O terceiro caso humano de H5N1, relatado na quinta-feira, num trabalhador rural no Michigan que apresentava sintomas respiratórios, diz-nos que a situação actual da gripe aviária está num ponto de inflexão perigoso.

O vírus está a adaptar-se de formas previsíveis que aumentam o risco para os seres humanos, refletindo o nosso fracasso em contê-lo desde o início. As soluções para esta crise crescente – como testes abrangentes – sempre existiram e estão se tornando cada vez mais importantes. Se continuarmos ignorando os sinais de alerta, a culpa será apenas de nós mesmos.

O H5N1 tem sido mais do que um problema de aves. O vírus chegou ao gado leiteiro em nove estados, afetando 69 rebanhos que conhecemos. Dos três casos humanos de H5N1 identificados, todos envolvem trabalhadores rurais que estiveram em contato direto com vacas ou leite infectados. Os dois primeiros casos foram relativamente leves, envolvendo sintomas como irritação nos olhos ou conjuntivite. No entanto, o caso mais recente apresentou sinais mais preocupantes, incluindo tosse.

O surgimento de sintomas respiratórios é desconcertante porque indica uma mudança potencial na forma como o vírus afeta os humanos. A tosse pode espalhar vírus mais facilmente do que a irritação ocular.

Novos sintomas devem ser esperados à medida que o vírus continua a se espalhar e a se adaptar aos humanos. No entanto, a nossa resposta a este perigo iminente tem sido lamentavelmente inadequada, especialmente na área dos testes.

Os testes são a nossa primeira linha de defesa na identificação e controlo de doenças infecciosas. Permite que os profissionais de saúde compreendam a extensão de um surto, identifiquem quem está infectado e tomem medidas para evitar uma maior propagação.

No caso do H5N1, os testes em humanos são cruciais não só para diagnosticar as infecções actuais, mas também para compreender como o vírus se está a espalhar. Os testes serológicos, que procuram anticorpos no sangue, podem ajudar-nos a determinar quantas pessoas foram infectadas com o vírus, mesmo que não tenham desenvolvido sintomas.

Apesar da sua importância e apelos repetidos para seu uso, os testes sorológicos para o H5N1 foram praticamente inexistentes neste surto. Sem testes sorológicos por parte das autoridades de saúde estaduais ou locais, provavelmente estaremos perdendo muitos casos, especialmente entre pessoas assintomáticas ou com sintomas leves. Esta subnotificação distorce a nossa compreensão da propagação do vírus e prejudica a nossa capacidade de responder eficazmente.

Casos não detectados de H5N1 significam que as pessoas infectadas podem continuar a espalhar o vírus sem saber. Isto é especialmente perigoso em comunidades agrícolas onde é comum o contacto próximo com animais e outros trabalhadores. Cada caso perdido é um elo potencial numa cadeia de transmissão que pode levar a um surto mais amplo.

Além disso, a falta de detecção de casos prejudica a capacidade de realizar intervenções de saúde pública direcionadas. Se não conhecermos a extensão total do surto, não poderemos atribuir eficazmente recursos como vacinas e tratamentos antivirais àqueles que mais deles necessitam.

Há também um custo humano. Os trabalhadores rurais, muitas vezes trabalhando longas horas perto de animais infectados, suportar o peso desta supervisão. Eles correm maior risco de infecção e, ainda assim, muitos não têm seguro de saúde e licença médica remunerada, o que torna difícil para eles procurarem testes e tratamento. Podem também mostrar-se relutantes em comunicar sintomas ou procurar cuidados médicos por medo de perderem os seus empregos ou de enfrentarem repercussões relacionadas com a imigração. Como resultado, muitos podem continuar a trabalhar enquanto estão infectados, espalhando ainda mais o vírus.

É por isso que precisamos de uma estratégia nacional robusta de testes, coordenada pelos Centros de Controlo e Prevenção de Doenças, que inclua testes de diagnóstico e serologia. Isto deve ser aliado a esforços de divulgação dos departamentos de saúde estaduais e locais para garantir que os trabalhadores agrícolas tenham acesso aos testes e se sintam seguros ao utilizá-los. Isto significa fornecer informações claras em vários idiomas, garantir que os testes sejam gratuitos e acessíveis e oferecer apoio aos que apresentam resultados positivos, como licenças médicas remuneradas e cuidados médicos. Todos os profissionais de saúde devem ser formados e equipados com testes que possam fornecer um diagnóstico rápido que proporcione um tratamento oportuno e apropriado.

Os Estados Unidos também devem melhorar a vigilância e a recolha de dados para obter uma imagem mais clara do surto. Isto inclui o aumento dos testes em áreas com infecções conhecidas, a realização de rastreios regulares das populações em risco pelos departamentos de saúde estaduais e locais e a utilização de abordagens inovadoras, como a vigilância das águas residuais, para detectar precocemente o vírus nas comunidades.

Para obscurecer ainda mais a nossa compreensão do surto, o Departamento de Agricultura dos EUA tem sido lento na partilha de dados extremamente importantes da sequência do vírus de animais infectados com o vírus H5N1. Embora vários estados relatem continuamente novas infecções em vacas, o USDA não compartilha uma sequência de vírus coletada de uma vaca há várias semanas.

Este surto de H5N1 é um aviso. O relato de sintomas respiratórios não é um bom sinal e não é uma boa forma de prevenir uma pandemia.

Rick Bright é o executivo-chefe da Bright Global Health, uma empresa de consultoria que se concentra em melhorar as respostas a emergências de saúde pública.

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