Os georgianos chamam-lhe o Lei Russa. Foi aprovado recentemente pelo Parlamento da República da Geórgia, supostamente para melhorar a transparência, fazendo com que a sociedade civil e os grupos de comunicação social que obtêm alguns dos seus fundos do estrangeiro se registem como grupos “que transportam os interesses de uma potência estrangeira”. Mas as dezenas de milhares de georgianos que saíram repetidamente às ruas contra a lei conhecem o seu verdadeiro objectivo – suprimir aqueles que pretendem responsabilizar o governo e colocar o país na órbita da Rússia de Vladimir Putin.

A lei atraiu duras repreensões dos Estados Unidos e da Europa. O Departamento de Estado anunciou restrições de visto sobre os funcionários por trás da lei do agente estrangeiro e o Congresso ameaçou sanções. Autoridades da União Europeia alertaram que isso poderia bloquear A candidatura da Geórgia à adesão apenas seis meses depois de o país ter obtido o estatuto de candidato. Esta é uma séria ameaça para um país onde as sondagens mostram 80 por cento da população que apoia uma orientação política ocidental.

O conflito sobre a lei do agente estrangeiro num pequeno país situado nas montanhas do Cáucaso foi em grande parte ofuscado pela guerra da Rússia contra a Ucrânia. No entanto, é também no seu cerne uma luta Leste-Oeste sobre o caminho político da Geórgia, uma disputa com implicações fundamentais para o futuro da região. A Geórgia, de facto, foi o primeiro país vizinho invadido pela Rússia pós-União Soviética, em 2008, para bloquear a sua deriva para oeste.

Agora, o partido no poder, Georgian Dream, parece partilhar o objectivo da Rússia, embora tenha geralmente evitado apoiar abertamente a Rússia. Lançado há 12 anos pelo oligarca bilionário Bidzina Ivanishvili – que ganhou dinheiro na Rússia – como um movimento de oposição amplo e mal definido, o partido tem assumido uma postura cada vez mais antiocidental nos últimos anos. Em um discurso em Tbilisi, a capital do país, no mês passado, Ivanishvili investigou contra um “partido de guerra global” que, disse ele, foi “nomeado de fora” e estava a usar organizações não-governamentais para assumir o controlo da Geórgia. O Georgian Dream também fez eco de outros ataques russos à suposta decadência ocidental.

A lei do agente estrangeiro marca o ataque político mais aberto à influência ocidental que o partido já realizou. Quando introduzidos pela primeira vez no ano passado, protestos públicos massivos forçaram o governo a puxe-o de volta. Mas o governo reanimou-o esta primavera e, apesar dos protestos ainda maiores e mais furiosos, os protestos foram tão grandes e furiosos que o O Parlamento aprovou o projeto de lei em 14 de maio.

A presidente pró-Ocidente da Geórgia, Salome Zourabichvili, cuja posição é em grande parte cerimonial, mas que lhe permite bloquear a legislação, prontamente vetado a medida, argumentando que em essência e espírito era “uma lei russa que contradiz a nossa Constituição e todas as normas europeias e, portanto, um obstáculo ao nosso caminho europeu.” Embora o Georgian Dream tenha votos mais do que suficientes para anular o veto, ainda não o fez, e há relatos que poderia estar preparado para deixá-lo ficar na prateleira em troca de ajuda ocidental e outras vantagens.

As leis russa e georgiana, embora aparentemente semelhantes à Lei de Registo de Agentes Estrangeiros que está nos livros americanos desde 1938, transmitem uma mensagem muito diferente. Para qualquer pessoa criada na União Soviética, “agente estrangeiro” tem uma conotação inconfundível: espião. Inimigo. Traidor.

As organizações não-governamentais da Geórgia já sentiram a dor. O vice-diretor-gerente da filial georgiana da Transparency International, uma organização global anticorrupção, contado ao meio de comunicação francês France 24 que cartazes afixados fora de sua casa diziam “Inimigo da Igreja”, “Inimigo do Estado”, “propagandista LGBT” e similares, explicando claramente como Georgian Dream compartilha a definição da Rússia de “agente estrangeiro”.

Obrigar uma pessoa ou organização a declarar de forma proeminente em tudo o que publica ou publica que é um “agente estrangeiro” é um estigma devastador. E, além do estigma, o não registo pode acarretar penalidades desastrosas. O Kremlin usou a lei, promulgado em 2012 após uma onda de manifestações anti-Putin, para encerrar muitas organizações não-governamentais independentes que lidavam com a corrupção, a monitorização eleitoral, o clima, o género ou qualquer outra coisa que o Sr.

Georgian Dream pode contar com uma repressão semelhante no período anterior às eleições parlamentares marcado para 26 de outubro, para abafar a oposição pró-Ocidente. Mas a lei poderá ter o efeito oposto, unindo uma oposição gravemente fracturada em apoio a um futuro pró-Ocidente. Cerca de 120 organizações georgianas declararam que não se registarão como agentes estrangeiros se a lei for promulgada, prenunciando uma luta desagradável.

O cabo de guerra ainda não acabou. Houve relatos que o governo georgiano possa estar disposto a congelar a lei em troca de um pacote de apoio económico e de segurança e de privilégios como a liberalização de vistos. Político informou que a Câmara dos Representantes dos EUA está a trabalhar num projecto de lei de incentivo e castigo com exactamente esses incentivos caso o projecto de lei sobre agentes estrangeiros seja anulado, juntamente com sanções caso seja promulgado.

E enquanto os americanos e os europeus aumentam as pressões para derrubar o projecto de lei da Geórgia, eles podem dar uma vista de olhos à sua própria legislação sobre “agentes estrangeiros” para garantir que esta nunca se torne armada por razões políticas.

A Lei de Registo de Agentes Estrangeiros da América, ou FARA, escrita em 1938 para combater a propaganda nazi e praticamente esquecida até a Rússia começar a interferir nas eleições americanas, basicamente exige que pessoas ou entidades envolvidas em lobby ou defesa de governos estrangeiros se registem no Departamento de Justiça. Tornou-se agora uma ferramenta importante para expor os esforços da Rússia, da China e de outros Estados autocráticos para manipular o público ocidental através dos meios de comunicação social, dos meios governamentais ou comerciais que controlam. A União Europeia está agora a trabalhar numa lei semelhante.

Ao longo dos anos, surgiram acusações de uso selectivo da FARA contra organizações impopulares neste momento junto do governo, como o Comité Irlandês de Ajuda ao Norte ou o Gabinete de Informação da Palestina. Os republicanos no Comitê de Recursos Naturais da Câmara tentaram usar o FARA contra um grupo de defesa ambiental em 2018. A lei surgiu nas investigações de Hunter Biden, filho do presidente, e foram levantadas questões sobre por que o senador Robert Menendez, de Nova Jersey, acusado de atuar como agente do Egito, legislação bloqueada que teria modernizado e fortalecido o FARA

Em suma, uma lei que ajude o público a compreender quem financia as operações de influência estrangeira é útil e necessária numa altura em que a interferência estrangeira nas eleições ou noutros processos nacionais se está a tornar mais insidiosa e generalizada. O facto de os países democráticos terem tal legislação não nega a sua obrigação de falar e agir contra a sua perversão por parte de governos e políticos que procuram destruir a própria transparência que tais leis pretendem proporcionar.