Na semana passada, no concerto do décimo primeiro mês de junho no gramado sul da Casa Branca, o vice-presidente Harris disse que em 19 de junho de 1865, depois que as tropas da União chegaram a Galveston, Texas, “o povo escravizado do Texas soube que era livre”. Naquele dia, disse ela, “eles reivindicaram sua liberdade”.

Com essas palavras, Harris, que esteve ao lado do presidente Biden quando ele admiravelmente assinou a legislação que fez do dia 19 de junho um feriado federal, expressou uma simplificação comum, nascida de nossa tendência de conjugar as complexidades da história: embora seja uma marca de progresso comemorar o fim da escravidão americana, é imperativo que continuemos a enfatizar as inúmeras maneiras pelas quais a liberdade negra foi restringido muito depois daquele primeiro dia de junho.

Para começar, há algum debate sobre se a maioria das cerca de 250.000 pessoas escravizadas no Texas na época não sabia sobre a Proclamação de Emancipação. Como me disse o famoso professor de Harvard, Henry Louis Gates Jr., quando conversámos recentemente: “Nunca conheci um académico que acreditasse que isso fosse verdade”.

Mas o mais importante é que a emancipação não era a verdadeira liberdade – nem no Texas e nem na maior parte do Sul dos Estados Unidos, onde vivia a grande maioria dos negros. Era quase liberdade. Era uma liberdade ostensiva. Era uma liberdade com mais amarras do que uma marionete.

A maioria dos negros não podia reivindicar a sua liberdade em 19 de junho de 1865, porque os seus corpos (e o seu livre arbítrio) ainda estavam a ser policiados quase no mesmo grau e com o mesmo racismo inveterado que os brancos do Sul lhes tinham dirigido durante a escravatura.

As leis que regem os ex-escravizados “eram muito restritivas em termos de onde eles poderiam ir, que tipo de empregos poderiam ter, onde poderiam viver em certas comunidades”, disse Daina Ramey Berry, reitora de humanidades e artes plásticas da Universidade. da Califórnia, Santa Bárbara, e autor de “O preço por sua libra de carne: o valor dos escravizados, do útero ao túmulo, na construção de uma nação”.

Como o blog Redescobrindo a História Negra no Arquivo Nacional notas, “A maioria dos texanos brancos desejava manter os negros o mais próximo possível de seu status de anteriormente escravizados; portanto, resistiram ferozmente a quaisquer ações que pudessem potencialmente elevar os negros a um estatuto social, político e económico competitivo”. Isso foi verdade em grande parte da antiga Confederação.

E foi explícito. Ao chegar em Galveston, o General da União Gordon Granger entregou Ordem Geral nº 3que dizia que “a ligação até então existente” entre “antigos senhores e escravos” se tornaria “aquela entre o empregador e o trabalho contratado” e que “os libertos são aconselhados a permanecer calmamente nas suas casas actuais e a trabalhar por salários”.

A ordem também tinha uma estipulação curiosa: que os libertos “não seriam sustentados na ociosidade”.

É claro que seria completamente compreensível se, depois de ser forçado a trabalhar inteiramente para o ganho de outra pessoa durante toda a sua vida, o exercício da liberdade que você escolhesse primeiro fosse uma trégua e, além disso, você pudesse decidir quem em sua família deveria trabalhar fora de casa e quem está dentro dela. Mas essa agência foi amplamente negada aos negros.

Um aviso de Granger publicado dias depois no The Galveston Daily News informou ao público que “nenhuma pessoa anteriormente escrava será autorizada a viajar nas vias públicas sem passes ou autorizações de seus empregadores”. Em outras palavras, os brancos ainda ditariam onde os negros poderiam estar.

O aviso prosseguia dizendo que “a ociosidade certamente produzirá vícios, e a humanidade determina que seja fornecido emprego a essas pessoas, enquanto o interesse da comunidade o exige imperativamente, para que a colheita atual possa ser garantida”.

Em 1866, uma convenção constitucional do estado do Texas adotou os Códigos Negros do estado, codificando limites sufocantes à autonomia dos negros. Como a Comissão de Biblioteca e Arquivos do Estado do Texas descreve estas leis:

Os afro-americanos sem emprego muitas vezes eram designados para guardiões brancos para trabalhar sem remuneração. A pena por desistir muitas vezes incluía prisão por quebra de contrato. Outras leis impediam que os libertos tivessem acesso gratuito às instalações públicas. Multas pesadas foram cobradas contra afro-americanos por violarem o toque de recolher, possuírem armas de fogo ou exibirem comportamento público questionável (discursos duros ou gestos insultuosos). Eles não foram autorizados a testemunhar contra os brancos, a servir em júris ou em milícias estaduais, ou a votar.

Desta forma, os códigos “delineavam um estatuto para os afro-americanos não muito distante da sua condição anterior de escravos”.

Além disso, para os negros na década de 1870, ser condenado no Texas significava essencialmente ser relegado à escravidão, porque foi nessa época que o programa estadual de arrendamento de presidiários decolou.

O 13ª Emendaratificado em 1865, proibiu a escravidão e a servidão involuntária, “exceto como punição por crime pelo qual a parte tenha sido devidamente condenada”, uma exceção que os estados e empresas do Sul exploraram, tornando rotineira a prática de alugar condenados – geralmente condenados negros – como trabalho não remunerado, gerando enormes lucros no processo.

Como escreve Douglas Blackmon no livro vencedor do Prêmio Pulitzer “Slavery by Another Name”, seu maravilhoso e devastador livro sobre o sistema de arrendamento de condenados: “O conceito de reintroduzir o trabalho forçado de negros como meio de financiar serviços governamentais era visto pelos brancos. como um método inerentemente prático de eliminar o custo de construção de prisões e devolver os negros à sua posição apropriada na sociedade.”

E esse trabalho era muitas vezes brutal. Enquanto os escravizadores tinham incentivos financeiros perversos para manter os escravizados vivos e relativamente saudáveis ​​– para eles, os escravizados eram activos a serem vendidos, transmitidos e contraídos contra empréstimos – aqueles que exploravam os condenados pelo seu trabalho não tinham tais incentivos.

A questão do trabalho está no cerne de como devemos entender a emancipação e a reconstrução porque a escravatura americana, todo um sistema capitalista que representa milhares de milhões de dólares em riqueza, foi construído sobre o trabalho negro livre, foi posto de joelhos e teria de ser apoiado. acima; Os negros recém-libertados foram devolvidos à máquina para mantê-la funcionando.

Alguns vestígios do sistema de arrendamento de condenados permanecem em vigor até hoje, já que os condenados continuam a ser forçados a realizar trabalho gratuito ou com salários extremamente baixos para produzir uma ampla gama de produtos, alguns dos quais você pode ter em casa agora.

Como investigador relatório publicado pela Associated Press em janeiro, descobriu: “Os produtos que esses prisioneiros produzem acabam nas cadeias de abastecimento de uma variedade estonteante de produtos encontrados na maioria das cozinhas americanas, desde cereais Frosted Flakes e cachorros-quentes Ball Park até farinha Gold Medal, Coca-Cola e arroz Riceland.

Sim, algumas das restrições impostas aos negros americanos durante as eras da emancipação e da reconstrução foram abordadas pelas 13ª, 14ª e 15ª Emendas à Constituição, conhecidas como Emendas de Reconstrução. Mas nem todos eles.

Talvez a melhor maneira de considerar o décimo primeiro mês não seja tão o momento em que os negros alcançaram a liberdade, mas como a momento na longa luta para alcançar a liberdade. Quando a escravatura é substituída por uma sucessão de sistemas – Códigos Negros, Jim Crow, encarceramento em massa – que, embora diminuídos na sua brutalidade, oprimem com base nos mesmos princípios, uma liberdade verdadeira e abrangente ainda escapa.

Como enfatiza Corey Walker, diretor do programa de estudos afro-americanos da Wake Forest University, a ideia de liberdade, especialmente para os negros neste país, está continuamente sendo negociada e contestada, então “o dia 16 de junho marca um momento no sempre- projeto em evolução e expansão da democracia americana.

“É”, disse ele, “um projeto que nunca está completo. Nunca é cumprido, mesmo no momento do décimo primeiro mês. E é algo que está sempre evoluindo até hoje.”