A época eleitoral na Europa raramente acelera o pulso. Nos cinco que cobri desde 1999, Bruxelas estaria fervilhando de conversa. Mas os cidadãos, as pessoas encarregadas de votar nos membros do Parlamento, não pareciam importar-se muito. Para eles a eleição era, na melhor das hipóteses, uma curiosidade e, na pior, um inconveniente a ser evitado.

Não dessa vez. As eleições deste ano, que decorrem de quinta a domingo em todos os 27 países membros, despertaram a atenção dos europeus em todo o continente. Eu vi o interesse deles em primeira mão. Nos Países Baixos, em França, na Suíça, na República Checa e em muitos outros locais, nos últimos meses, falei para grupos de estudantes, especialistas e investidores — mas na maioria das vezes para cidadãos comuns.

Eles ouvem com atenção, quase sem mexer no telefone. Chega a hora das perguntas, muitas mãos se levantam. Todos estão interessados ​​na história mais ampla: se a Ucrânia irá aderir à União Europeia, o que pode ser feito relativamente à ascensão do iliberalismo e como a segurança continental pode ser alcançada. Acima de tudo, estão curiosos sobre o que é a Europa e para onde poderá ir.

O que está acontecendo aqui? Porque é que a política em Bruxelas, que sempre foi vista como aborrecida e tecnocrática, se torna subitamente quase sexy? A resposta é tão irresistível quanto surpreendente. À medida que os cidadãos são cada vez mais atraídos para a política continental, o défice democrático na Europa começa lentamente a evaporar-se. No meio do desânimo relativamente ao avanço da extrema-direita, outra história está a desenrolar-se, quase escondida da vista. A Europa está a ganhar vida.

Significativamente, o apoio à adesão à UE entre os cidadãos está a aumentar. Numa sondagem recente realizada nos Estados-Membros, 74 por cento dos inquiridos afirmaram sentir-se cidadãos da União Europeia — o nível mais elevado em mais de duas décadas. Dois anos atrás, 72 por cento disseram que o seu país beneficiou da adesão à UE, acima dos apenas 52 por cento em 2005. Isso não significa que os europeus fiquem subitamente exultantes com o sindicato e a forma como funciona. Mas eles são claramente mais felizes em a União Europeia que fora dela.

A participação também parece estar aumentando. Após as primeiras eleições europeias em 1979, nas quais votaram quase 62 por cento dos cidadãos, a participação diminuiu de forma constante, caindo para pouco mais de 42 por cento em 2014. Em 2019, porém, subiu pela primeira vez para quase 51 por cento. Este ano, parece destinado a aumentar novamente – sugerindo que o aumento em 2019 não foi uma anomalia, mas o início de uma tendência. Uma sondagem colocou a participação pretendida em 68 por centonove pontos a mais que da última vez.

Isto não acontece no vácuo. É uma reacção ao facto de a Europa – tomando emprestado o antigo primeiro-ministro sueco Carl Bildt – já não estar rodeada por um “círculo de amigos”, mas por um “círculo de amigos”.anel de Fogo.” O mundo em torno da Europa tornou-se turbulento nos últimos anos, ameaçando as suas fronteiras, a sua paz e a sua economia aberta. O Brexit, a presidência de Donald Trump nos Estados Unidos e especialmente a invasão da Ucrânia por Vladimir Putin abalaram profundamente os europeus.

Sentindo-se fracos e expostos, eles recorreram aos seus líderes em busca de proteção. Os líderes nacionais, que tomam todas as decisões importantes em Bruxelas, responderam. Eles agora compreendem que só podem deter Putin, gerir uma pandemia e combater a concorrência económica da China e da América se agirem em conjunto. Para o fazer, começaram a trabalhar na defesa, saúde, energia e outras questões europeias que sempre foram mantidas estritamente nacionais.

Como sempre, os Estados-Membros têm opiniões diferentes sobre como lidar com eles. Mas os cidadãos europeus consideram os debates sobre armas para a Ucrânia ou sobre fundos pandémicos mais emocionantes do que aqueles sobre, por exemplo, um novo pacote de telecomunicações da UE ou isqueiros adequados para crianças. Não admira que talk shows, podcasts e colunas sobre a Europa tenham proliferado nos últimos anos. Os cidadãos utilizam-nos para obter informações e formar opiniões.

Isto transformou a percepção pública da política europeia. Durante décadas, os cidadãos identificaram Bruxelas com negociações técnicas repletas de jargões sobre quotas ou directivas sobre produtos químicos. É claro que isto era exactamente o que a integração europeia deveria fazer: despolitizar os problemas entre os Estados-membros para que não se agravassem e conduzissem à guerra. As batalhas de Bruxelas terminaram pescaria ou diretivas de café da manhã foram sinais do sucesso da União Europeia.

Mas já na década de 1960, o historiador francês Fernand Braudel alertou que uma Europa fria e tecnocrática poderia causar descontentamento. “Seria um erro da natureza humana oferecer apenas somas inteligentes”, disse ele. “Eles parecem tão pálidos diante do entusiasmo inebriante, embora nem sempre estúpido, que mobilizou a Europa no passado.” Agora, Donald Trump, Boris Johnson e Vladimir Putin intervieram, incitando os líderes europeus a finalmente levarem a sério questões que interessam aos eleitores: a aquisição comum de armas, uma estratégia digital e o Estado de direito.

Estes choques externos tiveram outro efeito importante. Eles persuadiram a extrema direita a arquivar os seus planos de saída da União Europeia. Líderes como Marine Le Pen em França e Geert Wilders nos Países Baixos perceberam que teriam muito a perder sozinhos fora da União e, em vez disso, optaram por imitar o primeiro-ministro Viktor Orban da Hungria, que utiliza a adesão à UE como alavanca nos jogos de poder europeus. Vêem também que a Primeira-Ministra Giorgia Meloni de Itália, depois de ter integrado o seu partido pós-fascista, se tornou uma das personalidades da Europa fazedores de reis.

Em vez de criticarem Bruxelas a partir de casa, os líderes da extrema-direita sobem agora ao palco europeu, na esperança de mudar a instituição a partir de dentro. Parafraseando o economista Albert Hirschman, trocaram a opção “saída” pela opção “voz”. Isto poderá, naturalmente, ser uma má notícia, com os partidos centristas da Europa a parecerem tão mal equipados para lidar com o desafio da extrema-direita a nível europeu como a nível nacional.

Contudo, há uma verdadeira fresta de esperança neste desenvolvimento, sobre a qual poucos falam: os populistas injetam algum drama na política europeia. Vêm a Bruxelas trazendo os seus insultos, simplificações e notícias falsas. A participação de candidatos de extrema-direita em debates e lutas internas de extrema direita chama muita atenção. Não admira. É barulhento, mesquinho e vulgar – exactamente o teatro que a política do continente sempre teve a nível nacional, mas nunca a nível europeu.

Alguns podem recusar o espetáculo. Mas é disto que se trata a democracia: uma disputa de opiniões políticas, disputada perante cidadãos empenhados. Não há garantia de que o desacordo e a potencial turbulência que está por vir serão do nosso agrado. No entanto, irá, pelo menos, aproximar os cidadãos da acção e infundir no continente algum espírito democrático. Esperemos que a Europa tire o melhor partido disso.