Em seu livro de 1937, “Kennebec: Cradle of Americans”, o poeta Robert Tristram Coffin chamou o extenso rio do Maine de “paraíso para os peixes”. Mas a poluição e as barragens que bloqueiam a desova do salmão do Atlântico, do esturjão e do sável põem fim a esse mundo.

O rio Kennebec agora corre quase sempre limpo, graças a leis que reduziram a poluição. No entanto, quatro barragens hidroeléctricas, duas construídas no início do século XX e as outras duas na década de 1980, permanecem no curso inferior do rio de 240 quilómetros de extensão e continuam a impedir que o salmão ameaçado de extinção chegue ao seu afluente de desova mais importante, o Sandy. Rio. Agora, uma confluência de fatores faz com que este seja o momento de corrigir esse erro.

A Comissão Federal Reguladora de Energia é considerando relicenciar uma das barragens, a Shawmut, a terceira na linha a montante do Golfo do Maine, o que lhe permitiria operar por mais 50 anos. Ao mesmo tempo, a comissão está a considerar alterar as licenças das outras três barragens para permitir que o seu operador, a Brookfield Renewable, que também é proprietária da Shawmut, prossiga esforços débeis para desenvolver formas de os peixes contornarem estes bloqueios. (O prazo para comentários públicos em seu projeto de proposta é 4 de junho.)

Um porta-voz da empresa disse que a Brookfield procura “equilibrar cuidadosamente os interesses públicos, económicos, energéticos e de recursos naturais”. Mas não há um verdadeiro equilíbrio na sua proposta. A comissão deverá ordenar a remoção das barragens. Esta não é uma proposta estranha. Barragens estão sendo removidas de rios em todo o país. Ano passado, 80 foram demolidosreconectando cursos de água obstruídos com 1.160 milhas fluviais a montante.

É verdade que a perda destas barragens significaria uma perda de produção de energia. As quatro barragens têm capacidade combinada para gerar cerca de 47 megawatts de eletricidade, o suficiente para abastecer dezenas de milhares de residências. Mas a sua produção é apenas 6 por cento da capacidade hidrelétrica geral do Maine. Além disso, a sua produção seria ofuscada por planos pelo Estado do Maine para turbinas eólicas suficientes no Golfo do Maine para gerar 3.000 megawatts de eletricidade até 2040 – quase 70 vezes a capacidade dessas barragens. Uma escala de utilidade Planta de energia solar de várias centenas de acres poderia substituir grande parte da produção de eletricidade que seria perdida.

Maine não precisa dessas quatro barragens. Permitir que permaneçam durante mais décadas perpetuaria um desastre contínuo para o rio e os seus peixes.

O número de desovas de salmão nos rios do Maine caiu para menos de 2.000 hoje, de meio milhão na época colonial, e a população de Kennebec caiu para um dígito em alguns anos, de um máximo de 200.000 antes do barragens. Infelizmente, por causa destas barragens, os poucos salmões que ainda aparecem no tronco principal do Kennebec dependem do motor de combustão interna para chegar aos seus locais de desova – uma forma de triagem em que são presos e transportados por camião para chegar ao local de desova. Rio Arenoso.

Em 2023 o Serviço Nacional de Pesca Marinha oferecido uma opinião torturada sobre o efeito de permitir a permanência das barragens. A agência disse que as propostas da Brookfield para construir elevadores de peixes e outros meios de transporte para ajudar os peixes a passar pelas barragens “podem afectar negativamente, mas não são susceptíveis de pôr em risco a continuação da existência” do salmão do Atlântico. Esta é uma avaliação pouco ambiciosa destas medidas intermédias. Escadas para peixes e tecnologias semelhantes em rios com apenas uma única barragem muitas vezes tem um desempenho ruim. O histórico de tais dispositivos em rios com duas ou mais barragens é sombrio.

A remoção da barragem já revitalizou outras partes do Kennebec e rios em outras partes dos Estados Unidos. O demolição da Barragem Edwards no Kennebec em 1999 permitiu o acesso de peixes migratórios a 17 milhas de rio que estava bloqueado há 162 anos. Este trecho do rio rapidamente voltou à vida, principalmente com o arenque do rio (uma importante isca para a pesca de lagosta no Maine) recolonizando o Sebasticook, um afluente onde em poucos anos seu número disparou de zero para quase seis milhões.

O impacto foi tamanho que a cidade de Benton iniciou um festival anual celebrando o retorno desses peixes. As águias americanas também tomaram nota, com até 64 dos predadores aviários vistos festejando com o arenque um dia, formando o que pode ser a maior agregação de verão dessas aves no Nordeste dos Estados Unidos.

Na Costa Oeste, quatro barragens hidroeléctricas que bloqueiam o rio Klamath, na Califórnia, estão a ser desmanteladas, num esforço ousado para ajudar a garantir a recuperação ecológica do rio, uma decisão que está em sintonia com o crescente movimento de remoção de barragens nos Estados Unidos. A proprietária dessas quatro barragens antigas, a PacifiCorp, que enfrenta centenas de milhões de dólares em melhorias ordenadas pelo governo federal, acordado para removê-los. O desmantelamento do primeiro foi concluído no ano passado, e os trabalhos para remover os três restantes começarão neste verão.

É encorajador ver a natureza acelerar em resposta aos esforços de restauração dos rios. O Kennebec grita que poderia voltar a ser um paraíso. Em junho de 2023 houve um migração de esturjão gigante em um pequeno afluente do Kennebec, o Cobbosseecontee. Se a barragem Edwards ainda estivesse de pé, esta migração poderia não ter acontecido. No seu auge, havia cerca de 200 esturjões de até 3 metros de comprimento, desovando em uma piscina do tamanho de um riacho de trutas, todos visíveis para um público extasiado que observava a cena de uma ponte.

Chegando tarde demais para testemunhar esse fenômeno, relaxei perto do Kennebec e fiquei muito feliz ao ver um esturjão de mais de um metro de comprimento dar um grande salto arqueado a poucos metros de mim, enquanto uma águia-pescadora carregava um arenque do rio – sinais inconfundíveis de um rio já parcialmente renascido da remoção apenas da Barragem Edwards.