O estudante universitário e jogador de 20 anos que conheci em Cedar City, Utah, não pareceu particularmente divertido com sua própria piada de que ele era um clichê cultural. Ele morava no porão da casa da avó e quase não saía de casa, exceto para ir às aulas. Ele passava a maior parte de seu tempo livre online – jogando videogame, assistindo pornografia e curtindo o Discord, a plataforma de comunicação fortemente masculina, onde os usuários se reúnem em comunidades dedicadas a tópicos que vão desde o inócuamente nerd até o absolutamente horrível. Ele mesmo admitiu que se sentia brutalmente solitário.

Durante a pandemia, ele foi moderador de um Discórdia comunidade, inicialmente resolvendo problemas técnicos e eliminando trolls. Mas uma noite, um adolescente ligou para ele no bate-papo por voz e começou a contar como ele estava sozinho e deprimido. Ele conversou com o menino por uma hora, tentando acalmá-lo e dar-lhe esperança. Essa ligação levou a mais coisas parecidas. Com o tempo, ele desenvolveu uma reputação de terapeuta não oficial no servidor. Quando ele deixou o Discord, cerca de um ano depois, ele havia recebido cerca de 200 ligações para pessoas diferentes, homens e mulheres, que falavam em pensar em suicídio.

Mas eram os meninos que pareciam mais desesperadamente solitários e isolados. No site, disse ele, encontrou “muito mais homens pouco saudáveis ​​do que mulheres pouco saudáveis”. Ele acrescentou: “Com os homens, há uma grande preocupação com a saúde mental e a vergonha, porque você não deveria ser fraco. Você não deveria estar quebrado. Uma crise de saúde mental masculina estava passando despercebida.

Passei os últimos anos conversando com meninos como parte da pesquisa para meu novo livro, bem como criando meus três filhos, e passei a acreditar que as condições da infância moderna são uma receita para a solidão. Este é um problema novo que se depara com um antigo. Todas as antigas deficiências e pontos cegos da socialização masculina ainda estão em circulação – o mesmo fracasso em massa em ensinar aos rapazes competências relacionais e inteligência emocional, as mesmas normas rígidas de masculinidade e proibições sociais que os afastam da intimidade e da emotividade. Mas na América viciada em telas e culturalmente devastada pela guerra, também adicionamos novos.

A microgeração que estava chegando à puberdade quando o movimento #Metoo explodiu em 2017 está agora em idade de faculdade (e de votar). Viveram toda a sua adolescência não apenas na era digital, com um glorioso conjunto de opções virtuais para evitar a angústia da socialização no mundo real, mas também à sombra de um cálculo cultural mais amplo em torno da masculinidade tóxica.

Passámos a última meia década a lutar com ideias de género e privilégio, tentando desafiar os velhos estereótipos e estruturas de poder. Estas conversas deveriam ter sido uma oportunidade para eliminar as antigas pressões e normas da masculinidade e para ajudar rapazes e homens a serem mais abertos e envolvidos emocionalmente. Mas, em muitos aspectos, este ambiente aparentemente teve o efeito oposto – fechou-os ainda mais.

Para muitos progressistas, cansados ​​de uma acumulação de má conduta masculina, a recusa em se envolver com os sentimentos dos homens tornou-se agora quase uma questão de princípio. Para cada cara durão de direita que incentiva seu filho choroso a “se tornar homem”, há uma voz da esquerda que lhe diz que expressar suas preocupações é tirar tempo de antena de uma mulher ou de alguém mais marginalizado. Em muitos casos, as mesmas pessoas que incentivam os rapazes e os homens a tornarem-se mais expressivos emocionalmente também estão a tomar uma posição moral contra ouvir como realmente se sentem. Para muitos meninos, pode parecer que suas emoções são ignoradas por ambos os lados. Este isolamento político combinou-se com as normas masculinas existentes para empurrar um número preocupante de rapazes para uma espécie de reclusão ressentida e semipolitizada.

As estatísticas estão começando a parecer um clichê. Mais de um quarto dos homens com menos de 30 anos dizem que não têm amigos próximos. Adolescentes agora gaste duas horas a menos por semana socializando do que as meninas e também passam cerca de sete horas a mais por semana do que suas colegas do sexo feminino diante das telas.

Como mãe de meninos, sinto um arrepio na espinha com esses números. E minha própria pesquisa alimentou meus medos. Conversei com meninos de todos os tipos. Atletas e incels, garotos populares e socialmente desajeitados, ricos e pobres. E o mesmo tema surgia repetidamente para meninos que, aparentemente, tinham pouco mais em comum. Eles estavam sozinhos.

Alguns deles estavam genuinamente isolados. Outros tinham muitos amigos. Mas quase todos tinham a sensação incômoda de que faltava algo importante nessas amizades. Eles acharam quase impossível conversar com seus colegas do sexo masculino sobre qualquer coisa íntima ou expressar vulnerabilidade. Um adolescente descreveu o seu círculo social, um grupo de rapazes que eram melhores amigos desde o jardim de infância, como um “sistema de apoio muito pouco apoiador”. Outro revelou que ele conseguia se lembrar de apenas uma conversa emocionalmente aberta com um amigo em sua vida, e que nem mesmo seu irmão gêmeo o via chorar há anos. Mas sentiam-se incapazes de articular essa dor ou de procurar ajuda, por medo de que, por serem meninos, ninguém os ouvisse.

Como disse um jovem de 20 anos: “Se um homem manifesta qualquer preocupação, ele é desviado com todos os seus chamados privilégios”. Ele acrescentou: “Eles diriam, ‘Tanto faz. As mulheres sofreram mais do que você, então você não tem o direito de reclamar.’”

Quase sem exceção, os meninos com quem conversei ansiavam por relacionamentos mais próximos e emocionalmente mais abertos, mas não tinham as habilidades nem a permissão social para mudar a história.

Talvez não seja surpreendente que os meninos não saibam ouvir e se envolver com as emoções dos amigos em um nível mais profundo; afinal, ninguém realmente se envolve com eles. Estamos convencidos de que homens e rapazes já receberam mais do que o seu quinhão de atenção porque, numa sociedade sexista, as opiniões masculinas têm um valor descomunal. Mas o mundo – incluindo os seus próprios pais – tem menos tempo para os seus sentimentos.

Um estudo de 2014 mostrou que os pais eram mais prováveis usar palavras emocionais ao conversar com suas filhas de 4 anos do que quando falam com seus filhos de 4 anos. (Desde o nascimento, as mães eram menos propensos a responder aos primeiros sons dos meninos.) A estudo mais recente comparar pais de meninos com pais de meninas descobriu que os pais de meninos estavam menos envolvidos com seus meninos, passavam menos tempo falando sobre os sentimentos tristes de seus filhos e, em vez disso, eram mais propensos a brigar com eles. Eles até usaram vocabulários sutilmente diferentes ao conversar com meninos, com menos palavras centradas nos sentimentos e mais competição e linguagem focada na vitória.

Passe qualquer tempo na manosfera e será fácil começar a odiar homens e meninos. A extrema misoginia, o alegre discurso de ódio, as ameaças violentas e o barulho da ameaça tornam difícil reunir muita simpatia pelas preocupações masculinas e fácil esquecer as formas como o patriarcado os prejudica também.

Talvez não seja surpreendente que, no auge das guerras culturais, a preocupação com os rapazes tenha sido subtilmente codificada como uma causa de direita, um apito canino para uma espécie de política de má-fé. Os homens já tiveram muito mais do que o seu quinhão de preocupação, prossegue o raciocínio, e agora é hora de eles se acalmarem. Mas para os rapazes, o privilégio e o dano entrelaçam-se de formas complexas – a socialização masculina é uma mistura estranhamente destrutiva de indulgência e negligência. Sob o patriarcado, meninos e homens obtêm tudo, exceto aquilo que mais vale a pena ter: a conexão humana.

Silenciar ou demonizar os rapazes em nome de ideais progressistas apenas reforça este problema, empurrando-os ainda mais para o isolamento e a atitude defensiva. A receita para criar uma geração de homens mais saudáveis, social e emocionalmente mais competentes é a mesma no discurso político mais amplo e nas nossas próprias casas – abordar os rapazes de forma generosa e não punitiva. Precisamos de reconhecer os sentimentos dos rapazes, de falar com os nossos filhos da mesma forma que fazemos com as nossas filhas, de os ouvir e de ter empatia, em vez de os ignorarmos ou minimizarmos, e de nos envolvermos com eles como seres plenamente emocionais.

Eles estão mais do que prontos para conversar. Só precisamos ter certeza de que estamos ouvindo.