Uma das lições mais importantes que aprendi na faculdade de medicina foi que, em caso de emergência, não se pode dar ao luxo de esperar por informações perfeitas. Você avalia os fatos disponíveis, usa seu bom senso e age rapidamente.

A crise de saúde mental entre os jovens é uma emergência — e as redes sociais emergiram como um contributo importante. Adolescentes que passam mais de três horas por dia nas redes sociais enfrentam o dobro risco de sintomas de ansiedade e depressão, e o uso médio diário nesta faixa etária, no verão de 2023, era 4,8 horas. Adicionalmente, quase metade dos adolescentes dizem que as redes sociais fazem com que se sintam pior em relação aos seus corpos.

É hora de exigir um rótulo de advertência do cirurgião-geral nas plataformas de redes sociais, afirmando que as redes sociais estão associadas a danos significativos à saúde mental dos adolescentes. Um rótulo de advertência do cirurgião-geral, que exige ação do Congresso, lembraria regularmente aos pais e adolescentes que as redes sociais não foram comprovadamente seguras. Evidência de estudos sobre tabaco mostram que os rótulos de advertência podem aumentar a conscientização e mudar o comportamento. Quando questionados se um aviso do cirurgião-geral os levaria a limitar ou monitorar o uso das redes sociais por seus filhos, 76% das pessoas em um pesquisa recente dos pais latinos disseram que sim.

Para ser claro, um rótulo de advertência não tornaria, por si só, as redes sociais seguras para os jovens. O aconselhamento que emiti há um ano sobre mídias sociais e saúde mental dos jovens incluiu recomendações específicas para legisladores, plataformas e o público para tornar as mídias sociais mais seguras para as crianças. Tais medidas, que já contam com um forte apoio bipartidário, continuam a ser a prioridade.

A legislação do Congresso deve proteger os jovens do assédio, abuso e exploração online e da exposição à violência extrema e a conteúdos sexuais que aparecem com demasiada frequência em feeds baseados em algoritmos. As medidas deverão impedir que as plataformas recolham dados sensíveis de crianças e deverão restringir a utilização de funcionalidades como notificações push, reprodução automática e rolagem infinita, que prejudicam o desenvolvimento do cérebro e contribuem para a utilização excessiva.

Além disso, as empresas devem ser obrigadas a partilhar todos os seus dados sobre os efeitos na saúde com cientistas independentes e com o público – actualmente não o fazem – e permitir auditorias de segurança independentes. Embora as plataformas afirmem que estão a tornar os seus produtos mais seguros, os americanos precisam de mais do que palavras. Precisamos de provas.

O resto da sociedade também pode desempenhar um papel. As escolas devem garantir que a aprendizagem em sala de aula e o tempo social sejam experiências sem telefone. Os pais também devem criar zonas livres de telefone na hora de dormir, nas refeições e nas reuniões sociais para salvaguardar o sono e as ligações na vida real dos seus filhos – ambos os quais têm efeitos diretos na saúde mental. E eles deveriam esperar até depois do ensino médio para permitir que seus filhos tivessem acesso às redes sociais. É muito mais fácil falar do que fazer, e é por isso que os pais devem trabalhar em conjunto com outras famílias para estabelecer regras partilhadas, para que nenhum pai tenha de lutar sozinho ou se sentir culpado quando os seus filhos adolescentes dizem que são os únicos que têm de suportar limites. E os jovens podem aproveitar os esforços centrados nos adolescentes, como o Movimento de logoff e Humano Conectado apoiarem-se mutuamente na reforma da sua relação com as redes sociais e na navegação segura em ambientes online.

Outros também devem ajudar. Os líderes da saúde pública devem exigir ambientes digitais saudáveis ​​para os jovens. Médicos, enfermeiros e outros clínicos devem levantar a questão das redes sociais junto das crianças e dos pais e orientá-los para práticas mais seguras. E o federal Força-tarefa de saúde e segurança on-line para crianças deve continuar a sua liderança reunindo as melhores mentes de dentro e de fora do governo para recomendar mudanças que tornarão as redes sociais mais seguras para os nossos filhos.

Uma das piores coisas para um pai é saber que seus filhos estão em perigo, mas não podem fazer nada a respeito. É assim que os pais me dizem que se sentem quando se trata das redes sociais – indefesos e sozinhos face ao conteúdo tóxico e aos danos ocultos. Penso em Lori, uma mulher do Colorado que lutou contra as lágrimas ao me contar sobre sua filha adolescente, que se suicidou após sofrer bullying nas redes sociais. Lori foi diligente, monitorando as contas e o telefone da filha diariamente, mas o dano ainda atingiu sua filha.

Não há cinto de segurança para os pais apertarem, nenhum capacete para encaixar, nenhuma garantia de que especialistas de confiança tenham investigado e garantido que essas plataformas são seguras para nossos filhos. Existem apenas pais e seus filhos, tentando descobrir isso por conta própria, enfrentando alguns dos melhores engenheiros de produto e empresas com mais recursos do mundo.

Os pais não são os únicos que anseiam por soluções. No outono passado, reuni-me com alunos para falar sobre saúde mental e solidão. Como costuma acontecer nessas reuniões, eles levantaram a questão das redes sociais.

Depois de falarem sobre o que gostavam nas redes sociais — uma forma de manter contacto com velhos amigos, encontrar comunidades de identidade partilhada e expressar-se de forma criativa — uma jovem chamada Tina levantou a mão. “Eu simplesmente não me sinto bem quando uso as redes sociais”, ela disse suavemente, com uma pitada de vergonha em sua voz. Sua confissão abriu a porta para seus colegas de classe. Um por um, eles falaram sobre suas experiências com as redes sociais: a interminável comparação com outras pessoas que destruiu sua autoestima, a sensação de serem viciados e incapazes de estabelecer limites e a dificuldade de ter conversas reais em plataformas que muitas vezes fomentavam a indignação e a indignação. assédio moral. Havia uma tristeza em suas vozes, como se soubessem o que estava acontecendo com eles, mas se sentissem impotentes para mudar isso.

Como pai de uma criança de 6 e 7 anos que já perguntou sobre mídias sociais, me preocupo em saber como minha esposa e eu saberemos quando permitir que eles tenham contas. Como iremos monitorizar a sua actividade, dadas as técnicas cada vez mais sofisticadas para a ocultar? Como saberemos se nossos filhos estão sendo expostos a conteúdos nocivos ou a pessoas perigosas? Não é de admirar que, quando se trata de gerenciar mídias sociais para seus filhos, tantos pais sintam estresse e ansiedade – e até vergonha.

Não precisa ser assim. Confrontados com elevados níveis de mortes relacionadas com acidentes de viação em meados e finais do século XX, os legisladores exigiram com sucesso cintos de segurança, airbags, testes de colisão e uma série de outras medidas que acabaram por tornar os carros mais seguros. Em janeiro deste ano, a FAA aterrou cerca de 170 aviões quando uma tampa de porta se soltou um Boeing 737 Max 9 enquanto o avião estava no ar. E no mês seguinte, foi realizado um recall massivo de produtos lácteos devido a um contaminação por listeria que ceifou duas vidas.

Porque é que não conseguimos responder aos danos das redes sociais quando estes não são menos urgentes ou generalizados do que os causados ​​por carros, aviões ou alimentos inseguros? Esses danos não são uma falha da força de vontade e dos pais; são a consequência do lançamento de tecnologia poderosa sem medidas de segurança, transparência ou responsabilização adequadas.

O teste moral de qualquer sociedade é quão bem ela protege os seus filhos. Estudantes como Tina e mães como Lori não querem que lhes digam que a mudança leva tempo, que a questão é demasiado complicada ou que o status quo é demasiado difícil de alterar. Temos a experiência, os recursos e as ferramentas para tornar as mídias sociais seguras para nossos filhos. Agora é a hora de reunir a vontade de agir. O bem-estar dos nossos filhos está em jogo.

Vivek H. Murthy é cirurgião geral e vice-almirante do Corpo Comissionado do Serviço de Saúde Pública. Ele também foi o cirurgião geral do governo Obama.

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