Não tenho certeza se já vi Donald Trump mentir de forma tão incessante, extravagante e descarada, e isso quer dizer alguma coisa. Na noite de quinta-feira, ele mentiu sobre o ataque ao Capitólio em 6 de janeiro de 2021. Ele mentiu sobre a violência em Charlottesville, Virgínia, em 2017. Ele mentiu sobre seu relacionamento com os militares, sobre sua preocupação com o meio ambiente – sobre a beleza todo e qualquer assunto que surgiu. Ele mentiu com um sorriso. Ele mentiu com um encolher de ombros. Ele mentiu com um sorriso de escárnio.

Essa deveria ter sido a principal, talvez até a única, história do debate, e deveria tê-lo tornado uma presa fácil e lamentável para o seu oponente. Mas o presidente Biden não conseguiu tirar vantagem disso. Ele parecia – não há como evitar isso – incapaz de fazer isso. E essa é a sua grande história, que só crescerá ao longo das horas e dos dias que virão.

Biden, de 81 anos, enfrentou Trump sabendo que muitos eleitores estavam preocupados com sua idade e tinham dúvidas sobre sua perspicácia. Seus assessores também sabiam disso. E ele e eles passaram grande parte da semana passada dedicados à preparação, preparação, preparação, parando ocasionalmente para garantir aos nervosos democratas que Biden tinha tudo sob controlo.

Mas desde o momento em que o debate começou, ele pareceu instável. Desligado. Sua expressão era frequentemente congelada. Sua voz era muitas vezes monótona. Ele distorceu as palavras. Ele se corrigiu no meio da frase, repetidas vezes. Ele claramente memorizou os principais pontos de discussão – frases-chave – mas os usou repetidamente sem fornecer o contexto adequado, desviou de um para outro sem qualquer transição, interrompeu frases antes que chegassem ao seu destino, iniciou frases sem lhes dar qualquer orientação.

Dez minutos depois, senti um nó no estômago. Vinte minutos depois, o nó estava tão apertado que doía. “Finalmente vencemos o Medicare”, disse ele logo no início, e eu não tinha ideia do que ele estava falando.

Ele ficou um pouco mais claro à medida que a noite avançava. Ele encontrou mais animação. Mas o dano estava feito e pode ser significativo. Estremeço ao digitar isso, mas não faz sentido fingir. Talvez seja isso que muitos dos seus conselheiros têm feito até agora – ignorando ou desejando afastar o óbvio.

Então, novamente, talvez Biden apenas tenha tido uma noite estranhamente ruim. É possível. E mesmo que esta seja agora a sua verdade diminuída, ainda é preferível à Grande Mentira de Trump, cujas próprias sentenças podem ser (e na quinta-feira foram frequentemente) inescrutáveis, cujo comportamento é seguramente inescrupuloso e cuja segunda administração estaria repleta de corruptos. , lacaios vingativos e manchariam a nossa democracia de formas das quais talvez nunca nos recuperássemos. Como Eu já escrevi antes sobre os sinais de que Biden já ultrapassou o seu auge, a presidência é mais do que o presidente: é a tripulação que o presidente reúne, a cultura que o presidente cria. Biden, no mínimo focado, estabeleceria uma equipe e uma cultura melhores do que Trump no máximo.

Mas será que Biden conseguirá vencer Trump? Essa questão é anterior ao debate e será colocada com ainda mais urgência e pânico no seu rescaldo. O mesmo acontecerá com este: será realmente tarde demais para outro democrata tomar o lugar de Biden? Com riscos tão altos, isso não deveria ser discutido mais uma vez antes da convenção?

Mais uma vez, sinto-me um pouco enjoado ao dizer isto, porque acredito que Biden é um homem decente que, como presidente, fez um trabalho melhor do que decente. Em ambos os aspectos, ele ultrapassa Trump em muitos quilómetros, e se os políticos e eleitores republicanos tivessem alguma decência própria, já teriam deixado Trump de lado há muito tempo. (Eles tiveram sua chance. Afinal, ele sofreu impeachment duas vezes.)

Mas não estou avaliando o histórico de Biden. Estou avaliando suas perspectivas. E estou reconhecendo que desempenhos tão instáveis ​​como o que ele apresentou na quinta-feira podem prejudicá-lo gravemente junto ao pequeno grupo de eleitores não comprometidos que decidirão o que é quase garantido que será uma eleição muito acirrada. Qualquer pessoa que entenda corretamente o que está em jogo na vitória de Trump deve lidar com isso – e rápido.

A melhor medida da ineficácia de Biden na noite de quinta-feira foi o Vesúvio adormecido de Trump. Ele nunca chegou perto de entrar em erupção. Assim como muitas pessoas assistiram ao debate para ver quanto comando Biden poderia reunir e quanta confiança ele poderia projetar, muitos estavam curiosos sobre o grau de controle de Trump. Ele iria reclamar, delirar e lembrar aos eleitores o quão perigosamente errático e fundamentalmente não-presidencial ele é?

Ele não o fez, pelo menos não na medida em que poderia ter feito. Claro, ele era rabugento, mesquinho e promíscuo com superlativos: tudo nele era o melhor de todos os tempos, enquanto tudo em Biden era o pior. Foi totalmente sem nuances e totalmente absurdo. Mas ele não interrompeu Biden. Não gritei. Não escalou os pináculos da maldade e da zombaria que fez em debates anteriores.

E a razão era óbvia na sua expressão confusa e satisfeita enquanto Biden cambaleava em mais do que alguns dos seus comentários. Trump percebeu que Biden estava se sabotando. Trump deleitou-se com isso, a certa altura expressando perplexidade com alguma afirmação que Biden acabara de fazer. “Realmente não sei o que ele disse no final daquela frase”, zombou Trump. “Eu também não acho que ele saiba o que disse.”

A parte surpreendente foi que Trump não se divertiu ainda mais. A parte comovente foi como Biden estragou o que claramente pretendiam ser linhas devastadoras. Ele relacionou a morte de seu filho Beau, que cumpria serviço no Iraque como major da Guarda Nacional de Delaware, a comentários depreciativos que Trump teria feito sobre americanos que serviram nas forças armadas.

“Meu filho não era um perdedor, nem um otário”, proclamou Biden, mas palavras que deveriam ter sido imensamente comoventes simplesmente ficaram ali. “Você é o idiota”, acrescentou Biden. “Você é o perdedor.” Eu me encolhi. Isso é conversa de Trump, não de Biden, e a sua apresentação foi desarticulada, perturbadora, estranha.

Durante a maior parte dos meros 90 minutos de debate, Biden parecia estar agarrado a algo que não conseguia alcançar. Temo que seja uma metáfora. Tenho certeza que é um aviso.