Minha missão de entender o elevador americano começou em 2021, quando desci com um doença pós-viral incapacitante. As escadas para meu apartamento no terceiro andar no Brooklyn me deixavam tonta e sem fôlego, meus ouvidos zumbiam e meu coração batia forte no peito. Aos 32 anos, entrei para o 12 por cento dos americanos que relatam “séria dificuldade” com escadas. Nos dias ruins, tornei-me prisioneiro em minha própria casa.

Alguns meses depois, visitando Bucareste, peguei o elevador do prédio de cinco andares da minha mãe. Um promotor num país muito mais pobre da Europa de Leste poderia dar-se ao luxo de incluir um elevador, mas o promotor do meu luxuoso edifício de cinco andares em Brooklyn, construído 25 anos após a aprovação da Lei dos Americanos Portadores de Deficiência, não poderia? Larguei meu emprego no setor imobiliário e iniciou uma organização sem fins lucrativos focado em códigos de construção e política de construção.

Através minha pesquisa sobre elevadorestive uma ideia de por que tão poucas moradias novas são construídas nos Estados Unidos e por que o que é construído costuma ser de tão baixa qualidade e com alto custo. O problema com os elevadores é um microcosmo dos desafios da indústria da construção em geral – desde o trabalho aos códigos de construção até à pura falta de vontade política. Estes desafios estão na origem de uma crescente crise imobiliária que se espalhou por quase todas as partes do país e está a prejudicar a nossa produtividade económica e o nosso ambiente.

Os elevadores na América do Norte tornaram-se peças de equipamento excessivamente projetadas, personalizadas, artesanais e caras, inacessíveis em todos os locais onde são mais necessárias. Interesses especiais aqui correram soltos com um sistema desatualizado, ineficiente e excessivamente regulamentado. As regras de acessibilidade perdem a floresta pelas árvores. O nosso sistema de imigração falido não consegue fornecer a mão-de-obra de que a indústria da construção necessita desesperadamente. Os reguladores desconfiam das melhores práticas globais e as nossas regras de construção são tão fortemente orientadas para a habitação unifamiliar que nos esquecemos dos princípios básicos de como uma cidade deve funcionar.

Temas semelhantes explicam tudo, desde o estagnado desenvolvimento ferroviário de alta velocidade até por que é tão difícil encontrar alguém para consertar um banheiro ou um chuveiro. Tornou-se difícil afastar a sensação de que a América simplesmente perdeu a capacidade de construir coisas no mundo real, fora de um aplicativo.

O elevador de passageiros foi inventado e popularizado nos Estados Unidos e ajudou o nosso país a crescer e tornar-se uma potência económica. O horizonte de Manhattan, movido por elevadores, tornar-se-ia o centro de comando da economia global, onde uma onda de redesenvolvimento do pós-guerra transformaria antigos cortiços vazios em fileiras de luxuosos edifícios com elevadores, fortificando a cidade com uma base tributária de renda média e alta para contrabalançar as próximas décadas de decadência urbana.

Ninguém mais se maravilha com os elevadores americanos. Com cerca de um milhão deles, os Estados Unidos estão empatados no total de dispositivos instalados com a Itália ou a Espanha (esta última tem um sétimo da nossa população, 6% do nosso produto interno bruto e menos de metade do número de apartamentos). A Suíça e a cidade de Nova Iorque têm aproximadamente a mesma população, mas o país alpino de baixa altitude tem três vezes mais casas unifamiliares que Gotham – e o dobro de elevadores de passageiros.

Na Europa Ocidental, pequenos edifícios de apartamentos novos de apenas três andares normalmente incluem um pequeno elevador (e às vezes também edifícios de apenas dois andares). Esses tipos de edifícios quase nunca tiveram elevadores nos Estados Unidos, e os incorporadores estão planejando e construindo novos cinco- e seis andares visitas em algumas cidades. Quando um desenvolvedor na Filadélfia ou Denver se depara com um terreno dividido em alguns andares, as despesas com elevadores costumam ser um dos motivos. eles constroem moradias geminadas em vez de condomínios – em menor número e com preços mais elevados.

Por trás da escassez de elevadores no país que deu origem ao arranha-céu estão custos exorbitantes. Um elevador básico de quatro paradas custa cerca de US$ 158 mil na cidade de Nova York, em comparação com cerca de US$ 36 mil na Suíça. Um modelo de seis paradas custará mais de três vezes mais na Pensilvânia do que na Bélgica. Manutenção, reparos e inspeções também custam mais na América.

A primeira coisa a notar sobre os nossos elevadores é que, como muitas coisas na América, eles são enormes. Os novos elevadores fora dos EUA são normalmente dimensionados para acomodar uma pessoa em uma cadeira de rodas grande e alguém atrás deles. Os elevadores americanos cresceram para cerca do dobro desse tamanho, impulsionados por uma série de regulamentações, cada uma motivada por uma preocupação ligeiramente diferente – primeiro a acessibilidade, depois a acomodação para macas de ambulância e depois macas ainda maiores.

Os EUA e o Canadá também se isolaram numa ilha regulatória para peças e projetos de elevadores. Grande parte do resto do mundo decidiu seguir os padrões europeus para elevadores, que foram harmonizados e refinados ao longo de gerações. Algumas dessas diferenças entre os padrões americanos e globais resultam apenas em pequenas diferenças físicas, enquanto outras acrescentam o incômodo de um processo de certificação separado sem alterar o produto final.

Se a física é a mesma em todos os lugares e não há diferenças mensuráveis ​​nos resultados de segurança, por que reinventar a roda (ou o elevador)? A reputação da América de capitalismo desenfreado e um estereótipo da Europa como um remanso de regulamentação excessiva são frequentemente invertidos no sector da construção.

Não só temos o nosso próprio código para elevadores, como também as jurisdições individuais dos EUA o modificam ainda mais. Práticas de testes eletrônicos mais precisas e eficientes, por exemplo, ainda são vistas com desconfiança pelos quase 100 conselhos e jurisdições que regulam a segurança de elevadores na América do Norte (o número exato na colcha de retalhos regulatórios é difícil de definir com exatidão).

E depois há trabalho. Os americanos e os cidadãos de quase todos os países de rendimento elevado dependem de imigrantes na construção. Mas existem poucas formas legais de entrada para trabalhadores da construção civil – os vistos H-1B, que permitem que estrangeiros em tecnologia e outras indústrias trabalhem nos EUA, geralmente são apenas para profissões que exigem diplomas universitários. Os trabalhadores imigrantes sem documentos, portanto, normalmente se limitam a atividades de construção não licenciadas, como pintura ou molduras.

Isso funciona para casas unifamiliares, de construção mais simples. Mas levou a um aumento vertiginoso dos custos da mão-de-obra na construção nas cidades, onde o licenciamento mais rigoroso e a complexidade física da construção multifamiliar podem tornar insustentável a contratação de uma grande fatia da mão-de-obra da construção. A falta de estatuto legal e de estabilidade dos trabalhadores dificulta a obtenção de licença ou a inscrição em programas de aprendizagem ou outros programas formais de formação profissional. Quanto menos trabalhadores disponíveis para realizar um trabalho, mais custará o trabalho.

Este mercado apertado de mão-de-obra qualificada e licenciada fortaleceu a mão do sindicato dos elevadores – poder que este utiliza para criar ainda mais pressão no trabalho.

Os arquitetos sonharam construção modular há décadas, onde salas inteiras são construídas em fábricas e depois enviadas em caminhões-plataforma para os locais de trabalho, para custos mais baixos e maior precisão. Mas não podemos sequer montar elevadores em fábricas na América, porque o contrato do sindicato dos elevadores proíbe até mesmo formas básicas de pré-montagem e pré-fabricação que se tornaram padrão em elevadores no resto do mundo. O sindicato e os fabricantes discutem quais furos podem ser feitos em uma fábrica e quais devem ser feitos (ou reperfurados) no local. Os fabricantes até permitem que os mecânicos de elevadores e escadas rolantes desmontem alguns componentes e os montem novamente no local para preservar o trabalho dos sindicalistas, já que é mais fácil do que fazer versões separadas e menos montadas apenas para os EUA.

Os códigos de construção americanos e as leis federais podem ditar o tamanho que um elevador deve ter, mas muitas vezes têm pouco a dizer sobre se ele é necessário para apartamentos. Dadas as despesas, nossos apartamentos muitas vezes ficam sem.

Para além do elevador em si, encontrará uma confusão bizantina de absurdos e contradições por detrás da lentidão, ineficiência e despesas da indústria da construção dos EUA. Por exemplo, os americanos não podem utilizar as bombas de calor mais recentes – uma ferramenta crítica para combater as alterações climáticas através da electrificação dos sistemas de aquecimento – devido aos mesmos tipos de barreiras impostas pelos reguladores dos EUA. Em vez disso, os americanos dependem de bombas de calor obsoletas que não têm mercado no exterior. E os códigos de encanamento na América exigem toda uma rede de tubulações de ventilação que foi considerada em grande parte desnecessária em grande parte do mundo.

Os subúrbios unifamiliares da América evitam em grande parte esta disfunção. Ao longo de décadas, os construtores unifamiliares e os políticos que responderam às suas preocupações mantiveram-se atentos aos códigos de construção e aos custos que estes podem gerar. A Associação Nacional de Construtores de Casas negociado garantido assentos nos comitês de códigos modelo nacionais que regulam casas unifamiliares, e não hesita em apresentar seu caso diretamente aos legisladores quando considera que esses códigos modelo nacionais ameaçam a acessibilidade e deve ser substituído.

Mas os promotores multifamiliares, tradicionalmente um eleitorado mais fraco e menos organizado, são na sua maioria controlados, pelo que os fabricantes de materiais e o trabalho organizado – para quem preços mais elevados significam mais dinheiro – ficaram descontrolados.

E isso mostra. Os custos de construção de moradias unifamiliares isoladas são em média cerca de $ 153 por pé quadrado. Nas cidades costeiras mais procuradas da América, os custos de construção multifamiliar explodiram. Até habitação multifamiliar subsidiada na Califórnia pode custar US$ 500 por pé quadrado (ou mais).

Uma geração de jovens aspirantes a proprietários de casas, excluídos pelo aumento vertiginoso dos custos de habitação, tomou conhecimento. O seu primeiro objectivo era um século de regulação mais rigorosa do uso da terra, em que os proprietários existentes enriquecessem bloqueando o desenvolvimento através de medidas restritivas de zoneamento. Nos últimos anos, o surgimento dos chamados YIMBY – ou “sim no meu quintal” – movimento conseguiu todos mas abolição zoneamento unifamiliar na Costa Oeste.

Mas à medida que os códigos de zoneamento foram liberalizados, arquitetos e desenvolvedores logo começaram a soar o alarme sobre os obstáculos enterrados nos detalhes dos códigos e padrões de construção e outras regras mais técnicas.

E assim, uma nova frente está a surgir na guerra imobiliária.

O grupo de defesa California YIMBY e seus parceiros patrocinaram um projeto de lei para controlar um clima jurídico excessivamente litigioso isso tornou quase impossível a construção de condomínios no estado. Com a ajuda do Center for Building in North America, a organização que fundei, outro projeto de lei foi aprovado orientando o corpo de bombeiros da Califórnia a estudar as disposições do código de construção de modelos nacionais que limitam a altura de pequenos edifícios de apartamentos de um andar a três andares (um dos limites mais rigorosos no mundo desenvolvido). E em Vermont, a legislatura estadual e o corpo de bombeiros estão revisão das disposições do código de construção e incêndio com o objectivo de aumentar a produção de habitação (incluindo elevadores mais baratos).

Se quisermos que os elevadores sejam tão baratos e abundantes na América do Norte como são na Europa e na Ásia, serão necessárias reformas mais profundas.

A adoção do padrão europeu para elevadores abriria o mercado para mais concorrência e peças. Deveríamos conceder alguma clemência no que diz respeito ao tamanho dos elevadores para pequenos edifícios de apartamentos que correm o risco de não terem elevador algum (ou de não serem construídos). Deveria ser dada alguma atenção à acomodação de imigrantes menos credenciados, como aqueles que trabalham na construção, como na União Europeia. Entretanto, a formação profissional e técnica nas escolas secundárias públicas deve ser melhorada para abastecer a indústria de elevadores com mais trabalhadores nativos.

E depois há questões mais amplas sobre o que fazer com o nosso complexo sistema de regras e os grupos que os supervisionam. O governo federal poderia arrasar o sistema existente estabelecendo regras uniformes para a construção, com mais atenção às melhores práticas e custos globais, talvez começando pelos elevadores. O governo federal poderia condicionar os bilhões que distribui para assistência habitacional à adoção de novos códigos, como o foi feito com o financiamento das rodovias e a agora uniforme idade mínima para beber de 21 anos.

A América ficou extraordinariamente rica com indústrias de colarinho branco, como engenharia de software e finanças. Mas com os casais que trabalham por email e que ganham bem na casa dos seis dígitos e que agora lutam para viver em muitas cidades americanas, estamos a esbarrar nos limites da qualidade de vida que uma economia baseada em aplicações pode proporcionar. Engenheiros financeiros e de software não conseguem tornar meu prédio acessível, então, em algum momento, precisaremos reaprender como construir coisas no mundo real. Talvez o elevador possa nos ensinar como.