Ele está sendo egoísta. Ele está se colocando à frente do país. Ele está cercado por facilitadores oportunistas. Ele criou um campo de distorção da realidade onde somos instruídos a não acreditar no que vimos claramente. Sua arrogância é irritante. Ele diz que está fazendo isso por nós, mas na verdade está fazendo isso por si mesmo.

Não estou falando de Donald Trump. Estou falando do outro presidente.

Em Washington, as pessoas muitas vezes se tornam aquilo que inicialmente desprezaram. Isso aconteceu com Joe Biden. Em sua busca equivocada por um segundo mandato, que terminaria quando ele tivesse 86 anos, ele sucumbiu a um comportamento que lembrava Trump. E está a pôr em risco a democracia que diz querer salvar.

Conheci Biden em 1987, quando ele concorria à presidência. Ele foi aclamado na época como um dos principais oradores do Partido Democrata, embora pudesse ser ventoso. Eu o tirei daquela corrida quando escreveu sobre como ele se escondeu na vida de Neil Kinnock, o líder trabalhista britânico que era um orador destacado, e como ele fez discursos que emprestadoprovavelmente involuntariamente, de Robert F. Kennedy e Hubert Humphrey.

Encontrei Biden em uma escada do Senado quando ele desistia de fazer um discurso. Ele estava sozinho, estudando seu roteiro. Olhamos um para o outro em silêncio – impressionados com o peso do momento – e depois seguimos caminhos separados para a mesma entrevista coletiva.

Biden era uma alma alegre que foi informada de que deveria ser presidente desde que foi eleito para o Senado aos 29 anos. E ele não iria permitir que o escândalo de plágio ou seus problemas de saúde o detivessem. Ele teve dois aneurismas em 1988 e mais tarde disse que seus médicos lhe disseram que ele não estaria vivo se sua campanha continuasse, e ele brincou comigo dizendo que eu salvei sua vida. Ele também não deixou que as outras tragédias que marcaram sua vida o arrastassem para baixo.

Fiquei maravilhado com o fato de Biden me ter perdoado. Ele me disse que era melhor mantermos boas relações. Ele não ficou bravo, mesmo quando brinquei dizendo que seus novos protetores de cabelo pareciam um campo de quiabo durante as audiências de Clarence Thomas-Anita Hill. Ele ligou para me castigar, com bom humor, mas eu me escondi embaixo da mesa, com medo de atender.

Eu era crítico de seu desempenho como presidente do Comitê Judiciário do Senado durante as audiências desagradáveis ​​e atrevidas; no seu esforço para ser justo, ele deixou os republicanos vencerem injustamente, e isso levou a que um direitista muito antiético e enganador (com uma esposa altamente partidária que anos mais tarde pressionou o golpe de Trump) fosse colocado no Supremo Tribunal para o resto da vida.

Mesmo assim, Biden ainda não me interrompeu. Quando se tornou vice-presidente, ele me convidou para seus cafés da manhã e festas de Natal no Dia de São Patrício. Ele era tão pouco vingativo que duvidei que fosse irlandês.

Tendo elevado Biden a uma altura que muitos pensavam que ele nunca alcançaria, a presunçosa equipa de Obama passou a tratar o seu vice-presidente com desdém mal velado. Os assessores de Barack Obama iriam criticar Biden perante os repórteres, uma traição que um Hunter furioso me disse ser como “fogo amigo”.

Biden era um vice-presidente bom e leal, e achei que foi um erro da parte de Obama deixá-lo passar por Hillary em 2016. Hillary era uma candidata elitista e status quo, e o humor do eleitorado era antielitista e anti -status quo. Biden tinha sua vibração Scranton Joe a seu favor.

A equipa de Obama promoveu a ideia de que Biden estava demasiado perturbado com a morte de Beau para fazer campanha, mas Biden é a única pessoa no mundo que poderia ter usado a sua dor para alimentar uma candidatura empática. Biden disse às pessoas que Beau tinha desejado ele na Casa Branca, não uma restauração de Clinton.

Se Biden tivesse sido o nomeado, teria derrotado o imoral Alley Cat e estaria agora a terminar o seu segundo mandato, pronto para uma reforma dourada na sua cadeira de praia de plástico na sua amada Rehoboth Beach.

Em vez disso, ele começou sua presidência tarde demais. Ele tem estado claramente em declínio nos últimos dois anos – um desenvolvimento perigoso num mundo volátil, com a IA a revolucionar o nosso país e com um Supremo Tribunal cheio de fanáticos religiosos a remodelar a vida americana.

É por isso que há quase dois anos escrevi um coluna“Ei, Joe, não tente”, sugerindo que ele aceitasse a vitória pelas coisas boas que conquistou e deixasse as estrelas mais jovens da festa terem sua chance.

“O momento da sua saída pode determinar o seu lugar nos livros de história”, aconselhei.

Mas, em parte porque foi afastado pela turma da Ivy League, ele levantou seu irlandês; o peso da classe trabalhadora em seu ombro cresceu. Ele foi levado a provar que poderia ser um presidente melhor do que aquele que o deixou de lado.

Jill Biden, sem o distanciamento de Melania e gostando mais do papel de primeira-dama, tem pressionado – e protegido – o marido, além de um ponto razoável. Depois do embaraçoso debate de quinta-feira, ela exortou a multidão e fez o papel de professora para um aluno premiado: “Vocês fizeram um ótimo trabalho! Você respondeu todas as perguntas! Você sabia todos os fatos! Isto, para o cara que controla os códigos nucleares.

Depois dos democratas – mesmo os normalmente bajuladores âncoras da MSNBC – lamentarem o debate numa nuvem de tristeza, Nancy Pelosi, Jim Clyburn, Bill & Hillary e Obama recuaram e contornaram os vagões. Van Jones, da CNN, disse que um líder negro ligou para ele e o repreendeu por avaliar com precisão a calamidade.

Depois de um comício tranquilizador na sexta-feira em Raleigh, Carolina do Norte, onde a multidão gritou “Mais quatro anos!” e “Tranque-o!” o historiador presidencial Doug Brinkley chamou Biden de “o garoto da recuperação” na CNN.

O estrategista democrata Paul Begala, que considerou o debate “uma catástrofe”, explicou na CNN: “O primeiro político democrata a pedir a renúncia de Biden, isso vai encerrar sua carreira”. Ele acrescentou: “Nenhum deles vai dizer: ‘Ei, deixe-me dar um passo à frente e esfaquear Júlio César’. Biden é um homem querido no Partido Democrata.”

É porque Biden é amado e porque tem realizações reais como presidente que ele precisa parar com esta caminhada na corda bamba, desesperadora e enlouquecedora, até ao Oval.

Ele terá momentos alegres, como Raleigh. Mas ele também terá sepulturas, como fez no debate apelidado de “o Enfermo versus o Instável” por Audie Cornish da CNN.

Ele não teve apenas uma noite de folga, como Obama teve quando agiu de forma irritada em seu primeiro debate com Mitt Romney. Biden parecia fantasmagórico, com aquele andar trepidante; ele não conseguia se lembrar das falas ou números ensaiados. Ele tem problemas relacionados à idade, e eles vão em apenas uma direção. Foi de cortar o coração ver o retorno da gagueira infantil do presidente.

Sua esposa e sua equipe construirão seu muro de proteção cada vez mais alto e afastarão os repórteres, pressionando a espiral etária, cada vez mais vigorosamente. Mas Biden, Jill e os líderes democratas têm de encarar o facto de que esta é uma aposta extraordinariamente arriscada, com – como nos incutem – a democracia em jogo.

James Carville, que também disse há algum tempo que o presidente deveria renunciar a um segundo mandato, disse-me que Biden deveria chamar os ex-presidentes Clinton e Obama à Casa Branca e decidir sobre cinco estrelas democratas para discursar na sua convenção em agosto.

“Você sabe quais seriam as classificações para isso?” ele perguntou. “O mundo inteiro assistiria e as pessoas diriam: ‘Oh, Deus, eles têm talento de verdade!’”

Carville disse que o presidente deveria fazer um discurso em 4 de julho anunciando que deixará florescer a próxima geração de líderes democratas.

O estrategista de 79 anos observou secamente que não é possível vencer uma competição contra o envelhecimento.

“Faço tudo o que posso para tentar vencer essa coisa”, disse ele. “Não funciona.” Uma escada pode arruinar o dia dele.

E se Joe e Jill persistirem?

Em resposta, Carville citou Herb Stein, um importante economista dos presidentes Richard Nixon e Gerald Ford: Aquilo que não pode continuar, não continuará.