Na semana passada, o Presidente Biden tentou reconhecer e mitigar as preocupações sobre a sua capacidade de permanecer no cargo mais importante do mundo. “Sei que não sou um jovem, para dizer o óbvio”, disse ele após um debate desastroso contra Donald Trump. “Não ando tão fácil como antes. Não falo tão bem como antes. Não debato tão bem como antes.” Mas o presidente continuou: “Eu sei, como milhões de americanos sabem, quando você é derrubado, você se levanta”.

Ele estava pedindo aos americanos que se vissem nele e reconhecessem seu desempenho no debate como uma aberração e uma continuação de quem ele sempre foi: uma pessoa que pode sofrer e tropeçar, mas cuja ambição, comprometimento e confiança em si mesmo forneceram uma barreira. de resiliência contra insultos e injúrias.

Os repórteres e os biógrafos de Biden refletiram durante a semana passada sobre a gravidade e a natureza de sua condição e se eles perderam sinais ou foram enganados. Os americanos estão subitamente envolvidos numa conversa especulativa sobre se o Presidente está física e mentalmente apto para liderar o país e se podem confiar na sua auto-avaliação. O que significaria para uma pessoa “se levantar” que também não consegue andar, falar ou debater com a facilidade que fazia antes? E como dar sentido à sua aparição no debate e às histórias que surgiram desde então sobre lapsos de memória, cochilos durante o dia e ocasionais crises de confusão?

Sou geriatra, médica cuja especialidade é cuidar de idosos. Assisti ao debate e vi o que outros telespectadores viram: um presidente tentando corajosamente defender o seu desempenho e a sua nação, mas que parecia ter declinado vertiginosamente desde o discurso sobre o Estado da União que proferiu apenas alguns meses antes.

Como país, não estamos a ter uma discussão completa ou precisa sobre a debilidade relacionada com a idade. Não conheço detalhes – e não vou especular aqui – sobre as circunstâncias clínicas do Sr. Biden. Mas face a tantas conjecturas confusas, penso que é importante desvendar alguns dos mal-entendidos em torno do que o declínio relacionado com a idade pode pressagiar. Fazer isso requer a compreensão de um conceito bem caracterizado, mas pouco reconhecido: fragilidade clínica.

À medida que envelhecemos, todos acumulam desgaste, doenças e estresse. Todos nós podemos esperar perder ocasionalmente uma noite de sono, lutar contra o jet lag, pegar um vírus, tropeçar e cair ou sentir efeitos colaterais de medicamentos. Mas para as pessoas jovens e de meia-idade que não estão cronicamente ou gravemente doentes, estes tipos de insultos geralmente não mudam a forma como funcionamos a longo prazo. Isto não acontece com os idosos frágeis.

“Fragilidade” não é apenas um termo coloquial; é uma síndrome clínica mensurável, caracterizada pela primeira vez pela geriatra e especialista em saúde pública Dra. Linda Fried, que descreve uma diminuição generalizada na resiliência fisiológica ao estresse, lesões e doenças.

O campo da geriatria reconhece uma série de condições que não são doenças em si, mas significam como um corpo envelhecido pode tornar-se vulnerável, fora de equilíbrio e incapaz de superar dificuldades. Estas condições resultam das dificuldades familiares da idade – declínio da visão e da audição, enfraquecimento dos músculos, ossos quebradiços, cérebros que sofreram acidentes vasculares cerebrais silenciosos, artérias endurecidas e o stress sobre órgãos que trabalham arduamente, que mesmo uma vida inteira de hábitos saudáveis ​​não consegue evitar totalmente.

A fragilidade é a síndrome geriátrica mais importante e abrangente: é a estrutura que usamos para descrever o que os outros às vezes entendem como os fardos acumulados da velhice. Nem todos os idosos são frágeis e nem todos os que são frágeis são velhos, mas a fragilidade é extremamente comum à medida que as pessoas envelhecem (afecta até um quarto das pessoas com mais de 85 anos) e muitas vezes precede debilidade grave e declínio. .

Grande parte da confusão em torno do desempenho de Biden no debate decorre do fato de ele ser descrito como tendo dias bons e dias ruins, em vez de um nível de funcionamento mais consistente. Esses relatórios foram recebidos com especulação e ceticismo: será que ele realmente está se saindo tão bem se, como relatórios sugerem, houve vários incidentes de lapsos cognitivos que parecem estar se tornando mais frequentes? Isso não deveria sugerir algum tipo de encobrimento sobre sua condição?

Sem conhecer as especificidades dos problemas de saúde do presidente, digo: talvez, mas não necessariamente. Uma proporção variável de dias bons e dias ruins é muitas vezes a forma como a fragilidade clínica aparece. O padrão de declínio da fragilidade é uma diminuição gradual da saúde de uma pessoa, uma linha que se inclina lentamente para baixo.

A Dra. Patricia Cantley escreveu sobre um analogia útil que ela oferece aos pacientes frágeis e seus entes queridos para explicar o que está acontecendo: Um lindo barco de papel habilmente montado navegando em um lago pode parecer ótimo e navegar sem dificuldade, desde que a água esteja calma e o sol brilhe; mas se uma rajada de vento ou uma onda surgir inesperadamente, o barco de papel ficará vulnerável a danos, poderá tombar facilmente e é improvável que seja endireitado e navegue tão bem como antes.

Para idosos frágeis, uma rajada de vento pode ser um resfriado ou os efeitos colaterais de tomar remédios para resfriado. Ou um ataque de depressão causado pela dor e pela perda, que também é uma característica inerente ao envelhecimento, ou um tropeço que leva a uma fratura no quadril. A fragilidade pode ser melhor prevenida e gerida através de cuidados pessoais assíduos – exercício, sono, uma dieta saudável para manter o peso, gestão cuidadosa das condições médicas e relacionamentos contínuos e gratificantes para evitar a solidão. Mas, em grande medida, estes são todos esforços de redução de danos. O tempo avança, os corpos declinam e a crescente expectativa de que todos possamos viver com saúde perfeita até aos 100 anos reflete uma cultura que valoriza excessivamente a longevidade ao ponto da ilusão.

Envelhecer muitas vezes significa sabedoria acumulada, experiência e até felicidade, mas também significa desacelerar. A nossa cultura subestima enormemente as contribuições potenciais dos idosos, que têm tanto a oferecer em termos de cuidados, orientação e experiência, e, em vez disso, retrata-os consistentemente como um fardo. Reconhecer que as pessoas são frágeis não é pensar nelas como já não produtivas, dignas ou totalmente intactas. Isso não significa que eles tenham necessariamente um comprometimento cognitivo significativo, nem significa que estejam morrendo iminentemente.

Os idosos que vivem com sucesso com a fragilidade transitaram para uma fase da vida em que já não esperam e não devem funcionar exactamente da mesma forma como sempre funcionaram. Pode significar mudar os hábitos e rotinas para acomodar uma vida mais lenta e menos volátil, aceitando com graça tanto os privilégios como as restrições da idade.