Pobre Justin Timberlake … não são três palavras que eu poderia imaginar digitando há 25, ou 15, ou mesmo cinco anos atrás.

Sr. Timberlake, o veterano do “Mickey Mouse Club” que virou pin-up de boy band; metade – junto com Britney Spears – de um casal icônico e poderoso do milênio; o artista solo vencedor do prêmio Grammy, vencedor de platina e apresentador convidado do “Saturday Night Live”; e agora, como o mundo inteiro descobriu, o cara foi preso nos Hamptons na manhã de terça-feira e acusado de dirigir embriagado.

Polvilhar sal na ferida, Página seis relatada que o policial que o prendeu não sabia quem era o criminoso. Depois que Timberlake supostamente murmurou que a prisão “iria arruinar a viagem”, o policial perguntou: “Que viagem?” Segundo a revista People, “a internet não para de rir”. Entre a cascata de piadas: que sua prisão poderia ser o único evento que poderia transformar todo o X pró-policial por um dia, ou que o Sr. Timberlake deveria estar mais preocupado em pegar um táxi de volta do que trazer costas sexy. As transmissões da música “Criminal” de Britney Spears aumentaram. Memes selvagens continuam se replicando.

A miséria das celebridades sempre ocasiona uma mangueira de schadenfreude, mas isso parece o próximo nível. Onde, eu me perguntei enquanto rolava e ria, os fãs estão se reunindo em sua defesa? Por que todo mundo está gostando tanto disso?

A resposta é que isso não está acontecendo com nenhuma celebridade antiga. Está acontecendo com o homem que por muito tempo pareceu, para muitos, a personificação de uma boa sorte imerecida – em uma palavra, de um privilégio. Ele é um artista talentoso, um cantor talentoso, um ator encantador, com certeza. Mas o seu maior talento pode ser sair limpo.

Ao longo dos anos, Timberlake não ficou imune à controvérsia, apenas às suas consequências. Vez após vez, ele escapou ileso, parecendo e, ao que parecia, sentindo-se muito bem, enquanto aqueles ao seu redor foram deixados para juntar os cacos.

Quando Timberlake e Spears se separaram em 2002, sua história – sugerida em entrevistasatuou em vídeos musicais e implícito nos mash-ups de “What Goes Around… Comes Around”, “Rehab” e “Crazy” – era que ela havia traído e partido seu coração. O mundo ficou feliz em acreditar em sua palavra. “Você fez algo que lhe causou muita dor”, disse Diane Sawyer à Sra. entrevista em 2003. “Tanto sofrimento. O que você fez?”

Então, em 2004, o Sr. Timberlake se juntou a Janet Jackson durante seu show do intervalo do Super Bowl. Você sabe o que aconteceu a seguir: a certa altura, a coreografia pedia que ele tirasse um painel do corpete dela, mas por causa do que mais tarde, e ainda notavelmente, seria eufemizado como um defeito no guarda-roupa, quase todo o seio dela ficou exposto. Por alguma razão, a Sra. Jackson estava publicamente criticado. Uma semana depois, Timberlake ganhou um Grammy de melhor performance vocal pop masculina, em um show do qual Jackson tinha sido desconvidado.

Ao longo do caminho, alguns observadores começaram chamando o Sr. Timberlake pelo que consideravam uma apropriação da cultura negra (R&B, gospel e hip-hop), mas não defendendo os negros. Isso não impediu que single após single chegasse ao topo das paradas.

Com o tempo, o movimento Black Lives Matter ajudou a tornar mais pessoas dispostas a pensar sobre o papel que a raça desempenha na determinação de quem tem sucesso e quem falha, de quem é a carreira que estagna e de quem sobe, quem se afasta de uma paragem de trânsito. E o movimento #MeToo deixou as pessoas mais céticas em relação ao mau comportamento masculino e mais dispostas a acreditar nas mulheres. Quando o livro de memórias de Spears foi lançado no ano passado, ela contou seu lado da história: que foi o Sr. Timberlake quem a traiu e depois a largou por mensagem de texto. Ela também revelou que havia engravidado e que ele havia insistido no aborto, durante o qual ele tocava violão enquanto ela se contorcia de agonia no chão do banheiro.

Desta vez, muitos leitores pareciam dispostos a acreditar nela. Eles também pareciam encantados com a chance de zombar dele – até Michelle Williams, que narrou o audiolivro, se divertiu demais imitando ele como ele supostamente disse: “Oh, sim! Fo’ shiz fo’ shiz! Ginuvin! E aí, mano?

Em 2021, após o lançamento de um documentário sobre Spears, Timberlake recorreu às redes sociais para fazer as pazes.

“Quero pedir desculpas especificamente a Britney Spears e Janet Jackson, individualmente, porque me importo e respeito essas mulheres e sei que falhei.” ele disse. “Também me sinto compelido a responder, em parte, porque todos os envolvidos merecem o melhor e, o mais importante, porque esta é uma conversa mais ampla da qual desejo sinceramente fazer parte e crescer.”

Que Justin Timberlake – aquele que surgiu nos últimos anos – parecia menos um Príncipe Encantado do pop, mais um explorador em série de mulheres e da música e cultura negra, um homem que desfrutou de privilégios imerecidos e sucessos imerecidos, que foi serviu aquela tão esperada fatia de torta humilde. É por isso que muitas pessoas estavam tão ansioso para ver sua prisão esta semana como uma espécie de punição por carma diferido.

Eu era, confesso, uma dessas pessoas. Uma parte de mim quer acreditar que, se o cara branco, rico e revestido de teflon, não for mais tão capaz de sair dos problemas com charme, uma mudança cultural maior poderá estar em andamento.

Mas é a mesma parte de mim que queria acreditar que Donald Trump seria responsabilizado pela fita “Access Hollywood”. Exceto que ele não estava.

É a mesma parte que pensava que as alegações de Christine Blasey Ford poriam fim à oportunidade de Brett Kavanaugh de participar no Supremo Tribunal. Exceto que eles não o fizeram.

A mesma parte que esperava que as alegações sobre as quais Matt Lauer disse que se sentia “envergonhado e envergonhado” significassem que ele nunca diria a palavra retorno. Exceto que ele tem. Repetidamente.

Caras brancos cancelados raramente permanecem cancelados. Parece que o melhor que podemos esperar é uma oportunidade de responsabilizá-los brevemente pelas suas ações. Entretanto, as marés culturais que levaram as pessoas a reconsiderar as acções de Timberlake estão a recuar – se é que alguma vez mudaram.

As empresas que adoptaram iniciativas de DEI com tanto alarde há poucos anos estão a reduzir, a consolidar ou a eliminar completamente os seus departamentos de diversidade. Os legisladores republicanos estão proibindo avidamente o DEI no ensino superior. Na publicação, muitos dos editores negros contratados com tanto alarde nos últimos anos perderam os seus empregos, enquanto os autores negros continuam a responder por menos de 10 por cento dos romances publicados pelos grandes conglomerados todos os anos. Enquanto isso, Roe v. Wade está há dois anos no espelho retrovisor e Donald Trump, cujas escolhas na Suprema Corte garantiram seu fim, está liderando as pesquisas.

Lembra daquele pedido de desculpas nas redes sociais que o Sr. Timberlake ofereceu há alguns anos? Em janeiro passado, em um show em Nova York, ele anunciou que pediu desculpas a “absolutamente” – e aqui ele interrompeu um palavrão – “ninguém.

Os memes são hilários, os tweets são ainda mais engraçados, mas o caso mais provável é que Justin Timberlake ficará bem. E mesmo que não esteja, haverá outros homens como ele fazendo fila para ocupar seu lugar. Os sistemas que lhe permitem florescer são ainda menos vulneráveis ​​do que os homens que há muito colhem os seus benefícios.