Quando eu vi o Michael Shear história no The Times em 4 de julho, contando como o presidente Biden tropeçou ao falar com apresentadores de rádio negros dias após seu fracasso no debate, dizendo a um deles que estava orgulhoso de ter sido “a primeira mulher negra a servir com um presidente negro”, eu sabia que isso significava problemas .

Em primeiro lugar, se algum homem branco pudesse afirmar ser “a primeira mulher negra” no Oval, esse homem seria Bill Clinton. Os fãs negros o chamaram de “o primeiro presidente negro” e as fãs feministas o chamaram de “a primeira mulher presidente”.

Em segundo lugar, estávamos a entrar num novo período de exame pós-debate com o Presidente Biden, onde cada palavra sua seria examinada. Ele sempre foi um falador rápido e volumoso e, à medida que foi ficando mais velho, as palavras e ideias às vezes saíram na ordem errada. Além disso, ele está mais pastoso agora, então as palavras se misturam e palavras e pensamentos colidem; palavras são abandonadas, cesuras são ignoradas e frases às vezes desaparecem no éter.

O principal correspondente do Times na Casa Branca, Peter Baker, disse-me que começou a usar fones de ouvido de tradução em viagens ao exterior, mesmo quando está a 6 metros de distância do presidente, porque eles oferecem um volume ampliado quando Biden começa a resmungar.

A imprensa da Casa Branca, atormentada pelas críticas de que não abriu suficientemente a cortina sobre os poderes reduzidos do presidente, está agora em alerta, pronta para derrubar a barreira de Pollyanna erguida pela família e pelos assessores de Biden.

A Casa Branca e a campanha de Biden são tão protetoras que, como os meios de comunicação relatadoos assessores de Biden ajudaram a redigir as perguntas que os apresentadores de rádio locais fizeram ao presidente após seu calamitoso debate.

Ao analisar os erros verbais de Biden em sua história no Times, Shear usou a frase: “Ele parecia querer dizer…”

E isso será um grande problema no futuro. Uma Casa Branca em pânico será perspicaz, agindo como se os jornalistas estivessem implicando injustamente com o presidente em cada gafe, repreendendo-os quando não interpretam adequadamente as elisões e confusões do presidente. Joe Scarborough, um apoiador e confidente do presidente, recorreu ao X para zombar dos “blogs de sintaxe do NYT sem fôlego”.

Mas a forma como o presidente junta as palavras – ou não – é uma questão de vida ou morte. Estamos agora numa área obscura daquilo que o presidente pretendido dizer, ou o que ele disse que era incompreensível, e se deveríamos seguir a interpretação da Casa Branca.

Os jornalistas resistirão apropriadamente a fazer correções com base no que a Casa Branca afirma que Biden disse, ou em sua versão do que Biden pretendido dizer. Não é nosso trabalho brincar de Mad Libs com o presidente.

Os assessores de imprensa de Ronald Reagan davam muitos esclarecimentos após as coletivas de imprensa, mas não o faziam porque era difícil ouvir o que ele dizia. Mesmo na casa dos 70 anos, ele falava em um tom claro de barítono. Seus esclarecimentos foram mais para corrigir observações que ele fez, como quando disse que as árvores causam mais poluição do que os automóveis.

A salada de palavras de Biden e as quedas repentinas de volume para pianíssimo são relevantes para os repórteres cobrirem porque são um microcosmo das questões no centro da campanha democrata de 2024: o estado mental do presidente é forte o suficiente para derrotar Donald Trump e ele pode servir para mais quatro anos? A desesperada equipe de Biden está pronta para entrar em guerra por cada sílaba.

No meu Coluna de sábadocitei a frase de Biden para George Stephanopoulos, da ABC, sobre como ele se sentiria se Trump tomasse posse como presidente porque se recusou a deixar o cargo: “Sentirei desde que dei tudo de mim e fiz o melhor trabalho que fiz. sei que posso fazer, é disso que se trata.”

Agora, “melhor” não é uma palavra. Mas meu pesquisador, Andrew Trunsky, e eu ouvimos o vídeo, com os ouvidos encostados no computador, 10 vezes, e foi assim que parecia. Também verificamos a transcrição da ABC News e foi essa a palavra que usaram. Os repórteres do Times e de outros meios de comunicação seguiram o exemplo da transcrição da ABC.

A confusão era tão universal que no sábado do Axios havia duas versões diferentes: o boletim informativo de Mike Allen usava “melhor” e outra história usava “Fiz um trabalho tão bom quanto sei que posso fazer”.

Depois que minha coluna foi publicada na manhã de sábado, TJ Ducklo, porta-voz da campanha de Biden, me enviou um e-mail para “sinalizar” que a ABC News havia atualizado sua transcrição para ler: “Sentirei, desde que dei tudo de mim e fiz o bem como trabalho como sei que posso fazer, é disso que se trata.”

Ducklo perguntou se eu poderia “ajustar” a coluna e mudar a palavra “melhor” para tornar meu artigo “consistente com a transcrição corrigida”, embora a versão revisada também fosse absurda.

Quando eu disse que contaríamos ao nosso editor o que ele pensava, Ducklo respondeu: “Sim, novamente, não é o que penso. É o que pensa a ABC News, que conduziu a entrevista. Acho que seria bastante incomum se o Times afirmasse que o presidente disse algo que a organização de notícias que conduziu a entrevista diz que ele não disse…”

Andrew e eu mandamos um e-mail para Ducklo, perguntando se a ABC havia alterado a transcrição por conta própria ou se a equipe de Biden havia pedido que a alterassem.

“A ABC News, como qualquer organização de notícias, toma suas próprias decisões editoriais independentes”, respondeu Ducklo. “certamente você não está sugerindo o contrário.” Ele enviou um e-mail novamente para acrescentar: “Tive outra conversa sobre isso. A ABC News recebeu a fita e nos confirmou o erro. Então fiz a correção.”

Eu estava mais confuso do que nunca. Que fita? De quem?? Por que a confusão??? Dado o flagrante encobrimento da Casa Branca sobre a flacidez de Biden devido ao envelhecimento, a timidez do porta-voz parecia exagerada. No sábado à noite, Shear e Michael Grynbaum tiveram uma reunião no Times história esclarecendo as coisas. Na verdade, a Casa Branca pediu à ABC News que verificasse se o presidente disse “bom” ou “bom como”, depois de os estenógrafos da Casa Branca, que gravaram o presidente na ABC News, terem notado a discrepância entre a sua gravação e a transcrição da rede.

O Times anexou notas à minha coluna e todas as notícias que usavam “melhor”, explicando a confusão.

O que quer que o presidente quisesse dizer, a sua resposta a essa pergunta explodiu como um balão de chumbo. Ninguém se importa se ele se sente bem consigo mesmo por uma causa perdida.

Pode parecer muito barulho pelo que há de melhor. Mas é um prenúncio de tempos tensos entre uma Casa Branca em modo bunker e uma imprensa em modo furão.

Talvez a Casa Branca devesse pensar em legendas ocultas.