Num evento de churrasco para Biden-Harris, uma pequena multidão de eleitores democratas reuniu-se recentemente para um almoço tranquilo no estacionamento de uma igreja de Detroit, onde um vento rápido do Michigan levou consigo os seus aplausos educados.

Numa mesa, um membro do United Auto Workers, o poderoso sindicato automóvel do estado, disse-me que votar no presidente Biden era um dever que ele planeava cumprir.

Então a deputada Jasmine Crockett, do Texas, pegou o microfone. E de repente, o grupo apático de eleitores ganhou vida.

“Os republicanos permanecem firmes no que diz respeito a Roe v. Wade. Eles não tiraram nossos direitos da noite para o dia. Eles trabalharam nisso. Por décadas! Precisamos desse tipo de resolução!” Sra. Crockett explodiu para a multidão majoritariamente negra. “Eles querem dizer coisas como: ‘Quer saber? A vida de Jim Crow era melhor para todos vocês, negros.

“Não! Não!” um homem gritou. A multidão ficou em silêncio, extasiada.

Crockett, uma ativista poderosa, nem é a mais comentada no banco de estrelas em ascensão do Partido Democrata. À medida que ela e outros continuam a fazer campanha, o enigma que o partido enfrenta torna-se mais claro: há muita energia política dentro da base democrata, mas pode não estar lá para reeleger Biden.

A dinâmica é estranha. Durante meses, Biden confiou neste grupo carismático de democratas para servir como substitutos. Na sequência do seu desempenho desastroso no debate, é cada vez mais difícil para os eleitores ignorarem o bando de políticos carismáticos que ofuscam o porta-estandarte que tentam defender publicamente.

Nos dias que se seguiram ao debate, Crockett – uma defensora criminal e advogada de direitos civis – construiu um caso para Biden que, embora não inspirador, parece mais honesto do que qualquer coisa que o presidente ou seus assessores mais próximos tenham apresentado.

“Se estamos procurando alguém que vá lá e faça uma boa dança para nós, provavelmente não”, disse ela sobre Biden em entrevista por telefone. “Se é isso que você precisa do seu candidato presidencial, então provavelmente não. Mas se você está procurando alguém que tenha uma mente e um coração voltados para políticas que mudarão a vida de pessoas comuns, comuns e de classe média, então sim.”

Imediatamente após o debate, o governador Gavin Newsom, da Califórnia, estava entre os democratas que lutavam para desviar a atenção do mau desempenho do presidente e voltar o foco para Trump.

“Eu estava anotando todas as mentiras. Fiquei sem papel”, disse o polido governador sobre Trump com facilidade, dando em segundos o tipo de golpe político óbvio e direto que Biden não conseguiu dar ao longo de um debate de 90 minutos.

Há também a governadora Gretchen Whitmer, do Michigan, que apoiou uma iniciativa eleitoral bem-sucedida para promulgar proteções ao aborto e que goza de um índice de aprovação de cerca de 61 por cento num estado político indeciso, onde uma milícia local conspirou para a raptar.

“Quando os democratas estão no comando, as mulheres tomam as suas próprias decisões sobre os seus corpos!” Whitmer gritou em uma parada do Orgulho LGBT em Detroit recentemente, provocando aplausos. Ela disse na segunda-feira que ela não concorreria mesmo se o Sr. Biden desistisse.

Mais comentado, porém, é a vice-presidente Kamala Harris. Durante grande parte do primeiro mandato de Biden, a Casa Branca marginalizado Sra. Harris, tratando-a como um risco. Ao longo do ano passado, ela tornou-se mais forte como oradora e activista e tornou-se uma das substitutas mais eficazes de Biden. Ao observar a sua campanha no Nevada no início deste ano, vi-a atrair o entusiasmo dos eleitores mais jovens, dos eleitores não-brancos e das mulheres. A Enquete CNN na semana passada, Harris superou Biden em um confronto contra Trump. Crockett se descreveu como uma “defensora convicta e defensora do vice-presidente”.

A mesma pesquisa da CNN descobriu que 75 por cento dos eleitores registrados disseram acreditar que alguém que não fosse Biden estava em melhor posição para derrotar Trump. A maioria dos eleitores democratas há muito que expressa uma opinião semelhante nas sondagens. Mais possíveis candidatos incluem o governador Josh Shapiro da Pensilvânia e o governador Wes Moore de Maryland, o senador Raphael Warnock da Geórgia e o senador Sherrod Brown de Ohio, entre muitos outros.

Sra. Crockett disse que o debate não mudou seu apoio. Ela disse que apoiaria Biden enquanto ele continuar sendo o porta-estandarte do partido. “A ideia de que 90 minutos apagam literalmente 50 anos de serviços e receitas é uma loucura”, disse ela. “Esta será, em última análise, uma das presidências de maior sucesso quando os livros de história forem escritos, se ainda pudermos ter livros de história.”

Porém, se Biden decidir desistir da disputa, disse-me Crockett, ela apoiará qualquer democrata que o substitua. “Não há como remover Joe Biden do topo da chapa se Joe Biden disser que não vai”, disse ela. Mas ela acrescentou: “Se por algum motivo o presidente dissesse que iria a algum lugar, então eu apoiaria quem quer que fosse, porque acho que é isso que tem que ser”.

A congressista do Texas disse que via uma segunda presidência de Trump como uma ameaça existencial à democracia e a ela pessoalmente como mulher negra. “Posso ser honesto e dizer que não me importo se é um pano de prato que está na passagem; Estou votando no pano de prato”, disse ela. Se Trump for eleito, previu ela, ela e outros negros americanos serão os principais alvos “do pelotão de fuzilamento que estará atirando”.

Apesar da força do campo democrata, substituir Biden nesta altura acarreta sérios riscos políticos, alguns dos quais são desconhecidos. E as pesquisas de Biden ainda podem melhorar. Ainda é possível que ele consiga superar seu péssimo desempenho no debate, embora ainda não tenha demonstrado isso.

De qualquer forma, é perturbador ver Biden e os seus apoiantes mais próximos – pessoas que serviram nobremente o país – se afastarem dos factos que têm diante de si. Biden defendeu o caso em sua carta aos democratas do Congresso na segunda-feira que ele era o melhor democrata para enfrentar Trump, sugerindo implicitamente que nenhum dos outros possíveis candidatos poderia fazer o trabalho. A primeira-dama, Jill Biden, apresentou recentemente um caso semelhante.

“Joe não é apenas a pessoa certa para o trabalho”, Dr. Biden contado doadores nos Hamptons pouco depois do debate. “Ele é a única pessoa para o trabalho.”

Do parceiro de quase 50 anos do Sr. Biden – alguém que minha colega Michelle Cottle descreveu recentemente como um “escudo humano”Para o presidente – esse tipo de devoção é admirável. Mas desejar afastar a realidade não é uma estratégia vencedora para um partido político americano encarregado de encarar a tirania.