Antes da guerra, o comércio da Rússia com a União Europeia era o dobro do comércio com a China; agora é menos da metade. O yuan chinês, e não o dólar ou o euro, é hoje a principal moeda utilizada no comércio entre os dois países, tornando-se a principal moeda mais negociado moeda na bolsa de valores de Moscou e o instrumento ideal para poupança.

Esta dependência económica está a infiltrar-se na vida quotidiana. Os produtos chineses são onipresente e mais de metade do milhão de carros vendido na Rússia no ano passado foram fabricados na China. É significativo que as seis principais marcas de automóveis estrangeiras na Rússia sejam agora todas chinesas, graças ao êxodo de empresas ocidentais outrora dominantes. É uma história semelhante no mercado de smartphones, onde as chinesas Xiaomi e Tecno têm eclipsado Apple e Samsung, e com eletrodomésticos e muitos outros itens de uso diário.

Essas mudanças são tectônicas. Mesmo nos tempos czaristas, a Rússia enviava as suas mercadorias para a Europa e dependia das importações de produtos manufacturados do Ocidente. Os oligarcas da Rússia, incluídos na lista negra da maioria dos países ocidentais, tiveram de se adaptar à nova realidade. No mês passado, o empresário Vladimir Potanin, cuja fortuna é estimada em US$ 23,7 bilhões, anunciado que o seu império do cobre e do níquel se reorientaria para a China, inclusive através da transferência de instalações de produção para o país. “Se estivermos mais integrados na economia chinesa”, disse ele, “estaremos mais protegidos”.

Da economia segue-se a educação. Membros da elite russa estão a lutar para encontrar tutores de mandarim para os seus filhos, e alguns dos meus contactos russos estão a pensar em enviar os seus filhos para universidades em Hong Kong ou na China continental, agora que as universidades ocidentais são muito mais difíceis de alcançar. Este desenvolvimento é mais do que anedótico. No ano passado, quando a China se abriu após a pandemia, 12 mil estudantes russos foram estudar lá – quase quatro vezes mais do que nos Estados Unidos.

Esta reorientação do Ocidente para o Oriente também é visível entre a classe média, principalmente no setor das viagens. Existem agora, por exemplo, cinco voos diários que ligam Moscovo a Pequim em menos de oito horas, com um bilhete de ida e volta a custar cerca de 500 dólares. Por outro lado, chegar a Berlim – um dos muitos destinos de fim de semana frequentes na Europa para os russos de classe média antes da guerra – pode agora levar um dia inteiro e custar até o dobro.