática é que a tecnologia da vida moderna nos torna invencíveis. Os humanos são inteligentes. Temos ferramentas. Sim, vai custar dinheiro. Mas podemos nos adaptar a tudo o que surgir em nosso caminho. Quanto aos recifes de corais que branqueiam nos oceanos quentes e aos bugios que caiu morto das árvores durante uma recente onda de calor no México, bem, isso é triste, mas a vida continua.

Este é, obviamente, um ponto de vista extremamente privilegiado. Por uma coisa, mais de 750 milhões de pessoas do planeta não têm acesso à eletricidade e muito menos ao ar condicionado. (Na Índia, Nova Deli registou temperaturas que atingiram os 120 graus na semana passada, o que levou a um aumento da insolação, ao receio de apagões e à possibilidade de racionamento de água.) Mas é também um ponto de vista ingénuo, até porque a nossa bolha de a invencibilidade é muito mais frágil do que imaginamos. Então, o que podemos esperar de um Katrina quente?

No ano passado, pesquisadores do Instituto de Tecnologia da Geórgia, da Universidade Estadual do Arizona e da Universidade de Michigan publicaram um estudo analisando as consequências de um grande apagão durante uma onda de calor extremo em três cidades: Phoenix, Detroit e Atlanta. No estudo, a causa do apagão não foi especificada.

“Realmente não importa se o apagão é o resultado de um ataque cibernético ou de um furacão”, disse-me Brian Stone, diretor do Laboratório de Clima Urbano da Georgia Tech e principal autor do estudo. “Para os propósitos de nossa pesquisa, o efeito é o mesmo.” Seja qual for a causa, o estudo observou que o número de grandes apagões nos EUA mais do que duplicou entre 2015-16 e 2020-21.

O Dr. Stone e os seus colegas concentraram-se nessas três cidades americanas porque têm dados demográficos, climas e dependência de ar condicionado diferentes. Em Detroit, 53% dos edifícios têm ar condicionado central; em Atlanta, 94%; em Phoenix, 99 por cento. Os investigadores modelaram as consequências para a saúde dos residentes num apagão de dois dias em toda a cidade durante uma onda de calor, com a electricidade restaurada gradualmente ao longo dos três dias seguintes.

Os resultados foram chocantes: em Phoenix, cerca de 800 mil pessoas – aproximadamente metade da população – precisariam de tratamento médico de emergência para insolação e outras doenças. A enxurrada de pessoas em busca de atendimento sobrecarregaria os hospitais da cidade. Mais de 13.000 pessoas morreriam.

No mesmo cenário, em Atlanta, os pesquisadores descobriram que haveria 12.540 atendimentos em pronto-socorros. Seis pessoas morreriam. Em Detroitque tem uma percentagem mais elevada de residentes mais velhos e uma taxa de pobreza mais elevada do que as outras cidades, 221 pessoas morreriam.

Talvez não devêssemos ficar surpreendidos com estes números. Pesquisadores estimativa 61.672 pessoas morreram na Europa devido a mortes relacionadas com o calor no verão de 2022, a estação mais quente já registada no continente na altura. Em junho de 2021, uma onda de calor resultou em quase 900 mortes em excesso no noroeste do Pacífico. E em 2010, um estimado 56 mil russos morreram durante uma onda de calor recorde no verão.

Quanto mais quente fica, mais difícil é para o nosso corpo lidar com a situação, aumentando o risco de insolação e outras doenças causadas pelo calor. E está ficando mais quente em todo o planeta. O ano passado foi o ano mais quente já registado e os 10 anos mais quentes já foram ocorreu na última década.

No estudo que simulou uma onda de calor nessas três cidades, os pesquisadores descobriram que o número muito maior de mortos em Phoenix foi explicado por dois fatores. Primeiro, as temperaturas modeladas durante uma onda de calor em Phoenix (90 a 113 graus) foram muito mais altas do que as temperaturas em Atlanta (77 a 97 graus) ou Detroit (72 a 95 graus). E em segundo lugar, a maior disponibilidade de ar condicionado em Phoenix significa que os riscos de uma falha de energia durante uma onda de calor são muito maiores.

Muito pode ser feito para reduzir esses riscos. Construir cidades com menos concreto e asfalto e mais parques e árvores e acesso a rios e lagos ajudaria. O mesmo aconteceria com um sistema de alerta de ondas de calor mais sofisticado, padronizado nacionalmente. As grandes cidades também precisam de identificar os residentes mais vulneráveis ​​e desenvolver planos de resposta a emergências direcionados e planos de gestão de calor a longo prazo.

Tornar a própria rede mais resiliente é igualmente importante. Melhores firewalls digitais nos centros de operação da rede impedem invasões de hackers. Enterrar linhas de transmissão os protege de tempestades. As baterias para armazenar eletricidade para emergências são cada vez mais baratas.

Mas quanto mais quente fica, mais vulnerável se torna a rede, mesmo quando a procura por electricidade aumenta porque os clientes estão a ligar o ar condicionado a todo o vapor. As linhas de transmissão cedem, os transformadores explodem, as usinas de energia falham. Um Estudo de 2016 descobriram que o potencial de falhas em cascata na rede em todo o Arizona aumentaria 30 vezes em resposta a um aumento de 1,8 graus nas temperaturas do verão.

“A maioria dos problemas com a rede em dias quentes vem de falhas nas usinas ou na rede causadas pelo próprio calor, ou pela dificuldade de atender à alta demanda por resfriamento”, Doug Lewin, especialista em rede e autor do Texas Energia e Potência Boletim de Notícias, me disse. A melhor maneira de resolver isso, argumentou Lewin, é encorajar as pessoas a reduzir a procura de energia nas suas casas com bombas de calor de alta eficiência, melhor isolamento e termóstatos inteligentes, e a gerar a sua própria energia com painéis solares e armazenamento de baterias.

A ameaça iminente de um Katrina térmico é um lembrete de como o progresso tecnológico cria novos riscos ao mesmo tempo que resolve os antigos. Num dia extremamente quente, durante uma recente viagem a Jaipur, na Índia, visitei um edifício do século XVIII que tinha uma fonte interior, paredes grossas e um sistema de ventilação concebido para canalizar o vento através de cada divisão. Não havia ar-condicionado, mas o prédio era tão fresco e confortável quanto uma nova torre de escritórios em Houston.

O ar condicionado pode, de facto, ser uma necessidade moderna sem a qual muitos de nós que vivemos em partes quentes do mundo não conseguimos sobreviver. Mas é também uma tecnologia de esquecimento. Era uma vez, as pessoas compreenderam os perigos do calor extremo e criaram maneiras de conviver com ele. E agora, à medida que as temperaturas sobem como resultado do nosso consumo infernal de combustíveis fósseis, dezenas de milhares de vidas podem depender da lembrança de como isso foi feito. Ou encontrar maneiras melhores de fazer isso.